Encuentros cercanos del tipo psicológico

Encuentros cercanos del tipo psicológico

Christopher C. francés considera explicaciones de avistamientos de ovnis, encuentros con extraterrestres e incluso secuestros.

461972573En los últimos años los astrónomos han descubierto un número cada vez mayor de planetas similares a la Tierra, lo que alimentó las especulaciones de que no podemos estar solos en el universo. Muchos miembros del público ya están convencidos de que no sólo hay vida inteligente en otros lugares del universo, sino también que los extraterrestres visitan nuestro planeta con regularidad. De hecho, muchos afirman haber tenido experiencias personales que demuestran que esto es así. ¿Hay explicaciones alternativas plausibles para tales afirmaciones?

Es una apuesta bastante segura de que prácticamente todos los lectores de este artículo han oído hablar, y posiblemente incluso visto, la película ovni taquillera de 1977 de Steven Spielberg Encuentros Cercanos del Tercer Tipo. Sin embargo, sospecho que la mayoría de los lectores no están del todo seguros de lo que el título de la película realmente significa. De hecho, se refiere al sistema de clasificación de J. Allen Hynek para los presuntos contactos alienígenos de diversos tipos. Hynek fue un astrónomo americano que actuó como asesor científico de la Fuerza Aérea de Estados Unidos en una serie de proyectos de alto perfil que investigaban ovnis que comenzaron en la década de 1940. Comenzó como un escéptico y desmitificador – pero terminó como un fuerte defensor tanto de la llamada “hipótesis extraterrestre” (ET) y la aún más polémica “hipótesis extradimensional” (ED) como posibles explicaciones para este tipo de informes. En concreto, los encuentros cercanos del tercer tipo (CE3s) se refiere a presuntos encuentros que involucran la interacción real humano-extraterrestre.

Las encuestas de opinión muestran sistemáticamente que muchos miembros del público en general también creen en la hipótesis ET. Para dar sólo un ejemplo típico, una encuesta de 2013 HuffPost/YouGov de 1,000 adultos estadounidenses (tinyurl.com/moa2ez6) encontró que la mitad cree que hay vida en otros planetas, el 38 por ciento cree que hay vida inteligente en otros planetas, y una cuarta parte cree que los extraterrestres han visitado la Tierra. Es importante señalar en este contexto justo a Carl Sagan, muchos científicos que participan en el Proyecto SETI (Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre) han aceptado plenamente la posibilidad de vida inteligente en otros lugares del universo, pero están lejos de estar convencidos de que nunca han sucedido las visitas extraterrestres a nuestro planeta. Incluso si nuestra propia galaxia está llena de vida, bien puede ser el caso de que las enormes distancias interestelares entre planetas habitados es tal que cualquier contacto humano-extraterrestre directo simplemente no es posible.

Si, efectivamente, la tierra nunca ha sido visitada por ET, ¿cómo vamos a explicar los numerosos informes de avistamientos de ovnis e incluso contacto alienígena y secuestros que se han producido en los últimos 60 años más o menos, y posiblemente incluso antes de eso? Voy a argumentar que la psicología ofrece plausibles contra-explicaciones de los encuentros cercanos de todo tipo.

El primer tipo

Un simple avistamiento de un ovni con ningún otro tipo de evidencia se refiere como un encuentro cercano del primer tipo (CE1). Desde que los seres humanos miraron hacia el cielo por primera vez, han visto objetos que no podían identificar – literalmente objetos voladores no identificados. En los tiempos modernos, sin embargo, las siglas OVNI se han convertido en la mente de muchas personas en sinónimo de ET. Un momento de reflexión revelará que este es un gran salto inferencial.

Nuestros lectores serán muy conscientes de que tanto la percepción y la memoria son procesos constructivos enormemente afectados por las influencias de arriba hacia abajo de las creencias y expectativas preexistentes del observador. Los ovnis se observan típica e inesperadamente bajo condiciones de visión menos que ideales, a menudo por la noche. Es precisamente en estas condiciones de visión que las influencias de arriba hacia abajo tendrán su efecto más fuerte sobre las percepciones del espectador. Por lo tanto, pueden ser percibidos detalles (por ejemplo extraterrestres asomándose para ver al observador a través de ventanas) que no estaban realmente presentes en absoluto. También se debe tener en cuenta que normalmente hay pocas, si alguna, señales de tamaño, distancia y velocidad en el cielo. Un objeto que es pequeño, de cerca y de lento movimiento producirá la misma imagen en la retina como uno que es grande, muy lejos y de rápido movimiento.

