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El mito del eslabón perdido

El mito del eslabón perdido

Mario Méndez Acosta

Las personas reacias a aceptar la teoría darwiniana de la evolución como resultado de la selección natural son afectas a descalificarla, alegando que no se ha descubierto un eslabón perdido entre monos antropoides y el ser humano.

Semejante afirmación era verdadera a finales del siglo XIX y así lo expresaron varios naturalistas de la época. Lo cierto es que en el presente existen, por lo menos, diez hallazgos de fósiles de hace más de un millón de años correspondientes a homínidos o especies muy cercanas que pueden estar en el linaje del Horno sapiens sapiens, que es el nombre técnico de nuestra especie. No obstante, todavía hasta 1999 el diario Washington Post[1] señaló en un encabezado que “(algunos) nuevos fósiles encontrados pueden ser el eslabón perdido de los humanos”[2]. La narración señala que ciertos restos encontrados en Etiopía “pueden ser el largamente buscado antecesor inmediato de los seres humanos”.

Cuadro1Curiosamente, 50 años antes, el paleontólogo Robert Broom publicó en su libro Encontrando el eslabón perdido (1950), información sobre su descubrimiento de hombres mono en unas cavernas de Sudáfrica. Desde 1950, los reportes del descubrimiento del eslabón perdido han sido algo constante. Se puede uno preguntar: ¿Qué sucede? ¿Cómo es que el eslabón perdido ha sido descubierto tantas veces?

El problema es que ésta es una falsa metáfora: no hay cadena imaginaria alguna con eslabones hipotéticos. La controversia es que cada especie que va surgiendo no es un eslabón, sino parte de un continuo en el que las diferencias entre cada generación son imperceptibles; las especies van surgiendo cuando dichos cambios menores se acumulan y la serie de generaciones se transforma, gradualmente, a lo largo de cientos de miles de años, en otra especie con la cual la especie antecesora ya no podría reproducirse y tener descendencia.

La metáfora de la cadena es tan engañosa como atractiva y fue establecida en el siglo XVII por John Ray y Carlos Linneo, quienes creían que el orden de las especies es inmutable y fue establecido por Dios. La verdad es que no es posible señalar dónde acaba una especie y empieza otra.

Tampoco existe la conciencia de que las características específicas de plantas y animales, en apariencia fijas, en realidad van a cambiar con el tiempo. De hecho, se puede situar, con cierta seguridad, en el linaje de la especie humana varios homínidos fósiles (cuadro 1)

Cuadro2Abundan los eslabones encontrados, pero siempre habrá lugar para una especie intermedia entre cada una de ellas. Si bien la línea evolutiva del Horno sapiens está muy bien documentada, la del chimpancé, nuestro pariente más cercano y la de nuestro antepasado común, por ejemplo, no lo está y eso se debe a que estos antropoides vivieron siempre en
ambientes selváticos, en suelos y terrenos que dificultaban la fosilización.


[1] Sullivan Charles y Cameron Mepherson Smith. “Getting the Monkey off Darwin’s Baek: Four Common Myths about Evolution”. Volume 29.3, May/June 2005: párrafo 4: “Fossils May be Humans’ Missing Link” reported the Washingtan Post on April 22, 1999. The story states that… http://www.esicop.org/si/show/getting_the_monkey_off_darwins_baek/

[2] Jolene Creightonon. “There is no Missing Link in Evolution” in Evolution and Bialagy: May 07, 2015 In: Segundo párrafo: What’s Wrong with the Ladder/Tree Metaphor. http://www.fromquarkstoquasars.com/there·is·no·missing-link·in-evolution/

Publicado originalmente como Méndez Acosta Mario, El mito del eslabón perdido, Ciencia y Desarrollo, Volumen 41, número 279, México, septiembre-octubre 2015. Páginas 60-61.

