Por qué Newton creía que un cometa causó la inundación de Noé

Por qué Newton creía que un cometa causó la inundación de Noé

29.11.16

En el siglo XVII, los científicos utilizaron la física para explicar los milagros descritos en la Biblia.

newton-whiston-comet-noah-flood-1.adapt.590.1Un libro que pretendía demostrar que un cometa causó la inundación de Noé se convirtió en un best-seller. Cinco ediciones fueron publicadas en 1737, y fue traducido al alemán.

Fotografía por Fine Art Images, Heritage Images,Getty Images

Por Mark Strauss

30 de diciembre de 2016

“A finales del otoño de 1680, la buena gente de Manhattan se llenó de terror ante un espectáculo en los cielos tal como rara vez ha saludado a los ojos humanos”, nos cuenta la historia.

Esa visión terrible era un cometa tan brillante que se podía ver en el día. Pero, al igual que el Comet 45P/Honda-Mrkos-Pajdušáková – que actualmente está relativamente cerca de la Tierra y puede poner su mejor espectáculo en la víspera de Año Nuevo – el Gran Cometa de 1680 no fue un presagio de la fatalidad sino una bendición científica.

newton-whiston-comet-noah-flood-4.adapt.352.1El matemático William Whiston estaba decidido a reconciliar contradicciones aparentes entre las leyes matemáticas y las escrituras bíblicas.

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Sir Isaac Newton observó el cometa y sus cálculos de su trayectoria confirmaron su teoría universal de la gravitación. El astrónomo Edmund Halley también estudió el cometa. Las ecuaciones de Newton le ayudaron a determinar las órbitas de otros 24 cometas y predecir cuándo reaparecerían en el cielo nocturno.

El cometa de 1680 también inspiraría a uno de los colegas y amigos más cercanos de Newton: el matemático William Whiston, cuyos cálculos intrincados le darían fama en Europa.

Este cometa, declaró, había pasado cerca de la Tierra hace miles de años – tan cerca, de hecho, que el cometa había sumergido nuestro mundo con agua de su cola y ejercido suficiente fuerza gravitatoria para sacar océanos de debajo de la corteza del planeta.

En resumen, Whiston concluyó que el mismo cometa visto por los incrédulos vigilantes del cielo en el siglo XVII también desató la lluvia épica y la gran inundación que había limpiado la tierra de los pecadores en los tiempos bíblicos.

¿Estás ahí, Dios? Soy yo, Newton.

Hoy, Whiston no es tan conocido como sus ilustres contemporáneos. Sin embargo, tenía un currículum impresionante. Sucedió a Newton como el prestigioso profesor Lucasian de matemáticas en la Universidad de Cambridge, y presionó para la aprobación de la Ley de Longitud en 1714, que revolucionó la navegación.

Como muchos de sus compañeros, también era teólogo, y estaba decidido a conciliar contradicciones aparentes entre las leyes matemáticas y las escrituras bíblicas.

“Lo que distingue a Whiston y Newton de los científicos modernos es su asunción de que la Biblia era literalmente verdadera y que el ‘libro de la naturaleza’ de Dios podría usarse para entender el otro libro de Dios, la Biblia”, dice James Force, profesor retirado Departamento de filosofía de la Universidad de Kentucky que ha escrito extensamente sobre los dos científicos.

“Hoy en día, tendemos a mantener la ciencia y la religión en cajas estrictamente segregadas. No así, Newton y Whiston.

Cuando Newton publicó su obra seminal, Principios Matemáticos de la Filosofía Natural, hizo más que sentar las bases de la física moderna, también ayudó a introducir el concepto de un universo mecanicista.

De acuerdo con este pensamiento, Dios no se molestó con la tarea mundana de empujar a los planetas en sus órbitas alrededor del sol. Más bien, el Todopoderoso había creado leyes físicas, tales como la gravedad, que gobernaban las operaciones del universo. Y esas leyes persistieron como resultado directo de la voluntad de Dios. Vivimos en un cosmos de relojería, argumentaron los defensores, que fue diseñado, construido, puesto en movimiento y sostenido por el “Arquitecto Divino”.

Pero algunos pensadores observaron una contradicción en este punto de vista. Si Dios hubiera establecido leyes naturales infalibles, ¿por qué había cuentas en la Biblia que violaban estas mismas reglas?

El teólogo británico Thomas Burnet hizo este caso en su tratado más vendido, la Sacred Theory of the Earth. Calculó, por ejemplo, que toda el agua de la Tierra, incluso con cuarenta días adicionales y noches de lluvia, no podía explicar el Gran Diluvio.

Como tal, Burnet argumentó, debe haber otra explicación científica para el gran Diluvio y la historia, tal como se dice en las Escrituras, no podría tomarse literalmente.

Un instrumento de castigo divino

Esto era algo atrevido, ya que Burnet decía que partes de la Biblia no eran necesariamente revelación divina. Algunos rechazaron la escritura de Burnet argumentando que, a pesar de que Dios había creado las leyes naturales del universo, periódicamente los suspendía cuando se adaptaba a sus propósitos. Después de todo, ésta era la definición misma de un milagro.

newton-whiston-comet-noah-flood-2.adapt.352.1Los cálculos llevados a cabo por Edmund Halley sugirieron que el cometa de 1680 osciló por la Tierra cada 575 años. Trabajando hacia atrás, Whiston señaló que tal encuentro cósmico ocurrió en 2342 a. C., que en ese momento se creía que era la fecha del gran Diluvio.