Puede que inicialmente parezca increíble que la gente podría percibir erróneamente una amplia variedad de estímulos (como estrellas brillantes y planetas, meteoros, globos meteorológicos, aviones vistos desde ángulos inusuales, shows láser y linternas chinas) como naves espaciales alienígenas, pero incluso los defensores más fervientes de la hipótesis ET aceptan que más del 95 por ciento de todos los avistamientos reportados se explican en estos términos. La razón por la que a menudo podemos estar seguros de que esas explicaciones son correctas se debe a que la hora exacta y la dirección del avistamiento corresponde exactamente a un evento conocido que ocurre en esa parte del cielo. Sin embargo, los defensores de la hipótesis ET insisten en que a menos que tales explicaciones puedan ser proporcionadas para el 100 por ciento de todos los avistamientos reportados, se admite la hipótesis ET. ¿Es esto razonable? Por supuesto que no. Del mismo modo que la policía no puede resolver todos los crímenes que investigan, a veces simplemente no hay suficiente evidencia para permitir una explicación definitiva de un avistamiento. Incluso aquellos que podrían considerarse como observadores profesionales, como los pilotos, astrónomos, militares y policías, no son inmunes a tales percepciones erróneas – como se ilustra en varios casos bien documentados (véase, por ejemplo Bartolomé y Howard, 1998; Brookesmith, 1995, 1996; Clarke & Roberts, 1990; Frazier et al., 1997; Klass, 1.983; Randles et al., 2000; Sheaffer, 1998; Watson, 2013).

El segundo tipo

Un avistamiento que parece estar apoyado por evidencia física se conoce como un encuentro cercano del segundo tipo (CE2). Tal evidencia es típicamente en la forma de un registro fotográfico, pero estos casos también incluyen avistamientos acompañados de lecturas de radar o bien hendiduras y/o niveles altos de radiación en supuestos lugares de aterrizaje.

El viejo adagio “La cámara nunca miente” nunca ha sido así y nunca ha sido menos cierto que en nuestra era digital moderna. Desde los primeros tiempos de la fotografía, las cámaras se han utilizado para los fenómenos paranormales falsos, como aparentemente capturar imágenes fantasmales de los fallecidos (Nickell, 1994). Con el software como Photoshop, nunca ha sido más fácil producir fotografías trucadas de todo tipo. Muchas fotografías clásicas de platillos volantes han demostrado ser engaños deliberados (ver, por ejemplo, Hines, 2003; Hoggart y Hutchinson, 1995; Korff, 1995). En otros casos, las fotografías o videos son simplemente fenómenos naturales o provocados por el hombre malinterpretados sinceramente.

Las explicaciones mundanas pueden a menudo también proporcionarse para los otros tipos de evidencia física. Por ejemplo, las lecturas de radar a veces pueden ser engañosas. Los falsos positivos, a veces conocidos como ángeles, pueden ser causados por bandadas de pájaros o condiciones atmosféricas inusuales. Esto fue particularmente un problema para los sistemas pre-1960, lo que puede explicar por qué los informes de ovnis detectados en el radar son mucho más raros en estos días (Clarke, 2012).

Los problemas de interpretación de otros tipos de pruebas físicas están muy bien ilustrados por el notorio caso del supuesto aterrizaje ovni en Rendlesham Forest en 1980, a menudo conocido como el “Roswell de Gran Bretaña”. Un aspecto de este complejo caso fue la afirmación de que marcas en el suelo y niveles altos de radiación fueron encontrados en el presunto lugar de aterrizaje ovni. De hecho, las indentaciones eran con toda probabilidad hechas por los conejos y los niveles de radiación reportados en realidad no eran particularmente altos y se basaron en el uso de tecnología inadecuada por personal sin experiencia (Randles et al., 2000). El sesgo de confirmación por parte de los dos testigos y algunos investigadores conduce a la interpretación de cualquier anomalía aparente, no importa que tan insignificante, que se interpreta como apoyo a la hipótesis ET.