Esto es lo que sucede en tu cerebro cuando tu vida destella ante tus ojos

Esto es lo que sucede en tu cerebro cuando tu vida destella ante tus ojos

Por Philip Jaekl

imageFoto: Guido Mieth/Getty Images

Es un tropo muy conocido en las películas, libros y prácticamente cualquier otra forma de contar historias donde el protagonista tiene una experiencia cercana a la muerte: En el momento del juicio, ven su vida destellando ante sus ojos – todo su pasado saliendo ante una repetición de todos los momentos más significativos.

Y el fenómeno no se limita a la ficción: Mucha gente ha reportado tener lo que los investigadores llaman “experiencias de revisión de la vida”, o ERVs – incluyendo a algunos científicos. Tomemos, por ejemplo a Eben Alexander, un neurocirujano que afirma haber hablado con Dios en una experiencia cercana a la muerte. Sin mucha evidencia para apoyar la existencia de ERVs, sin embargo, lo mejor que los investigadores pueden hacer es meterlos con experiencias alucinatorias o de ensueño.

Pero un nuevo estudio sobre la conciencia, publicado en la revista Consciousness and Cognition, adopta un enfoque diferente para evaluar ERVs y, según los autores, añade apoyo neurológico y estadístico al argumento de que realmente existen.

Para el estudio, un equipo de investigadores liderados por Judith Katz, una neuróloga de la Universidad Hadassah de Jerusalén analizó siete relatos de ERVs que habían reunido a través de entrevistas en profundidad. Encontraron que todas las historias tenían varios elementos en común, incluyendo algunos que contradecían ideas comúnmente sostenidas sobre cómo es un ERV. El orden de los acontecimientos, por ejemplo, rara vez era cronológico – más a menudo, los entrevistados informaron haber presenciado sus eventos de vida en orden aleatorio, o incluso simultáneamente. Esto es lo que un participante que pasó por una experiencia cercana a la muerte tenía que decir sobre la línea de tiempo de su ERV:

“No hay una progresión lineal, hay falta de límites de tiempo […] Fue como estar allí durante siglos. Yo no estaba en el tiempo/espacio por lo que esta pregunta también se siente imposible de responder. Un momento, y mil años… ambos y ninguno. Todo sucedió de una vez, o algunas experiencias dentro de mi experiencia cercana a la muerte estaban sucediendo al mismo tiempo que otras, aunque mi mente humana las separa en diferentes eventos”.

Otro elemento común de los ERV fue la inclusión de experiencias profundamente emocionales desde la perspectiva de otros cercanos a ellos. Esto es lo que otro participante tenía que decir: “Yo podía ir individualmente a cada persona y podía sentir el dolor que tenían en su vida… Se me permitió ver esa parte de ellos y sentir por mí mismo lo que sentían”. Otro: “Yo estaba viendo, sintiendo estas cosas de él (mi padre), y él estaba compartiendo conmigo las cosas de su infancia temprana y cómo las cosas eran difíciles para él. De hecho, todos los entrevistados en el estudio dijeron que después de su ERV, que habían experimentado un cambio importante de perspectiva con respecto a las personas significativas en sus vidas o eventos importantes de la vida. (En una entrevista, Katz dijo que ella encontró que esta era la parte más interesante de los hallazgos del estudio.)

Tomados en conjunto, escribieron los autores, los hilos comunes a través de todos los ERVs no sólo añaden credibilidad al argumento de que el fenómeno es real – sino que también ayudan a los investigadores a acercarse a una definición. Sin embargo, para entender verdaderamente los ERV, los científicos tendrían que identificar lo que está sucediendo en el cerebro cuando están sucediendo. Con ese fin, Katz y sus colegas ofrecieron algunas teorías sobre qué regiones del cerebro podrían estar involucradas, centrándose en áreas que almacenan recuerdos autobiográficos. Los córtices pre frontal, medial temporal o parietal, todos ellos pertenecientes a esa categoría, también resultan particularmente vulnerables a la hipoxia y a la pérdida de sangre resultantes de experiencias traumáticas de casi muerte.

