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¿Cómo podríamos construir una capa de invisibilidad para ocultar la Tierra de una civilización alienígena?

¿Cómo podríamos construir una capa de invisibilidad para ocultar la Tierra de una civilización alienígena?

14 de abril de 2016

David Kipping

Profesor asistente de astronomía, Universidad de Columbia

Declaración de divulgación

David Kipping no trabaja, consulta, posee acciones ni recibe fondos de ninguna empresa u organización que se beneficie de este artículo, y no ha revelado afiliaciones relevantes más allá de su nombramiento académico.

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¿Qué haría falta para ocultar un planeta entero? Suena más como una pregunta planteada en un episodio de “Star Trek” que en un discurso académico, pero a veces la vanguardia de la ciencia se confunde con temas que se encuentran en la ciencia ficción.

Por supuesto, hemos estado filtrando nuestra propia posición a estrellas distantes a través de señales de radio y televisión durante seis décadas, en gran parte ignorantes de las implicaciones cósmicas. Pero varios científicos notables, como Stephen Hawking, han expresado públicamente su preocupación por revelar nuestra presencia a otras civilizaciones. Estas preocupaciones se derivan en gran medida de los capítulos más oscuros de nuestra propia historia, cuando una civilización más avanzada subyugaría y desplazaría a una menos avanzada.

Puede que sea demasiado tarde para que nos retiremos a la invisibilidad, pero tal vez no para otras civilizaciones alienígenas inteligentes que existen. Los habitantes de un planeta lejano podrían preferir esconderse de gente como nosotros. En 2016, mi estudiante graduado Alex Teachey y yo publicamos un artículo que propone una forma de ocultar planetas, así como una forma de difundir la existencia de una civilización. Incluso si no estamos manipulando nuestra propia señal de esta manera, no significa que otros planetas no lo estén. Es posible que lo que vemos mientras exploramos el universo en busca de otros planetas habitables haya sido diseñado para disfrazar o resaltar la existencia de otras civilizaciones.

image-20160411-21959-10r7w7lCuando un planeta pasa entre nosotros y su estrella, la luz de la estrella parece atenuarse. NASA Ames, CC BY

Seguimiento de tránsitos para encontrar otros planetas

Antes de hablar sobre cómo esconder un planeta de mirones lejanos, considere la mejor manera que hemos descubierto para encontrar uno.

La técnica más exitosa de la humanidad para detectar otros planetas es el método de tránsito. Un tránsito ocurre cuando un planeta parece pasar frente a su sol padre, bloqueando parte de su luz estelar durante unas horas. Entonces, si tenemos nuestros telescopios enfocados en una parte del universo y una estrella parece desvanecerse durante parte del día, eso nos dice que un planeta se ha interpuesto temporalmente entre nosotros a medida que avanza en su órbita.

image-20160411-21963-76ym4bLa Misión Kepler identificó 4,696 planetas candidatos en julio de 2015. NASA Ames/W. Stenzel, CC BY

Usando esta técnica, la Misión Kepler de la NASA ha descubierto varios miles de planetas.

Parece probable que cualquier civilización avanzada conozca este sencillo método. Cada vez que un planeta transita por su estrella, su existencia se anuncia esencialmente en todos los puntos que se encuentran a lo largo del mismo plano que el planeta y la estrella.

Una civilización avanzada podría estar bien si se anunciara la ubicación, el tamaño e incluso la química atmosférica de su planeta en todo el cosmos. O tal vez desee ocultar su presencia. Si es lo último, podría optar por construir un manto.

Una capa de invisibilidad planetaria

Resulta que esconder planetas del método de tránsito sería sorprendentemente fácil, tan fácil que los terrícolas podríamos hacerlo ahora mismo, si quisiéramos. Dado que los tránsitos aparecen como una disminución del brillo de una estrella distante, nuestro manto hipotético simplemente produce el aumento de brillo opuesto.

Los láseres proporcionan un medio eficaz para contrarrestar esa caída de brillo. Toda la potencia de un láser está contenida en un rayo relativamente estrecho, en lugar de extenderse en todas direcciones como lo hace la luz de las estrellas. Debido a la forma en que la luz se propaga a medida que viaja, llamada difracción, el rayo láser se propagaría para abarcar sistemas solares completos después de viajar muchos años luz a través del espacio, bañando ese sistema planetario distante dentro del rayo de camuflaje. Ninguna caída en el brillo hace que parezca que no hay ningún planeta allí.

Una capa láser capaz de ocultar la Tierra de una versión alienígena de la Misión Kepler de la NASA requeriría 30 megavatios de potencia a una intensidad máxima, aproximadamente equivalente a 10 turbinas de viento de potencia de salida.

Alex Teachey describe cómo funcionaría un sistema de camuflaje.