El tercer tipo

Como se ha dicho, el título de la película influyente de Spielberg se refiere al contacto directo real entre alienígenas y humanos. En 1952, George Adamski dijo haber conocido a un venusiano femenino bastante atractivo en el desierto californiano (Bartholomew y Howard, 1998). Incluso afirmó que lo habían llevado a dar un paseo en su nave espacial, y escribió varios libros bestselling que narran sus aventuras. Adamski fue sólo uno de varios de los llamados contactados en esta época que hicieron tales afirmaciones, a menudo con el contactado transmitiendo los mensajes importantes de los extraterrestres advirtiendo a la humanidad de los peligros de, por ejemplo, la guerra nuclear o la contaminación. Las mismas afirmaciones se hicieron más elaboradas con el paso del tiempo, pero los relatos fueron en general positivos en el tono y los alienígenas claramente vieron la humanidad con benevolencia. Los contactados no fueron tomados en serio, incluso por los ufólogos de esos días, que preferían en lugar concentrarse en lo que percibían como informes más confiables de CE1s. Sin embargo, las cosas no tardaron en tomar un giro más siniestro y una categoría adicional entró en el esquema tripartito original de Hynek.

El cuarto tipo

Uno de los primeros casos de presunto secuestro humano por extraterrestres, que se refiere como un encuentro cercano del cuarto tipo (CE4), fue el de agricultor brasileño Antonio Villas Boas quien afirmó que en 1957 fue arrastrado en una nave espacial por extraterrestres y obligado a tener sexo con una atractiva extraterrestre de sexo femenino (que hacía sonidos de ladrido durante el coito).

La primera afirmación de abducción alienígena en recibir atención de los medios en todo el mundo fue la de Betty y Barney Hill. Los Hills afirmaron que en septiembre de 1961 vieron un ovni mientras conducían desde Montreal a Nueva Hampshire y que habían llegado a casa mucho más tarde de lo esperado, no pudiendo dar cuenta de un total de dos horas. Betty entonces comenzó a tener sueños acerca de ser llevada a bordo de una nave espacial por extraterrestres y ser examinada médicamente. Años más tarde, la pareja consultó al Dr. Benjamin Simon, psiquiatra, con respecto a los problemas en su matrimonio. Ellos fueron retrocedidos a esa fatídica noche en 1961 y aparentemente recuperaron recuerdos detallados de su coche siendo detenido por los extraterrestres en un retén y ambos llevados a bordo de una nave extraterrestre y siendo examinados médicamente. Aunque hay pocas razones para dudar de la sinceridad de los Hill, hay muchas razones para dudar de la exactitud de su relato (ver Klass, 1989, para una crítica detallada). Vale la pena señalar que el Dr. Simon no cree el relato producido durante la regresión hipnótica (Klass, 1989), y en la actualidad se acepta generalmente que la regresión hipnótica, lejos de ser una técnica útil para recuperar recuerdos verdaderos, es muy probable que resulte en falsos recuerdos (Baker, 1992; Spanos, 1996). Sin embargo, en el momento este relato se tomó mucho más en serio en muchos sectores que los cuentos anteriores de los contactados y muchas de las características informadas – un avistamiento ovni, “tiempo perdido”, recuerdos “recuperados” a través de los sueños y la regresión hipnótica – han recurrido de forma rutinaria en los relatos de abducción alienígena posteriores.

En 1987 dos bestselling sirvieron para aumentar la conciencia pública de tales afirmaciones aún mayores: Comunión de Whitley Strieber e Intrusos por Budd Hopkins. El primero, de la pluma de un exitoso escritor de ficción de terror, era supuestamente la verdadera historia de sus propias experiencias de abducción aterradoras. El segundo, por un artista de Nueva York convertido en ufólogo, describió su propia investigación con los secuestrados, que a menudo implicaba el uso de la regresión hipnótica. Hopkins afirmó que su evidencia mostraba que los extraterrestres estaban comprometidos en un proyecto de mestizaje siniestro con la intención de producir híbridos humano-alienígena. Para sorpresa de muchos, en 1994, el profesor John Mack, psiquiatra de la Universidad de Harvard y ganador del Premio Pulitzer, publicó un libro sobre la abducción alienígena afirmando que “estos relatos no son alucinaciones, ni sueños, sino experiencias reales”.

Aunque muchos psicólogos y psiquiatras no estarían de acuerdo con las conclusiones de Mack, no hay duda de que las reclamaciones de abducción alienígena constituyen un fenómeno intrigante que necesita explicación. Sin duda, es el caso de que la especulación sobre este tema es mucho mayor que la evidencia empírica real, sin embargo, no es suficiente esto último para apoyar las explicaciones psicológicas plausibles para la mayoría de las afirmaciones de secuestro y de contacto alienígena sin necesidad de involucrar a ET. Sin embargo, debemos ser muy cautelosos de proponer cualquier tipo de explicación general “talla única” para un fenómeno tan rico y multifacético: para el lector interesado hay numerosas revisiones detalladas que cubren una amplia gama de factores psicológicos (por ejemplo Appelle, 1996; Appelle et al, 2014; Baker, 1992; Bartholomew y Howard, 1998; Blackmore, 1994; Brookesmith, 1998; Devereux y Brookesmith, 1997; francés, 2001; Holden y French, 2002; Newman y Baumeister, 1996, 1998; Randle et al., 1999; Rutkowski, 2000; Showalter, 1997; Spanos, 1996).