Como último paso en su estudio, los autores construyeron una encuesta alrededor de los hilos comunes que habían identificado en ERVs y lo administraron a un grupo de voluntarios en línea que nunca habían tenido uno. Muchos de los mismos elementos que habían identificado, según los investigadores, eran también cosas que la mayoría de la gente experimentaba en otros contextos en un momento u otro: cosas como déjà vu o arrepentimiento en torno a ciertos eventos en sus vidas. “Estos resultados sugieren que el fenómeno ERV se basa en una alteración de un mecanismo neurocognitivo común compartido por la población general, saludable”, escribieron.

Cuando su vida destella ante sus ojos, en otras palabras, no es el cerebro que reacciona a la amenaza de muerte de alguna manera especial, mística – es sólo una versión súper concentrada de procesos mentales que suceden todos los días. Lo que significa que es un tropo tan común por una buena razón: si los investigadores son correctos, ver una repetición de su vida en momentos de peligro puede suceder a casi todos.

http://nymag.com/scienceofus/2017/01/what-it-means-when-your-life-flashes-before-your-eyes.html

Playas bioluminiscentes

Playas bioluminiscentes

Rob Beschizza

23 enero de 2017

Alarma predadores mediante la liberación de fitoplancton luminescente de los poros.

(Videos de Loghan Call, Joel Puckett, Peter Kragh y Avrilia Anggraeni)

Un pasaje de Lord of the Flies, de William Golding.

“A lo largo del borde de la costa de las aguas poco profundas, la claridad que avanzaba estaba llena de extrañas criaturas de ojos en llamas con ojos ardientes, y aquí y allá un guijarro más grande se aferraba a su propio aire y estaba cubierto con una capa de perlas. La arena picada de lluvia y toda alisada con una capa de plata ahora tocaba la primera de las manchas que se filtraron del cuerpo roto y las criaturas hicieron un parche de luz cuando se juntaron en el borde. El agua se elevó más lejos y vistió a Simon en el rostro, en su mejilla plateada y el giro su hombro se convirtió en mármol esculpido. Las extrañas criaturas con sus ojos ardientes y sus vapores arrastrados se ocuparon de su cabeza. Arena y una burbuja de aire se escapó de la boca con un plop húmedo y luego se hundió suavemente en el agua.

En alguna parte sobre la curva oscurecida del mundo el sol y la luna tiraban, y la película del agua en el planeta tierra fue sostenida, abombando levemente de un lado mientras que el núcleo sólido giró. La gran ola de la marea se movió más lejos a lo largo de la isla y el agua se alzó. Suavemente, rodeado por una franja de criaturas brillantes e inquisitivas, una forma de plata bajo las constantes constelaciones, el cadáver de Simon se movía hacia el mar abierto”

Bonus, calamares bioluminiscentes:

http://boingboing.net/2017/01/23/bioluminescent-beaches.html

Escuche con sus ojos

Escuche con sus ojos: uno de cada cinco de nosotros puede “oír” destellos de luz

Un número sorprendente de personas experimentan una forma de cableado sensorial cruzado en el que los destellos de luz y los movimientos visuales son “escuchados”, descubre la investigación

¿Qué tan fácil es juzgar si dos secuencias son iguales o diferentes? Los investigadores dicen que la tarea podría ser más fácil si usted es capaz de “escuchar” los destellos.

Hannah Devlin

17 de enero de 2017

Una de cada cinco personas se ve afectada por un fenómeno semejante a una sinestesia en el que los movimientos visuales o los destellos de luz son “oídos” como sonidos débiles, según los científicos.

Los hallazgos sugieren que mucha más gente de lo que inicialmente se pensaba experimentan alguna forma de cableado cruzado sensorial – lo que podría explicar el atractivo de los juguetes musicales parpadeantes de bebé y la iluminación estroboscópica en raves.

La sinestesia podría ayudarnos a entender cómo el cerebro procesa el lenguaje

Elliot Freeman, neurocientífico cognitivo de la City University y autor principal del estudio, dijo: “Muchos de nosotros tenemos unos sentidos que ni siquiera reconocemos”.

