Receta de alquimia perdida de Isaac Newton redescubierta

Receta de alquimia perdida de Isaac Newton redescubierta

El físico legendario durante años intentó convertir el plomo en oro, y puede haber usado un manuscrito que se acaba de recuperar en su investigación.

01-alchemy-paper.adapt.1190.1Newton copió la receta por parte de un texto de un alquimista nacido en Estados Unidos, George Starkey, luego, garabateó sus propias notas de laboratorio en la parte posterior. Fotografía por el Chemical Heritage Foundation

Por Michael Greshko

4 de abril de 2016

Combine una parte dragón ardiente, algunas palomas de Diana, y al menos siete Águilas de mercurio, y ¿qué se obtiene? Un precursor clave de la Piedra Filosofal, según un manuscrito redescubierto escrito a mano por el legendario físico Isaac Newton.

Mantenido en una colección privada durante décadas, el documento del siglo 17 se encuentra ahora en manos de la Chemical Heritage Foundation, una organización no lucrativa con sede en Filadelfia, Pensilvania. El grupo compró el manuscrito en febrero y actualmente se está trabajando en la posibilidad de subir imágenes digitales y transcripciones a una base de datos en línea para que más personas puedan estudiar el punto de vista de Newton sobre el texto alquímico.

La receta crípticamente detalla cómo hacer «mercurio sophick», una sustancia vista como un ingrediente principal de la piedra filosofal. La piedra a su vez podría cambiar supuestamente metales básicos como el plomo en los más preciosos como el oro.

Si bien no hay evidencia de que Newton en realidad hizo mercurio sophick, el manuscrito ayudará a que los estudiosos entiendan cómo se interpretan las a menudo profundamente codificadas recetas de alquimia, dice el historiador de la ciencia, William Newman, de la Universidad de Indiana. El documento también subraya el hecho de que Newton – padre de la física moderna y co-descubridor del cálculo – fue muy influenciado por la alquimia y sus colaboraciones con alquimistas.

Newton escribió más de un millón de palabras sobre la alquimia lo largo de su vida, con la esperanza de utilizar el conocimiento antiguo para explicar mejor la naturaleza de la materia y posiblemente hacerse rico. Sin embargo, los académicos han entrado en puntillas en torno a este respecto, puesto que la alquimia es usualmente descartada como pseudociencia mística llena de procesos imaginarios, desacreditados.

Un biógrafo de Newton de 1855 cuestionó «cómo una mente de tal poder» podría tomar en serio «la producción evidente de un tonto y un bribón». Y la receta del mercurio sophick sólo ahora está resurgiendo en parte debido a que la Universidad de Cambridge, el alma mater de Newton, rechazó la oportunidad para archivar sus recetas de alquimia en 1888. Los textos fueron vendidos en una subasta en 1936 por un total combinado de poco más de 9,000 libras esterlinas. Muchos terminaron en manos privadas y fuera del alcance de los expertos.

«Durante muchos, muchos años, la alquimia de Newton se consideró intocable», dice Newman. Pero él y otros historiadores ahora ven a los alquimistas como técnicos que trabajaron reflexivamente sobre sus equipos y tomaron muchas notas, a menudo codificaban sus recetas con símbolos mitológicos para proteger sus conocimientos duramente ganados.

Árbol de la vida

La receta recién descubierta no es una excepción: Newton copia el texto extraño de manuscritos de George Starkey, nacido en Estados Unidos, un alquimista del siglo 17 mejor conocido bajo su romántico nombre de pluma Eireanus Filaleteo («el amante pacífico de la verdad»).

Según la traducción de los estudiosos modernos, la receta de Starkey para el mercurio sophick es la destilación del mercurio en varias ocasiones y luego calentarlo con oro. Este proceso finalmente produce una aleación con crecimientos delicados, ramificados.

Las notas de Starkey indican que la estructura en forma de árbol sorprendentemente le hizo pensar que el mercurio se había convertido en sophick animado con vida, lo que indicaba su poder e importancia. Sin embargo, no hay evidencia de que Newton decodificara correctamente la receta de Starkey, mucho menos tener éxito en la producción del «árbol» alquímico.

El verdadero significado del documento puede estar en su parte posterior, donde Newton escribió su propio procedimiento para sublimar alquímicamente plomo mineral, un proceso que ocupó muchos de sus esfuerzos de laboratorio para hacer la Piedra Filosofal, dice Newman.

El historiador añade que la receta, que Newton obtuvo años antes de que Starkey la publicara oficialmente, puede ofrecer más pruebas de la colaboración de Newton con otros alquimistas – que probablemente influyeron en su trabajo en óptica, y física de la luz. Las enseñanzas alquímicas pueden haber inspirado el descubrimiento pionero de Newton de que la luz blanca es una mezcla de varios colores.

