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Profesor de física camina sobre fuego

Por Corey Binns Especial para LiveScience

El profesor de física David Willey no utiliza tiza y fórmulas para inculcar el interés de sus estudiantes en la termodinámica.

Él camina sobre el fuego.

“Nada consigue la atención de un estudiante como la posibilidad de que pueda matarse”, dijo Willey, ganador de este año del premio del presidente para la excelencia en la enseñanza en la Universidad de Pittsburgh en Johnstown.

En realidad, Willey ni siquiera suda, gracias a las características aislantes de la madera y un paso rápido. Y él no está solo.

El ritual de caminar en el fuego ha existido por miles de años. Los primeros reportes de esta práctica datan de 1200 B.C. Alrededor del mundo, de Grecia a China, se realizan estas caminatas en rituales de curación, iniciación, y fe. En los Estados Unidos, la caminata sobre fuego se ha hecho popular en seminarios de negocios para las corporaciones así como un supuesto remedio alternativo de salud.

Brujería en la madera

Los científicos en los años 30 buscaron primero explicaciones de porqué los participantes del ritual permanecían sin quemarse. El Consejo para la Investigación Física de la Universidad de Londres encontró que la brujería estaba en la madera, más que en la fe religiosa y los poderes sobrenaturales.

Las pistas para caminar sobre fuego tradicionales se hacen de madera, se dejan quemar hasta reducirse a carbones. Los carbones pueden alcanzar temperaturas altas. La mayoría de las caminatas sobre fuego ocurren cuando los carbones tienen unos 1.000 grados Fahrenheit (unos 540 grados centígrados).

Willey registró una vez a alguien que caminaba en carbones de 1.800 grados (1000 centígrados).

La gente sobrevive porque solamente una pequeña cantidad se transfiere de los brillantes carbones a la planta de sus pies.

“Aun cuando está ardiendo, la madera es un mal conductor”, dijo Willey.

La conducción es el camino que toma el calor para viajar de un material al siguiente. Las moléculas que vibran de un material caliente chocan con las moléculas más tranquilas de un objeto más fresco, y transfieren energía. La baja conductividad térmica de la madera significa que el calor permanece atrapado en los carbones, transfiriendo poco calor a los pies.

Una capa de cenizas en la parte superior de la llameante vereda ayuda a aislar más el calor de los carbones.

Los que caminan sobre el fuego eligen no marchar sobre el acero ardiente por una buena razón. Con los altos niveles de conductividad, la mayoría de los metales harían las trayectorias dolorosas.

No se necesitan pies fríos

Mantener un paso rápido también evita las ampollas

Mientras que un pie camina sobre los candentes carbones, el otro tiene oportunidad de enfriarse mientras está levantado en el aire. La capa protectora de piel muerta en las plantas de los pies y los callos agregan una protección adicional.

Aún cuando nadie debe intentar hacer esto sin el entrenamiento apropiado de un caminante de fuego experimentado, cualquier persona sana puede caminar sobre el fuego, mientras no sea demasiado caliente, según Willey. Es una cuestión de pararse en la línea de inicio con valor y de entrenar tu cerebro para conseguir que tu pie de el primer paso.

http://www.livescience.com/othernews/060814_mm_firewalker.html

Fantasmas por celular

“Fantasma” capturado en el celular

Por Azlan Othman

Un hombre local, que utilizó la cámara de su teléfono móvil para tomar una foto de la mezquita del sultán Omar Ali Saifuddien en la capital por la noche, tuvo el susto de su vida cuando vio una figura “fantasmal” en la pantalla de su móvil. El hombre que estaba con su esposa en ese entonces dijo al Bulletin que la foto fue tomada desde el asta bandera delante de Taman Sir Hj Muda Omar Ali Saifuddien. La pareja desea permanecer anónima.

http://www.brudirect.com/DailyInfo/News/Archive/July06/280706/bb09.htm

Escépticos desafían a sanadores y brujos

Los racionalistas desafían a los ocultistas en Inglaterra

Indo-Asian News Service

Un grupo de racionalistas de origen indio ha renovado su oferta de 16.000 libras a cualquier médico o curandero espiritual que pueda probar científicamente la capacidad de curar a la gente de cualquier enfermedad o de solucionar cualquier problema.

Los periódicos que informan a los lectores asiáticos y afrocaribeños tienen varias páginas de anuncios de tales médicos, prometiendo curaciones mágicas y el maná a los que crean en conjuros y prácticas ocultas.

Lavkesh Prashar, presidente de la Asian Rationalist Society of Britain (ARSB), dijo que tales médicos brujos y charlatanes explotan a la gente supersticiosa de estas comunidades y que ganan miles de libras cada año.

Prasher dijo: “Les desafiamos a probar que tienen energías mágicas bajo condiciones científicas”.

“Cobran por cualquier cosa hasta 300 libras por una simple charla y aseguran que pueden curar todo, desde enfermedades serias hasta la mala suerte”.

