Archivos de la categoría Divulgación científica

Nuestro tolok y su futuro

IMPACTO AMBIENTAL

Nuestro tolok y su futuro[1]

Juan José Morales

Es natural que a los turistas estadounidenses que se alojan en los hoteles de Quintana Roo les llamen tanto la atención las grandes iguanas rayadas que rondan por esos establecimientos. Para ellos, son criaturas totalmente extrañas, pues no existen en territorio norteamericano.

Conocida en maya como tolok y en la clasificación científica como Ctenosaura similis, su área de distribución se extiende desde Veracruz y Oaxaca en el sureste de México, hasta Panamá, y en toda ella es relativamente abundante. De hecho, no está registrada como especie amenazada o en peligro de extinción, aunque en algunos lugares donde se le utiliza como alimento sus poblaciones han disminuido debido a la excesiva cacería.

imageUn tolok (Ctenosaura similis para los biólogos). Obsérvense los rasgos distintivos que permiten identificarlo a primera vista: las características franjas transversales que le han valido el nombre común de iguana rayada, la cresta de escamas puntiagudas que tanto machos como hembras poseen a lo largo del lomo, y los anillos de escamas espinosas en la cola.

Con alrededor de un metro de largo —mitad cuerpo y mitad cola— esta es una de las mayores iguanas del mundo y la más veloz de todas. Incluso puede correr sobre dos patas. De cuerpo macizo y musculoso, sus fuertes patas rematan en grandes garras. El nombre común de iguana rayada obedece a que los adultos son generalmente de color gris o café grisáceo con una serie de bandas oscuras transversales. Los ejemplares juveniles, sin embargo, tienen una coloración verde, lo cual hace que algunas personas crean que se trata de otra especie. Es aproximadamente a partir de los seis meses de edad cuando empiezan a adquirir la coloración y los diseños característicos de los adultos.

Otro de sus rasgos distintivos, que permite identificar fácilmente a la iguana rayada, es la fila de grandes escamas puntiagudas que —tanto en los machos como en las hembras aunque claramente mayores en aquellos— se extiende a manera de cresta a todo lo largo de la espalda desde el cuello hasta la base de la cola. Y ésta, a su vez, posee anillos de escamas espinosas, lo cual le ha valido el nombre en inglés de spiny tailed iguana, o iguana de cola espinosa.

Si bien por su aspecto, y a veces por sus actitudes, algunas personas la juzgan peligrosa o amenazante, es totalmente inofensiva, a condición sólo de que se le deje en paz. Si se le molesta pueda causar heridas con sus fuertes garras. En la primera etapa de su vida es esencialmente insectívora, pero al llegar a la edad adulta es más bien herbívora y come sobre todo frutas, brotes tiernos y hojas, aunque complementa su alimentación con huevos, pequeños roedores, ranas, crustáceos y otros pequeños animalillos.

Como decíamos, es muy común encontrarla en los hoteles de la zona costera de Quintana Roo, pues no sólo sigue siendo abundante, sino que se ha adaptado muy bien a las transformaciones de su hábitat causadas por la actividad humana. Casi podría decirse que son parte de los atractivos turísticos, aunque hace algunos años hubo, en Cozumel, un gerente de hotel que ordenó exterminarlas “para que no asustaran a los huéspedes”. También se les encuentra en gran número en las zonas arqueológicas, donde incluso se les puede considerar indeseables por los daños que causan en las edificaciones prehispánicas al excavar sus madrigueras.

Esta es, pues, nuestra iguana rayada, nuestro tolok, cuyo futuro —a diferencia del de otros animales— no parece sombrío sino todo lo contrario.

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[1] Publicado en los diarios Por Esto! de Yucatán y Quintana Roo. Viernes 18 de noviembre de 2016

El calentamiento y el futuro de la Tierra

IMPACTO AMBIENTAL

El calentamiento y el futuro de la Tierra[1]

Juan José Morales

Decíamos el viernes pasado que, según las sombrías advertencias de los expertos, si el calentamiento global continúa incrementándose como hasta ahora, la Tierra corre riesgo de convertirse en un planeta inhabitable. A esa conclusión llegó un estudio recientemente publicado en la revista Science Advances, según el cual el fenómeno sería semejante al ocurrido en Venus, donde en tiempos remotos hubo agua, una atmósfera respirable y temperaturas propicias para la vida tal como la conocemos. Pero el cambio climático lo transformó en un infierno carente de agua, con temperaturas superiores a 460 grados y una atmósfera cargada de ácido sulfúrico y otros gases tóxicos.

imageRepresentación artística de la atmósfera de Venus. Es 90 veces más densa que la de la Tierra, está compuesta en 95% por dióxido de carbono, contiene grandes cantidades de ácido sulfúrico y por su temperatura, superior a 460 grados, metales como el plomo y el estaño no pueden existir en estado sólido. Se supone que en una época remota Venus fue semejante a nuestro planeta, pero intenso un proceso de calentamiento global lo hizo perder su agua y convertirse en un infierno.