Hay pocas dudas de que se producen engaños deliberados (por ejemplo, Klass, 1989; Korff, 1995), y, a veces las personas que sufren de psicopatología grave harán afirmaciones. Sin embargo, también hay un acuerdo general entre los defensores y los opositores de la hipótesis ET que la gran mayoría de esos que cuentan las experiencias de abducción por extraterrestres son personas sinceras, cuerdas, que genuinamente creen que han experimentado un contacto alienígena (French y Stone, 2014). ¿Cómo podemos explicar esto?

La explicación más obvia es que están sufriendo de los falsos recuerdos, y hay cada vez más evidencia para apoyar tal afirmación (por ejemplo Clancy, 2005; French, 2003; French & Stone, 2014; McNally, 2012). Un número de variables de diferencias individuales, como disociatividad, absorción y propensión a la fantasía, se ha demostrado que se correlacionan positivamente tanto con la susceptibilidad a las falsas memorias y la tendencia a reportar experiencias aparentemente paranormales de todo tipo (French, 2003). Varios estudios (revisado por French y Stone, 2014) demuestran que aquellos que afirman contacto alienígena tienden a puntuar más alto en tales variables en comparación con los grupos de control.

Otro enfoque consiste en comparar la susceptibilidad a las falsas memorias en grupos de individuos con recuerdos conscientes de haber sido secuestrados por extraterrestres, los que creen que han sido secuestrados por extraterrestres, pero no puede recordar la experiencia, y otros que no creen que han sido secuestrados por extraterrestres. El Deese–Roediger–McDermott (DRM) task (Deese, 1959; Roediger y McDermott, 1995) presenta una serie de palabras asociadas pero con una palabra señuelo crítica que falta (por ejemplo, se podrían presentar las palabras roncar, sueño, siesta, manta, almohada, cama pero no estar la palabra sueño). El número de palabras señuelo críticas reportadas es una indicación de la susceptibilidad a los falsos recuerdos. Clancy et al. (2002) reportaron que un grupo con recuerdos conscientes de abducción alienígena demostró la mayor susceptibilidad y un grupo que no creen que han sido secuestrados mostraron el menor. Cabe señalar, sin embargo, que se ha encontrado que aunque los individuos que informaron contacto alienígena puntuaron más alto que un grupo de control en disociatividad, absorción, creencia y experiencia paranormales, capacidad psíquica de auto-reporte, propensión a la fantasía, y tendencia a alucinar, no tenían diferencia en las puntuaciones en la DRM task (French et al., 2008).

¿Qué pasa con esta interesante categoría de demandantes que creen que han experimentado un contacto alienígena a pesar de que en realidad no pueden recordarlo? Por lo general lo hacen porque han tenido uno o más experiencias anómalas que les han llevado a sospechar que pueden haber tenido ese contacto, pero que los extraterrestres entonces han borrado sus recuerdos para el resto del evento. Tales ideas se creen ampliamente en la comunidad ufológica. Estas experiencias incluyen ver un ovni, tener una experiencia de “tiempo perdido”, o la búsqueda de cicatrices desconcertantes en el cuerpo de uno, todos los cuales, de hecho, podrían tener explicaciones bastante mundanas (French y Stone, 2014) -, pero tal vez la causa más común de tales sospechas es la parálisis del sueño (French y Santomauro, 2007; Santomauro y French, 2009).