Si bien Kepler ve la luz en un solo color, las civilizaciones avanzadas podrían usar detectores más sofisticados capaces de recolectar luz en todas las longitudes de onda. Aquí también, nuestra tecnología actual podría encubrirnos usando láseres sintonizables modernos, por un costo de aproximadamente 10 veces más energía en general. Las civilizaciones más avanzadas podrían detectar otros detalles finos de las propiedades de la luz, traicionando la capa. Pero aquí tampoco hay razón por la que con un poco de trabajo no podamos diseñar soluciones, lo que lleva a una capa casi perfecta que podría apuntar a estrellas distantes donde sospechamos que alguien podría estar en casa.

¿Por qué elegir esconderse?

Así que sí, suena a ciencia ficción, pero incluso la tecnología actual podría hacer un buen trabajo al ocultar la firma de tránsito de la Tierra.

Sin embargo, olvídate de la Tierra; Realmente nunca pensamos en esto como algo que la humanidad debería o no debería hacer. En cambio, postulamos que si nuestra tecnología humana rudimentaria puede construir una capa de tránsito tan efectiva a un costo económico relativamente bajo, entonces las civilizaciones más avanzadas pueden esconderse de nosotros con respecto a todas las técnicas de detección. Puede que el universo no sea todo lo que parece.

¿Por qué una civilización podría optar por envolverse en la invisibilidad? Podría ser una especie de póliza de seguro: encuentre los planetas cercanos con potencial para sustentar la vida y encienda una capa específica, en caso de que alguna vez surja una civilización. Esta política efectivamente les da tiempo para revelar su presencia cuando lo consideren oportuno.

Dado lo barata que sería una capa de este tipo, una póliza de seguro para su planeta de origen tal vez no sea tan extraña como parece. Ciertamente no es inverosímil que una civilización quiera esperar el momento oportuno: vigilar a los vecinos durante un tiempo antes de desplegar la alfombra de bienvenida intergaláctica. Pero hay una otra cara de esta tecnología que podría convertirla de una capa de invisibilidad en un foco de atención.

Lo contrario: enciende la baliza

Quizás no todas las civilizaciones son xenófobas; algunas tal vez quieran hablar. Si quisiera revelar su presencia a otras civilizaciones de la manera más barata y sin ambigüedades posible, ¿cómo podrían hacerlo?

Imagínese mirar algunos datos de un planeta distante, que se ha convertido en una empresa algo normal para los astrónomos, y notar algo extraño. La firma del planeta tiene una forma extraña; de hecho, ninguno de sus modelos es capaz de explicarlo. Parece que alguien ha impreso una serie de picos en los datos, siguiendo la serie de números primos. Nada en la naturaleza puede hacer esto: acaba de detectar el faro de otra civilización. El uso alternativo del láser del sistema de camuflaje podría ser hacer que la señal de un planeta parezca altamente artificial, en lugar de oculta. Ahora no les importa construir el manto perfecto; ¡Quieren ser encontrados!

¿Podrían esas señales estar al acecho en nuestras mediciones existentes? Quizás. Nadie ha mirado nunca, y esperamos que nuestro trabajo impulse esfuerzos en ese frente. Puede ser una posibilidad remota, ya que incluso para llegar a este punto debemos intentar imaginar cómo podrían pensar los extraterrestres, pero dado el premio científico que se ofrece, también vale la pena. Si identificamos un tránsito extraño, es muy posible que contenga información codificada mediante pulsos de luz láser. Se podrían ocultar enormes volúmenes de información dentro de las firmas de tránsito de otros planetas.

Para nosotros, este fue un ejercicio de curiosidad intelectual. Simplemente calculamos cuánta energía se necesitaría para ocultar o transmitir la existencia de un planeta. Si deberíamos considerar seriamente envolver a la Tierra en un manto protector de invisibilidad, o por el contrario, tomarnos en serio pregonar nuestra existencia, a través de manipulaciones láser es algo que todos deberíamos decidir juntos.

https://theconversation.com/how-could-we-build-an-invisibility-cloak-to-hide-earth-from-an-alien-civilization-57092

 

El misterio de los círculos de hadas tiene un nuevo sospechoso

El misterio de los círculos de hadas tiene un nuevo sospechoso

Un pequeño estudio sugiere que los microbios del suelo podrían desempeñar un papel en las formaciones de césped en forma de anillo en partes de la naturaleza salvaje de Australia.

12tb-fairycircles-03-jumbo-v2Un anillo de hierba spinifex, también conocido como círculo de hadas, en Twyfelfontein, Namibia.Crédito… Fotografía MJ/Alamy

12 de abril de 2021

Por Veronique Greenwood

En el interior de Australia, ciertas hierbas crecen en espeluznantes anillos, con murallas de un verde polvoriento al borde de amplios círculos de tierra roja desnuda. A menudo descritos como “círculos de hadas”, estos anillos de hierba spinifex se asemejan a las estructuras que se vieron por primera vez en el desierto de Namibia, y ambos crean enormes patrones de panal en el paisaje que realmente resaltan en las fotografías aéreas. En Namibia, los científicos han desplegado cámaras en cañas de pescar, han observado colonias de termitas e incluso han utilizado modelos matemáticos para tratar de explicar cómo surge este fenómeno.