Las formas más floridas de la sinestesia, en las que se mezclan experiencias sensoriales dispares, se encuentran en sólo 2-4% de la población. Para un sinesteta, el número siete podría parecer rojo, o el nombre Wesley podría “saber” como col hervida, por ejemplo.

El último trabajo – solo el segundo publicado sobre el fenómeno – sugiere que muchos más de nosotros experimentamos una versión menos intrusiva de la condición en la cual los movimientos visuales o flashes son acompañados por una banda sonora interna de zumbidos, zumbidos o silbidos. Dado que los movimientos son muy frecuentemente acompañados por sonidos en la vida cotidiana, es probable que el efecto sea apenas perceptible.

Un ejemplo de movimiento tanto con o sin el tipo de sonido que un sinesteta puede experimentar.

Cuando se probó bajo condiciones de laboratorio, el efecto de “movimiento auditivo” parecía mejorar la capacidad de una persona para interpretar movimientos visuales finos, pero también interfirió con la capacidad de oír sonidos reales cuando las señales visuales y de audio estaban equivocadas.

“Estos sonidos internos parecen ser lo suficientemente perceptivos como para interferir con la detección de sonidos generados externamente”, dijo Freeman. “El hallazgo de que este fenómeno “movimientoauditivo” parece ser mucho más frecuente en comparación con otras sinestesias, puede ocurrir debido a la fuerza de la conexión natural entre el sonido y la visión”.

En el estudio, publicado en la revista Consciousness and Cognition, se presentaron 40 participantes con pares de patrones visuales o auditivos de tipo Morse, y tuvieron que decidir si cada par contenía la misma o diferente secuencia. A los participantes se les preguntó si eran conscientes de escuchar sonidos débiles acompañando los destellos.

Cómo todos podríamos beneficiarnos de la sinestesia

De los 40 participantes, el 22% reportó escuchar sonidos acompañando los flashes visuales en la tarea “Código Morse” – y también tendió a hacerlo mejor en esta tarea.

“Mis datos sugieren que hay dos tipos de personas”, dijo Freeman. “Aquellos que generan sonidos deliberadamente y aquellos que reciben los sonidos internos sin intentarlo”.

En una segunda tarea, los participantes tuvieron que detectar sonidos débiles, similares a los dados en pruebas de audiología, presentados con o sin destellos visuales irrelevantes.

Aquellos que obtuvieron mejores resultados en la tarea de código Morse también parecieron encontrar destellos de luz irrelevantes más que una distracción a las tareas de escucha, lo que sugiere que los estímulos visuales actuaban efectivamente como un ruido de fondo interno.

En un estudio separado, el equipo probó el fenómeno en músicos entrenados y encontró que era mucho más común en el grupo. No está claro si esto se debe a una disposición natural a vincular sonidos y señales visuales o si miles de horas de entrenamiento podrían haber fortalecido los circuitos neuronales detrás del efecto.

¿Experimenta el “movimiento auditivo”? Haga una prueba aquí.

https://www.theguardian.com/science/2017/jan/17/listen-with-your-eyes-one-in-five-of-us-may-hear-flashes-of-light-synaesthesia

El secreto de los “círculos de hadas”

El secreto de los “círculos de hadas” de Namibia puede explicarse por fin

Utilizando modelos de computadora, los ecologistas piensan que finalmente han encontrado la razón de los extraños parches de lunares esparcidos por el desierto de Namib

1920Los “círculos de hadas” del desierto de Namib vistos desde arriba. Fotografía: Theo Allofs/Barcroft Media

Ian Sample

18 Enero 2017

Las marcas en el suelo en el desierto de Namib se asemejan a una vasta hoja de lunares, o al observador menos romántico, tal vez un mal caso de varicela.

En los mitos locales, los círculos desnudos y rojos, bordeados de hierba, son huellas de los dioses, o parches de tierra envenenados por el aliento de un dragón subterráneo. Pero incluso entre los científicos, que luchan por teorías más convincentes, los patrones curiosos y repetitivos han resultado difíciles de explicar.