La parálisis del sueño es muy común entre la población general y consiste en una parálisis temporal ocurriendo justo cuando uno está a punto de quedarse dormido o cuando uno se despierta. Por lo general dura unos segundos y es un poco desconcertante, pero nada más. Sin embargo, en una minoría de casos puede incluir una variedad de otras características que pueden resultar en una experiencia realmente aterradora. Estas incluyen un fuerte sentido de una presencia y la dificultad para respirar mal debido a una sensación de presión en el pecho. Las alucinaciones pueden también ser experimentadas incluyendo luces que ven en movimiento por la habitación o figuras grotescas, oir voces, pasos o sonidos mecánicos, y sentir que uno está siendo arrastrado fuera de la cama. Tenemos una razonablemente buena comprensión de las causas de la parálisis del sueño en términos de una interrupción en el ciclo normal del sueño. Durante el sueño de movimiento ocular rápido (REM), la fase de sueño típicamente asociada con sueños vívidos, los músculos del cuerpo están en realidad paralizados, presumiblemente para evitar que el durmiente actúe las acciones del sueño. Sin embargo, los mecanismos que controlan el ciclo del sueño a veces pueden ir un poco mal. En pocas palabras, es como si el cerebro se ha despertado, pero el cuerpo no. Esto puede dar lugar a episodios aterradores de parálisis del sueño durante los cuales el paciente es consciente de su entorno, pero no puede moverse – y la imaginería espeluznante de los sueños se está filtrando a través de la conciencia de vigilia.

Cualquiera que sea la causa de la sospecha original que uno puede haber experimentado un contacto extraterrestre, el siguiente paso para muchos es buscar los servicios de un terapeuta con el fin de “recuperar” los recuerdos del resto del episodio. Vale la pena señalar aquí que si uno está tratando de recuperar los recuerdos de abducción alienígena, vidas pasadas, o abuso satánico ritual, se utilizan las mismas técnicas y por lo general ofrecen exactamente el tipo de recuerdos que se había previsto. La evidencia disponible sugiere que estos son recuerdos falsos (French y Stone, 2014). Es interesante observar que cuando Lawson (1984) hipnotizó ocho voluntarios con conocimientos previos mínimos de los ovnis, ninguno de los cuales creían que jamás habían sido secuestrados por extraterrestres, y se les pidió imaginar simplemente que efectivamente habían sido secuestrados, los relatos que produjeron eran muy similares a los producidos por personas que afirmaban que en realidad habían sido secuestrados, incluso hasta el nivel de detalles menores.

La verdad está ahí

Arthur C. Clarke dijo la famosa frase: “Existen dos posibilidades: o estamos solos en el universo o no lo estamos. Ambas son igualmente aterradoras”. Más recientemente, Stephen Hawking ha advertido contra el intento de hacer contacto con alguna civilización alienígena en caso de que respondan, por la conquista y la colonización de nuestro planeta. Sin embargo, la curiosidad humana es tal que no podemos dejar de anhelar saber si estamos solos en el cosmos o no. De hecho, el propio Hawking ha respaldado un ambicioso programa de $ 100 millones para explorar los cielos en busca de evidencia de ET – escuche pero no envíe ninguna señal para regalar la ubicación de nuestro planeta. Si alguna vez probamos que hay otras civilizaciones inteligentes, nuestra comprensión de nuestro lugar en el universo será transformada dramáticamente. Por ahora, las pruebas relativas a presuntos encuentros cercanos sugeriría, con perdón de The X-Files, que la verdad no está “ahí fuera”, sino dentro de nuestras cabezas.

Caja: niños “abducidos”

Otgaar et al. (2009) demostraron que un número considerable de niños pequeños (edad, ya sea 7-8 u 11-12) aceptaban de buena gana la sugerencia de que ellos mismos habían sido secuestrados por extraterrestres a la edad de cuatro años, sobre todo si se les decía que los investigadores habían sido informados de este evento por la madre del niño y al niño se le mostraba un informe falso de periódico que sugería que este tipo de secuestros eran bastante comunes. Los niños sólo se clasificaron como falsos recuerdos del evento si proporcionaban detalles adicionales de la memoria del evento.

Este es un estudio importante, por ser uno de los dos (el otro es el de Lawson, 1984) que han intentado implantar directamente falsos recuerdos de abducción alienígena. Sin embargo, la implantación de este tipo de recuerdos falsos, especialmente en los niños, plantea claramente algunas cuestiones éticas graves. Los únicos datos proporcionados por Otgaar et al. de los procedimientos de interrogatorio utilizados en este estudio son que los niños “fueron informados utilizando directrices éticas para la investigación de la memoria falsa con niños (Goodman, Quas, y Redlich, 1998)” (p.120). Esto es algo irónico teniendo en cuenta que una de las recomendaciones para la investigación ética de la falsa memoria con niños declarada por Goodman et al. es la siguiente: “Aunque a menudo hay poco espacio para el detalle extraño en los informes académicos, proporcionar a los lectores con los procedimientos utilizados para el interrogatorio es importante en áreas controvertidas de la investigación” (p.215).

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