La oferta fue renovada en una reunión reciente del ARSB en Birmingham como parte de los esfuerzos de la sociedad de educar a la gente sobre los “gurúes, babas y tantras que están explotando a gente inocente mental, financiera y a veces también físicamente”.

Prashar dijo: “Si estos babas y gurúes tienen alguna energía mágica o sobrenatural entonces ¿porqué no aceptan nuestro desafío? ¿Porqué retroceden cuando los desafiamos?”

El ponente principal en la reunión fue Harinder Lally, abogado indio, que es socio de la Taraksheel Society Punjab. Lally recordó con ejemplos cómo los astrólogos y los lectores de manos engañan a la gente.

A la reunión también asistió el especialista inglés del RS Dyall, quien exhortó a la gente con problemas de salud que acercaran a los doctores en lugar de los babas, gurúes y otros charlatanes que aseguran tener una energía mágica para curar la salud y los problemas mentales.

http://www.hindustantimes.com/news/5967_1754022,001600060001.htm

Deja vu

Deja vu “recreado en laboratorio”

Los científicos creen que han encontrado una manera de sondear el fenómeno misterioso de sentir que ya has visto algo antes -deja vu.

Los investigadores del Leeds Memory Group dicen que de alguna manera han reconstruido la sensación en el laboratorio usando hipnosis.

El New Scientist reporta que los investigadores esperan que su trabajo aclare el funcionamiento fundamental de la memoria humana.

Se estima que un 97% de la población mundial han experimentado el deja vu.

En algunos casos severos puede llegar al punto de causar depresión y algunas víctimas han sido medicadas con antipsicóticos.

Sin embargo, los expertos sospechan que mucha gente que experimenta la sensación esta poco dispuesta a discutirla con su doctor.

Proceso de dos etapas

Se piensa que son dos los procesos dominantes que ocurren cuando alguien reconoce un objeto o una escena familiar.

Primero, el cerebro busca a través de rastros de la memoria para ver si el contenido de esa escena se ha observado antes.

Si hay algo, entonces una parte separada del cerebro identifica la escena o el objeto como familiar.

En el deja vu, este segundo proceso puede ocurrir por error, de modo que una sensación de familiaridad sea accionada por un nuevo objeto o escena.

El equipo de Leeds trabajó para crear una sensación de deja vu entre voluntarios en un laboratorio.

Utilizaron hipnosis para accionar solamente la segunda parte del proceso del reconocimiento -esperando crear un sentido de familiaridad sobre algo que una persona no había visto antes.

Los investigadores mostraron a los voluntarios 24 palabras comunes, entonces los hipnotizaron y les dijeron que cuando se les presentara después una palabra en un marco rojo, sintieran que la palabra era familiar, aunque no sabrían cuándo la vieron por última vez.

Los marcos verdes les harían pensar que la palabra pertenecía a la lista original de 24.

Sensación peculiar

Después de salir de la hipnosis, se les mostró a los voluntarios una serie de palabras en marcos de varios colores, incluyendo algunas que no estaban en las 24 originales y que fueron enmarcadas en rojo o verde.

De las 18 personas estudiadas hasta ahora, 10 reportaron una sensación peculiar cuando vieron nuevas palabras en marcos rojos y cinco dijeron que se sentía definitivamente como el deja vu.

El investigador Akira O’Connor presentó los resultados a una conferencia internacional sobre memoria en Sydney, Australia.

Él dijo a New Scientist: “Esto nos dice que es posible disociar experimentalmente estos dos procesos, lo que es realmente importante para establecer que son de hecho distintos”.

Algunas personas con epilepsia temporal del lóbulo reportan frecuentes deja vu.

Y trabajos previos en Francia han encontrado que partes del lóbulo temporal estimuladas eléctricamente pueden accionar una sensación de familiaridad con cualquier persona que se encuentre.

El profesor Alan Brown, experto en deja vu de la Universidad Metodista del Sur en Dallas, dice: “Usar la sugestión hipnótica para estimular, o simular, una experiencia de deja vu podría ser potencialmente una manera muy fructuosa de explorar este fenómeno”.

“No tengo muchos detalles sobre el proyecto de Leeds pero por lo que se parece ciertamente ser el trabajo sólido con un resultado intrigante.”

http://news.bbc.co.uk/1/hi/health/5194382.stm

Escépticos y verdaderos creyentes

La navaja de Occam

En la introducción a mi libro Skeptics and True Believers, definí dos marcos de mente:

Los escépticos son niños de la Revolución Científica y de la Ilustración. Siempre están un poco perdidos en la vastedad del cosmos, pero confían en la capacidad de la mente humana de darle sentido al mundo. Aceptan el desarrollo natural de la verdad, y están dispuestos a vivir con una medida de incertidumbre. Su mundo se colorea en tonos de gris. Tienden a ser socialmente optimistas, creativos y confían en el progreso. Ya que comulgan con lo que predican, los escépticos son tolerantes de la diversidad cultural y religiosa. Están más interesadas en refinar sus propias opiniones que en ganar otros prosélitos. Si son teístas, luchan con su dios en una lucha continua de la fe. Frecuentemente están plagados de dudas personales y son propensos a la depresión.