Fotografía de Universal History Archive,Getty Images

Pero Newton y su círculo de pensadores no se preocuparon mucho por esa explicación. En su opinión, las leyes físicas del universo eran divinas. La gravedad, por ejemplo, dependía de “la constante y eficaz, y, si queréis, la sobrenatural y milagrosa influencia del Dios Todopoderoso”, escribió Whiston.

En otras palabras, la delicada danza de la gravedad que mantenía a los planetas en movimiento era un milagro cotidiano. Los milagros que obtuvieron toda la atención fueron incidentes que ocurrieron muy raramente pero aún podrían explicarse dentro de los confines de la ciencia.

Aquí es donde entra en la historia el Gran Cometa de 1680.

En su libro New Theory of the Earth, Whiston enfatizó que la Biblia nunca fue una alegoría o un texto científico. En cambio, era un relato histórico, “una verdadera representación de la formación de nuestra única Tierra fuera de un Caos confuso, y de los cambios sucesivos y visibles cada día, hasta que se convirtió en la morada de la Humanidad”.

Como tal, Whiston argumentó, era obligación de los pensadores modernos para encontrar la explicación científica de las descripciones literales de los acontecimientos milagrosos en la Biblia.

“Porque si las cosas contenidas en la Escritura son verdaderas y realmente derivadas del Autor de la Naturaleza, las encontraremos, en casos apropiados, confirmadas por el Sistema del Mundo”, escribió. “El conocimiento de las causas se deduce de sus efectos”.

Whiston, confiando en los principios de la gravedad publicados por Newton, creía que había encontrado la respuesta para el Diluvio Bíblico en un cometa.

Los cálculos llevados a cabo por Edmund Halley sugirieron que el cometa de 1680 osciló por la Tierra cada 575 años. Trabajando hacia atrás, Whiston señaló que tal encuentro cósmico ocurrió en 2342 a. C., que en ese momento se creía que era la fecha del gran Diluvio.

Según el Libro del Génesis: “En el año sexagésimo de la vida de Noé, en el segundo mes, el decimoséptimo día del mes, el mismo día fueron todas las fuentes del gran abismo quebradas, y las ventanas del cielo se abrieron y llovió sobre la tierra cuarenta días y cuarenta noches”.

Whiston argumentó que un cometa que pasa cerca de la Tierra podría explicar estos fenómenos. El tirón gravitatorio del cometa, dijo, fracturó la corteza del planeta. Y la cola vaporosa del cometa saturó la atmósfera superior con exceso de agua, lo que condujo a una precipitación cataclísmica.

El peso de la lluvia combinado con las fuerzas de las mareas provocó que el agua bajo la superficie de la Tierra fluyera y causara estragos.

Aunque este cometa sirvió al propósito de Dios, Whiston dejó claro que este no era un caso del Todopoderoso lanzándolo en la Tierra, como Zeus lanzando un rayo. Más bien, Dios había creado el cometa en la antigüedad, poniéndolo en un camino destinado por la física para llevar a cabo su tarea.

Como un comentarista lo describió, “Dios había previsto que el hombre pecaría y que sus crímenes, llegando a su consumación, exigirían un castigo terrible; Por consiguiente, había preparado desde el momento de la Creación un cometa que sería el instrumento de su venganza”.

Todo el mundo es un crítico

Whiston dedicó su libro a Newton, quien apoyó las teorías como plausibles y razonables.

newton-whiston-comet-noah-flood-3.adapt.352.1Un mapa de los planetas y estrellas de la Vía Láctea que apareció en uno de los papeles de Whiston. Un historiador lo califica del “Carl Sagan de su tiempo”.

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“Si Newton hubiera estado en desacuerdo radical con la hipótesis cometaria de Whiston sobre la causa de la inundación o sobre el proyecto de utilizar las teorías cometarias de Newton para demostrar el origen divino y la verdad de la Biblia, nunca habría permitido que Whiston fuera contratado para hacerse cargo de La Cátedra Lucasiana”, dice Force.

El libro se convirtió en un best-seller. Cinco ediciones fueron publicadas por 1737, y fue traducido al alemán.

Pero los nuevos descubrimientos y teorías sobre la formación del sistema solar, la naturaleza de los cometas, la edad y la estructura de la Tierra acabaron haciendo obsoletas las teorías de Whiston sobre el gran Diluvio. (Incluso los cálculos de Halley sobre la órbita de 575 años del cometa fueron encontrados posteriormente como incorrectos.) Y, a medida que progresaba la Era de la Ilustración, también lo hizo el escepticismo de la exactitud histórica de la Biblia.

El propio Whiston se convirtió en objeto de burla. “Tal estrago hizo la teoría newtoniana y el cometa de 1680 trabajado en las manos de este excéntrico teólogo”, escribió un crítico. El famoso astrónomo del siglo XIX Camille Flammarion dijo que el libro de Whiston demostró que “en el siglo pasado, no había absurdo tan grosero que no se repitiera una vez que se había dicho y, sobre todo, una vez impreso”.

Sin embargo, los historiadores contemporáneos, han sido más amables con Whiston. Era uno de los “filósofos naturales” de su época que mantenían creencias profundamente religiosas, pero que creían también que el funcionamiento de la creación de Dios no estaba cerrado a mentes inquisitivas.

“Whiston no estaba ni cerca del gran innovador científico y matemático que fue el gran Sir Isaac Newton”, dice Force, pero “como un incansable popularizador de las indudables contribuciones científicas de Newton, así como de la conexión newtoniana entre ciencia y religión, Whiston fue El Carl Sagan de su época”.

http://news.nationalgeographic.com/2017/01/comet-new-years-eve-newton-flood-bible-gravity-science/

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