«Los alquimistas fueron los primeros en darse cuenta de que los compuestos podrían ser descompuestos en sus partes constituyentes y luego recombinarse. Newton lo aplicó luego a la luz blanca, que se deconstruye en colores primarios y luego se recombina», dice Newman. «Eso es algo que Newton consiguió de la alquimia».

Así que puede ser justo decir que si no hubiera sido por el Newton alquimista, puede ser que no hubiéramos tenido algunos de los descubrimientos más famosos del Newton científico.

Corrección: Una versión anterior de esta historia indica incorrectamente que Chemical Heritage Foundation se basa en la Universidad de Pensilvania. La CHF es una organización independiente sin fines de lucro.

http://news.nationalgeographic.com/2016/04/160404-isaac-newton-alchemy-mercury-recipe-chemistry-science/

¿Qué tan confiable es el testimonio de testigos?

¿Qué tan confiable es el testimonio de testigos?

4 abril de 2016

Listen Does eyewitness testimony hold up in the age of DNA?

41min 21sec

20160404_eyewitness_53En un nuevo tipo de formación policiaca, un oficial de policía de Dallas muestra una sola foto de un sospechoso a una víctima de un robo en una sala de interrogatorios en la comisaría. El departamento de policía de Dallas se ha convertido en la fuerza más grande de la nación en utilizar alineaciones ciegas secuenciales, una técnica ampliamente elogiada que los expertos dijeron que debería reducir los errores cometidos por los testigos oculares que tratan de identificar a los sospechosos. LM Otero | AP 2009

La fiabilidad de los testimonios de testigos sigue siendo un problema para la policía y el sistema legal. De acuerdo con el Innocence Project, una identificación errónea de testigo «fue un factor en más del 70 por ciento de los casos de exoneración por ADN posteriores a la condena en los EE.UU., por lo que es la causa principal de estas condenas erróneas».

Los jueces en varios estados ahora instruyen a los jurados sobre las posibles inexactitudes en el testimonio de testigos o identificación. En Nueva Jersey, las instrucciones al jurado explican los factores que pueden afectar a tal testimonio, como la distancia, la iluminación, el estrés y la dificultad de identificación cruzada racial.

Para discutir la ciencia en curso de testimonios de testigos y cómo los tribunales están respondiendo, Kerri Miller, de MPR News, habló con Brandon Garrett, profesor de derecho en la Universidad de Virginia, y Sandra Guerra Thompson, directora del Criminal Justice Institute at the University of Houston Law Center.

«La gente siempre han sabido que es difícil de recordar los rostros de los desconocidos, y que hay problemas con la memoria de los testigos», dijo Garrett, citando decisiones legales desde hace 50 o incluso 100 años. Pero un impulso generalizado para reducir este tipo de errores en realidad tuvo un efecto contrario.

«Entramos en un período en los años 70 donde la gente pensó que podíamos hacer identificaciones más científicas de testigos oculares: Podemos hacer estas alineaciones, y podemos eliminar a las personas que no tienen mucho recuerdo de lo que vieron», dijo Garret. «Resultó que esas alineaciones con las que empezamos confiar en hacer todo el asunto más científico introdujeron aún más el error. Los departamentos de policía comenzaron a usar alineaciones que eran sugerentes, lo que permitió a la policía a un género de pista que era el sospechoso que tenían en mente, así que las cosas probablemente empeoraron mucho desde hace 20, 30 años».

Cuando el ADN se convirtió en una parte crucial del sistema legal, y cientos de personas fueron exoneradas mediante pruebas de ADN, «la gente se dio cuenta que algo terrible estaba pasando», con el testimonio de testigos, dijo Garrett.

Uno de los factores que contribuyen al problema fue la dificultad de la identificación cruzada racial.

Numerosos estudios han demostrado, dijo Thompson, «que las personas son menos capaces de identificar el rostro de un extraño cuando son de una raza diferente».

Pero incluso con la investigación continua sobre el tema, la mayoría de los estados todavía no incluyen estos hallazgos en sus instrucciones al jurado.