Los verdaderos creyentes confían menos en que los seres humanos puedan clasificar cosas por sí mismos. Buscan ayuda del exterior -de dios, de los espíritus o de extraterrestres. Su mundo es blanco y negro. Buscan verdades simples y ciertas, proporcionadas por una fuente que sea más confiable que la mente humana. Los verdaderos creyentes prefieren un universo proporcionado a la escala humana. La diversidad los repele, se confortan con los dogmas y respetan a la autoridad. Los verdaderos creyentes se distinguen por su manera de ofrecer (a veces administrar fuertemente) sus verdades a otras, convencidos de lo correcto de su causa. Probablemente son “renacidos”, redimidos por la fe, apocalíptica. Aunque generalmente son pesimistas del estado de este mundo, confían en que hay algo mejor más allá del sepulcro.

Fui cuidadoso de precisar que incluso Jesús pudo ser llamado un escéptico (“¿Dios míos, dios mío, por qué me has abandonado?”), y que los científicos que están invenciblemente seguros de la autoridad de su ciencia pueden ser contados como verdaderos creyentes.

Aunque los científicos individuales puedan ser creyentes verdaderos, la ciencia puede prosperar solamente en una atmósfera de escepticismo. La ciencia es ampliable; cada verdad se lleva a cabo tentativamente, sujeta a cambios. Como Einstein dijo una vez, la herramienta más importante del científico es el cesto de basura.

Así que -Escépticos y verdaderos creyentes: Una generalización, por supuesto, pero (pienso como escribí en el libro) útil.

Mientras estemos generalizando, puede ser que también nos dividamos en Occamistas o Anti-Occamistas.

Déjeme explicar.

Guillermo de Occam (c. 1285-1347) fue un fraile y filósofo franciscano ingles, de la aldea de Occam en Surrey, educado en Londres y Oxford, que predicó y enseño por toda Europa. Él es mejor conocido actualmente como el autor de la Navaja de Occam, el principio de parsimonia filosófico: Nunca suponer una explicación compleja cuando es suficiente una explicación más simple.

Occam seguro no fue el primero en enunciar este principio, pero a él se le ha asignado el crédito, y él utilizó ciertamente el principio con gran ventaja, eliminando algunos aditamentos superfluos de la filosofía y de la teología de su tiempo -un ejercicio que le ganó la excomunión de la iglesia a la que sirvió.

La navaja de Occam es un principio básico de la ciencia moderna. Newton la puso esta manera: “No debemos admitir más causas de las cosas naturales que las que son tanto ciertas y suficientes para explicar su apariencia”. Y Einstein dijo: “La gran meta de la ciencia… es cubrir el mayor número posible de hechos empíricos por deducciones lógicas del menor número posible de hipótesis o de axiomas”. Simplicidad. Parsimonia.

Alguien alguna vez citó a Shakespeare al filósofo W.V.O. Quine: “Hay más cosas en cielo y la tierra que las que has soñado en tu filosofía”. La observación significaba en términos burdos, una clase de “Sí, ¿ y qué sabes tú?” A lo qué Quine se dice que respondió: “Tal vez, pero lo único que me preocupa es que no haya más cosas en mi filosofía de las que existen en cielo y en la tierra”. Quine era un Occamista.

Por otra parte, he oído que en un episodio de los X-Files, Fox Mulder desecha la navaja de Occam retitulándola el Principio de Occam del Pensamiento No Imaginativo. Dejemos que florezcan las miles de flores paranormales y pseudoscientíficas. Mulder es un Anti-Occamista.

El Occamista no busca milagros o lo paranormal cuando es suficiente una explicación natural. Y cuándo ninguna explicación natural se presenta (como, por ejemplo, “¿Cuál es la fuente de la singularidad que se convirtió en el Big bang?”) el Occamista está preparado para decir “no sé”. Admitir nuestra ignorancia de la prodigalidad de la creación no es la misma cosa que llenar nuestra ignorancia con una plétora de dioses, espíritus, extraterrestres, auras, milagros, resonancias mórficas, influencias astrales, etc. de nuestra propia invención.

Y así aprendemos del pobre fraile de Occam vestido con hábitos cafés y sandalias, que era un campeón de la humildad intelectual.

La navaja de Occam, aplicada sabiamente, ha probado ser un camino real al conocimiento práctico, confiable del mundo. Desde la época de Galileo, y especialmente desde la Ilustración, ha sido la base para nuestra salud, crecimiento y felicidad general. La navaja de Occam es nuestra más poderosa herramienta en la batalla contra los demonios más oscuros de la distensión sectaria, del triunfalismo religioso y de la superstición pseudoscientifica.

http://www.sciencemusings.com/2006/07/occams-razor.html