Ya el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (PICC) ha venido advirtiendo que, si no se detiene el incremento de gases de efecto invernadero en la atmósfera y la temperatura media de la Tierra llegara a ser dos grados mayor que en la época anterior a la Revolución Industrial, las consecuencias serían devastadoras.

El estudio a que nos referimos, en el cual se examinaron los cambios de clima registrados durante los últimos 784 mil años, fue encabezado por el Dr. Tobias Friedrich, del Centro Internacional de Investigaciones del Pacífico de la Universidad de Hawai y en él participaron científicos de diversas naciones. Su conclusión fue que se están conjugando dos factores que contribuyen a acentuar el cambio climático: uno es el hecho de que actualmente la Tierra se encuentra en lo que los geofísicos conocen como un interglacial; es decir, un período en el que su temperatura es más cálida que en los períodos glaciales o edades de hielo. Esto, dicho sea de paso, ha sido muy afortunado, pues creó condiciones ambientales propicias para el desarrollo de la civilización. El otro factor es la actividad humana, que inyecta en la atmósfera grandes cantidades de dióxido de carbono y otros gases de los llamados de efecto invernadero, que contribuyen a retener el calor solar y por ende a elevar la temperatura media.

El problema —dicen los autores del estudio— es que la atmósfera terrestre es especialmente sensible a las concentraciones de CO2 y en consecuencia al cambio climático, cuando se encuentra en una etapa cálida. En tales circunstancias, el aumento de temperatura se acelera, y una vez rebasado cierto límite, se cae en una especie de círculo vicioso y se vuelve irreversible.

A su juicio, de aquí a 2100, la temperatura media de la atmósfera llegará a ser entre 2.6 y 4.8 grados mayor que en la etapa preindustrial. Ese incremento es mucho mayor que lo pronosticado por el PICC, y podría desatar esa cadena de sucesos que transformarían la atmósfera terrestre y volverían inhabitable nuestro planeta.

Ciertamente, esto puede sonar catastrofista, y hay científicos que no están del todo convencidos de la exactitud de las previsiones de Friedrich y sus colegas, pero hay hechos que indican que el calentamiento va en serio; muy en serio. Por ejemplo, que de los últimos 12 meses, 11 han sido —a escala mundial— los más calurosos de que se tiene registro, y 2016 va en camino de ser el tercer año consecutivo en que la temperatura media supera a las de todos los años precedentes. Es también alarmante la disminución en la superficie del llamado “hielo viejo” del Ártico; es decir, el hielo que se conserva todo el año, incluso en verano.

En fin, ahí está la advertencia. Es cuestión de que los gobiernos la tomen en serio.

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[1] Publicado en los diarios Por Esto! de Yucatán y Quintana Roo. Lunes 14 de noviembre de 2016

Las extrañas “nubes Hole-Punch” ¿Hechas por ovni?

Verdad o engaño: las extrañas “nubes Hole-Punch” ¿Hechas por ovni?

Por Alixandra Caole Vila

5 de noviembre de 2016

trailing-vortexEl efecto tornado dejado en la estela de aviones que puede durar varios minutos y puede causar accidentes graves cuando los pilotos siguen aviones en e aire aparentemente tranquilo. La NASA ha investigado esto liberando humo coloreado en el aire y luego volando un avión a través de él que hace el efecto visible. (Foto: Central Press / Getty Images)

Mientras que muchos entusiastas de los ovnis piensan que las extrañas “nubes hole-punch” (nubes perforadas) que parecen manchas circulares de cielo claro, rodeadas de nubes son “huellas” de los ovnis que flotan, la ciencia explicó que estos son fenómenos atmosféricos producidos por cristales de hielo que caen, que pueden originarse en una nube más alta o hecha por cualquier avión comercial jet que pasa cerca.

Científicamente, estas nubes perforadoras se llaman agujeros fallstreak.

En 2004, una foto que mostraba un incidente de un agujero fallstreak fue enviado a la NASA. La foto fue tomada en los jardines botánicos en Norfolk, VA por estudiantes de Mobile Alabama.

Explicando el incidente, la NASA dijo, todo comienza con cristales de hielo que se hacen bastante grandes para caer como fallstreak.

“Si el aire tiene la temperatura y el contenido de humedad adecuados, los cristales que caen absorberán el agua del aire y crecerán”.

“La humedad que se pierde del aire aumenta la tasa de evaporación de las gotas de agua de la nube, por lo que se disipan para formar el agujero. Los cristales de hielo ahora más pesados siguen cayendo y forman la nube más rala como virga vista dentro y justo debajo del agujero. El agua y el hielo de la virga se evaporan antes de que lleguen al suelo”.

Para que el agujero se forme, el agua debe ser tan fría, como en la “superenfriada” (por debajo de cero grados Celsius), y debe haber una superficie para congelar.

¿Cuál es el papel de la aeronave en el proceso? Según un estudio publicado en Science Magazine, el avión que vuela a través de la nube puede bajar la temperatura lo suficiente como para desencadenar el proceso de congelación.