«Un montón de jueces todavía tratan (los testimonios de testigos) en la forma en que siempre lo hicieron», dijo Garrett. «Dicen: «˜Miembros del jurado, usen su propio sentido común para decidir si la memoria de este testigo es buena o no»™».

http://www.mprnews.org/story/2016/04/04/how-reliable-is-eyewitness-testimony

Réquiem por una hermosa isla

IMPACTO AMBIENTAL

Réquiem por una hermosa isla[1]

Juan José Morales

Con total asombro leí la noticia de que el gobernador de Quintana Roo, Roberto Borge, acaba de enviar a la legislatura del estado una iniciativa para convertir el pequeño hospital de Isla Mujeres en bien privado y así poder vender el inmueble a cualquier inversionista privado. Y abiertamente se dijo que el objetivo de tal maniobra, a la cual ya se ha anunciado que se sumarán con la habitual docilidad los diputados del PRI, e Verde y el Panal, es construir ahí un muelle de cruceros.

clip_image001Isla Mujeres, como se ve en la foto, es muy pequeña y densamente urbanizada. La llegada masiva de cruceristas provocaría graves problemas y dejaría muy poca derrama económica: sólo unos 80 dólares por persona, según datos de la Secretaría de Desarollo Turístico de Quintana Roo. Y de ribete, el grueso de ese dinero quedaría en manos de empresarios foráneos, no de los locales, que no pueden aspirar más que a vender a los visitantes unas pocas botellas de agua, unas latas de cerveza y unas cuantas baratijas.

Para los isleños, el golpe será así, pues, doble: por un lado se quedarán sin hospital, como si no lo necesitaran, y por el otro la pequeña y hermosa isla sufrirá el impacto demoledor de la periódica llegada masiva de visitantes de breve estancia, con todas las gravísimas consecuencias ambientales, sociales y económicas que ese tipo de turismo depredador trae consigo. Isla Mujeres tiene actualmente unos 11 mil habitantes y mide sólo unos cuantos kilómetros de largo por unos pocos centenares de metros de ancho. Un solo crucero de los que se proyecta llevar a la isla, transporta entre dos mil y tres mil pasajeros. Fácil es imaginar lo que significará ese arribo masivo de gente a la sobrepoblada isla. Gente que además, por la brevedad de su estancia, tratará de aprovechar al máximo el tiempo, lo cual implica su constante movilización por las estrechas y ya congestionadas calles.

Lo peor del caso es que esa verdadera invasión de visitantes efímeros no acarreará ningún beneficio tangible a los habitantes de Isla Mujeres. Los ejemplos de Cozumel y Majahual, que sufren ese mismo tipo de turismo muestran lo que espera a Isla Mujeres. Y si usamos la palabra sufren, es porque Majahual y Cozumel son víctimas y no beneficiarios del turismo de cruceros. Los únicos que obtienen ganancias son, por supuesto, en primer lugar las navieras, en segundo los concesionarios de los muelles, en tercero las grandes empresas turísticas asociadas con ellas que venden a los cruceristas, a bordo, paseos, espectáculos y otros productos, y en cuarto lugar, las grandes cadenas comerciales transnacionales que instalan en los puertos de cruceros sucursales de sus tiendas de joyería, perfumería, ropa fina y otros productos. Para los pequeños empresarios locales y los lugareños no hay más beneficio, si así puede llamársele, que la creación de unos cuantos empleos, principalmente de vendedores que ni siquiera tienen un sueldo asegurado sino que trabajan a comisión, lo cual también significa que no tienen seguro social, fondo de retiro ni prestación de ningún género. Quienes conocen Majahual saben muy bien que el único turismo que beneficia a sus habitantes es el que llega a los pequeños hoteles, consume en los restaurantes locales y utiliza los servicios de las pequeñas empresas locales. El turismo masivo de cruceros no deja beneficio alguno a la población. Todo lo acaparan las navieras, las grandes operadoras de tours y el concesionario del muelle de cruceros, Isaac Hamui, socio del ex gobernador Joaquín Hendricks Díaz. Quizá la mejor prueba de ello es la enorme y desolada plaza comercial, verdadero pueblo fantasma con todos sus locales vacíos, que se extiende frente al muelle de cruceros (al que, dicho sea de paso, no se permite el acceso de los nativos, salvo que ahí trabajen). Aquella plaza fue construida por el propio Hamui y sus locales vendidos a ilusos comerciantes que esperaban poder vender sus productos a los cruceristas. Pero Hamui construyó su propio centro comercial dentro de los límites del muelle, así acaparó el comercio, y los ingenuos empresarios establecidos afuera quebraron.

En el caso de Cozumel, principal puerto de cruceros de México por el número de embarcaciones y pasajeros de los mismos que lo visitan, podría esperarse que gracias a ello hubiera experimentado un gran auge turístico. Pero la realidad es muy diferente y sombría. Como señaló lapidariamente en alguna ocasión nuestro buen amigo Velio Vivas, cronista de Cozumel, el turismo en esa isla dejó de crecer cuando comenzaron a llegar los cruceros. Por eso he titulado mi columna de hoy Réquiem por una hermosa isla. Convertir a Isla Mujeres en destino de cruceros es firmar su sentencia de muerte.

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[1] Publicado en los diarios Por Esto! de Yucatán y Quintana Roo. Lunes 21 de marzo de 2016