Desde que los “círculos de hadas” se convirtieron en el centro de estudio científico, los investigadores han propuesto una serie de formas por las que pueden formarse los discos desnudos de la tierra. Una idea apunta el dedo a las termitas subterráneas que ingenian el paisaje sobre sus cabezas. Otra propuesta afirma que los patrones, que pueden llegar a 25 metros de ancho, surgen de la competencia natural entre las hierbas del desierto.

En el último esfuerzo para clavar la respuesta, los ecologistas de la Universidad de Princeton se volvieron hacia los modelos de computadora. Para empezar, realizaron simulaciones para imitar el impacto de las termitas en las hierbas desérticas que construyen colonias subterráneas. Las termitas de arena en el desierto de Namib comen las raíces de la vegetación baja, lo que significa más humedad para ellos y parches muertos en el suelo de arriba. En las simulaciones, las zonas muertas estaban confinadas a parches creados cuando colonias vecinas de similar tamaño se enfrentaban unas a otras y se asentaban en una frontera entre sus territorios.

2400Los “círculos de hadas” del desierto de Namib, que pueden crecer hasta 25 metros de ancho. Fotografía: Jen Guyton

“Las termitas comienzan con su propio montículo y salen a buscar forraje”, dijo Corina Tarnita en Princeton. “Si encuentran una colonia más pequeña, simplemente la matan y expanden su propio territorio. Pero si se topan con una colonia que es del mismo tamaño, no pueden hacerlo y terminan con un límite donde hay conflicto permanente, pero no una guerra total”.

Pero las termitas no explicaron completamente los patrones. Tarnita luego construyó un modelo de computadora que simulaba las termitas terrestres en guerra, así como la competencia natural que surge entre el desierto verde. Si una planta se arraiga en el desierto, puede proporcionar humedad y sombra para otras cercanas, y así darles una mano amiga. Pero a medida que la planta crece, sus raíces se extienden para atraer más agua, haciendo más difícil que las plantas más distantes encuentren agua ellas mismas.

Cuando Tarnita dirigió la nueva simulación, aparecieron parches de hadas parecidos a un círculo mientras las termitas digitales hacían su trabajo. Pero el conflicto entre las plantas en el desierto simulado dio lugar a sus propios patrones frescos – pequeños grupos de vegetación en los espacios entre los círculos de hadas.

“Se encuentra un patrón de escala mucho menor que es impulsado por las plantas auto-organizadas en respuesta al agua”, dijo Tarnita. Para comprobar si los patrones pueden ocurrir en la naturaleza, los científicos fueron a Namibia y tomaron fotografías del paisaje. “Encontramos un acuerdo exacto, a medida que se acercan se ven estos patrones muy llamativos”, dijo Tarnita.

Los investigadores, que informan de sus hallazgos en Nature, no pretenden tener una explicación de cómo se forma cada círculo de hadas. Pero cuando combinan las dos teorías, los patrones que surgen más estrechamente coinciden con los que se ven en el desierto, dijo Tarnita. “Tenemos una descripción mucho más completa de los patrones”, dijo.

Fairy-Circles“Una de las cosas más sorprendentes de la naturaleza es que a pesar de la complejidad de todas sus interacciones y de los muchos procesos que actúan simultáneamente, a veces, y con más frecuencia de lo que esperábamos, encuentras estas asombrosas regularidades”, agregó. “Queríamos saber cómo estas cosas desordenadas resultan en tanta belleza y orden en tan enormes escalas?”

Hasta hace poco, los círculos de hadas sólo se conocían en el desierto de Namib. Pero en 2014, los científicos informaron que habían detectado patrones similares en la región de Pilbara, en Australia Occidental. Las fotografías aéreas revelaron que eran casi idénticas a las encontradas en Namibia, a pesar de estar tan lejos.

https://www.theguardian.com/science/2017/jan/18/the-secret-of-namibias-fairy-circles-may-be-explained-at-last