Refiriéndose al estudio, Weather.com informó que, como explicaron los investigadores, la hélice y las alas de los aviones que pasan a través de las capas de nubes pueden provocar la formación de los cristales de hielo más pesados porque hace que el aire se expanda y se enfríe muy por debajo de la temperatura original.

Andrew Heymsfield, del Centro Nacional de Investigación Atmosférica, uno de los autores del estudio dijo que su equipo descubrió que en las altitudes más bajas, los jets pueden perforar agujeros en las nubes y estos agujeros pueden expandirse durante horas.

http://www.natureworldnews.com/articles/31199/20161105/truth-hoax-strange-hole-punch-clouds-made-ufo.htm

Análisis Bayesiano de Epidemias – zombis, influenza y otras enfermedades

Análisis Bayesiano de Epidemias – zombis, influenza y otras enfermedades

Caitlyn Witkowski, Brian Blais

(Presentado el 25 Nov 2013 (v1), revisado por última vez el 27 de noviembre de 2013 (esta versión, v2))

Los modelos matemáticos de dinámica epidémica ofrecen una visión significativa de la predicción y el control de las enfermedades infecciosas. La dinámica de un modelo de enfermedad generalmente sigue un modelo susceptible, infectado y recuperado (SIR), con algunas modificaciones estándar. En este trabajo, extendemos el trabajo de Munz et.al (2009) sobre la aplicación de la dinámica de la enfermedad al llamado “apocalipsis zombie”, y luego aplicamos los mismos métodos a la dinámica de la influenza. A diferencia de Munz et.al (2009), incluimos datos tomados de representaciones específicas de zombis en películas de cultura popular y aplicamos métodos de Monte Carlo de cadena de Markov (MCMC) sobre representaciones dinámicas mejoradas del sistema. Para demostrar la utilidad de este enfoque, más allá del entretenido ejemplo, aplicamos la misma metodología a los datos de Google Trend sobre la gripe para establecer las tasas de infección y recuperación. Finalmente, se discute el uso de los métodos para explorar las políticas hipotéticas de intervención con respecto a los brotes de enfermedades.

https://arxiv.org/abs/1311.6376

“Punto frío” inexplicable permanece congelado en el calor del verano

“Punto frío” inexplicable permanece congelado en el calor del verano de China

coldfeature-585x3069 de octubre de 2016

Brett Tingley

¿No te encanta cuando estás nadando en el océano y encuentras uno de esos puntos fríos raros? Si bien sería mucho más fresco si fueran espeluznantes fantasmas de peces, resulta que son causados por las corrientes regulares del océano regular y los patrones de calefacción y refrigeración solar. La ciencia puede ser una locura. Ahora, una anomalía inexplicable en el Norte de China muestra que estos “puntos fríos” no se limitan sólo a los patrones de corrientes y la radiación solar en el agua. Un grupo de excursionistas en el condado de Pingquan encontró un parche congelado de tierra en el calor muerto del verano, en un área que no se conocía exactamente por su permafrost. El descubrimiento despertó el interés de la Academia China de Ciencias, que envió a un equipo de científicos para investigar.

coldspot3Imágenes del suelo anómalo en el condado de Pingquan, provincia de Hebei, China.

De acuerdo con sus investigaciones publicadas en Scientific Reports, un equipo encontró una sección inexplicable de suelo que permanece congelado sólido incluso cuando las temperaturas del verano excedían los 80° Fahrenheit (26.6° C). Hay otras dieciséis manchas anómalas conocidas de baja temperatura en la Tierra, pero esta nueva en China es la más alejada del círculo Ártico.

coldspot1Otras anomalías conocidas de temperatura del suelo están mucho más al norte.

Los investigadores creen que una combinación única de características geológicas podría estar detrás de las condiciones anómalas del suelo:

Los procesos térmicos de la pendiente de la acacia, investigados mediante el monitoreo de campo y la simulación numérica, mostraron que el permafrost es causado por la convección de aire invernal dentro de los depósitos de roca porosa y es estable ya que la convección del aire no ocurre en verano.

Sin embargo, dado los recientes anuncios de que hasta el 80% de la investigación clínica publicada en China es fabricada, la noticia de esta desconcertante anomalía geológica debe ser examinada de manera crítica, especialmente teniendo en cuenta los propósitos más amplios de esta investigación:

La existencia de permafrost bajo condiciones climáticas tan cálidas confirma la efectividad del uso de la capa de roca triturada como cubierta del sótano o de la cuesta para proteger el subsuelo del permafrost caliente del recientemente construido Ferrocarril Qinghai-Tibet (QTR), incluso bajo las condiciones climáticas previstas.

Hmm… ferrocarril de reciente construcción, predicciones del cambio climático… ¿podría esta anomalía desconcertante simplemente ser datos falsificados destinados a añadir legitimidad a otro proyecto de ingeniería civil chino cuestionable?

bridge-collapseCosas más extrañas han sucedido en China. De lo contrario, este lugar desconcertante podría mostrarnos cuánto todavía queda por descubrir acerca de nuestro misterioso planeta.

http://mysteriousuniverse.org/2016/10/unexplained-cold-spot-stays-frozen-in-chinas-summer-heat/