Un pequeño estudio publicado el mes pasado en el Australian Journal of Botany sugiere que los microbios que viven en el suelo pueden contribuir a la formación de los anillos en Australia, haciendo que la suciedad dentro del anillo sea hostil a las nuevas plántulas y la suciedad más allá del anillo sea hospitalaria.

Los pastos Spinifex comienzan como pequeños montículos redondos, dijo Angela Moles, ecologista de la Universidad de Nueva Gales del Sur y autora del nuevo artículo. Luego, a medida que brotan nuevas plántulas hacia afuera, las plantas en el medio mueren, lo que lleva a la forma de anillo. Los investigadores han explorado si el suelo interior desnudo se agota en nutrientes; si está demasiado seco o compactado para un nuevo crecimiento; y si los insectos pudieran estar destruyendo el spinifex. Pero aún no ha surgido un consenso sobre qué está impulsando la formación de anillos.

La Dra. Moles había oído hablar de una pequeña hierba de pantano europea que crecía en forma de anillo, como resultado de una acumulación de patógenos del suelo en el medio. Ella y Neil Ross, un estudiante de posgrado en su laboratorio, tenían curiosidad sobre si esterilizar el suelo de los anillos internos, matando así cualquier organismo microbiano allí, facilitaría el crecimiento de las plantas en él. Si es así, eso implicaría que hay microbios involucrados.

El Sr. Ross recogió cuidadosamente tierra del interior de los anillos en el desierto del Territorio del Norte de Australia, y también de fuera de los anillos. De vuelta en los invernaderos de la universidad, esterilizó algunos de cada uno. Luego plantó algunas semillas de spinifex en macetas de suelos libres de microbios y algunas en suelos inalterados.

12tb-fairycircles-02-jumboCírculos de hadas vistos desde arriba en NamibRand Nature Preserve en Namibia. Crédito… Kymri Wilt/Danita Delimont, vía Alamy

12tb-fairycircles-jumboUn círculo de spinifex en Alice Springs, Territorio del Norte, Australia. Crédito… Genevieve Vallee/Alamy

Las semillas germinaron más fácilmente en contenedores de suelo interior que habían sido esterilizados, encontraron los investigadores. Aproximadamente la misma cantidad de semillas germinaron en el suelo desde fuera de los anillos que no habían sido esterilizados, lo que sugiere que tanto el suelo exterior como el interior esterilizado fomentaron un nuevo crecimiento. La esterilización del suelo interior parecía eliminar todo lo que impedía que las plantas brotaran.

Esto encaja con investigaciones anteriores que sugieren que a medida que las plantas crecen, los patógenos que las atacan se instalan en el suelo alrededor de sus raíces. Estos patógenos pueden ser tolerables para las plantas adultas, pero desagradables para las nuevas plántulas frágiles, una diferencia que puede ayudar a explicar por qué en las selvas tropicales, los árboles de la misma especie rara vez se encuentran cerca unos de otros.

“Germinar es algo realmente aterrador para una semilla”, dijo el Dr. Moles. “Por un tiempo, no tienen muchos recursos”.

Si los nuevos pastos spinifex no pueden manejar los patógenos en el suelo en el centro de su grupo, pueden brotar en su lugar justo fuera de él, lo que lleva a ese patrón de anillo característico.

Sin embargo, los investigadores también encontraron que el suelo esterilizado del exterior del anillo era tan malo para los nuevos brotes como el suelo interior sin tratar. La Dra. Moles especula que algunos otros microbios del suelo también pueden ayudar a las plántulas. Matar a los patógenos potenciales desde el interior del anillo hace que el suelo vuelva a ser habitable, dice, pero matar todo lo que está en el exterior también podría tener efectos perjudiciales.

Los investigadores no intentaron cultivar bacterias u otros microorganismos del suelo, por lo que no están seguros de qué pequeñas ecologías han surgido alrededor de estos anillos en el desierto y exactamente cómo cambian con el tiempo. Pero en la discusión científica en curso sobre estos anillos de hadas, es posible que los microbios se hayan unido a la fiesta.

https://www.nytimes.com/2021/04/12/science/fairy-circles-australia.html

Los resultados “tentadores” de 2 experimentos desafían las reglas de la física

Los resultados “tentadores” de 2 experimentos desafían las reglas de la física

7 de abril de 2021

Por Seth Borenstein

tantalizingrEn esta foto de 2018 facilitada por el CERN, Nikolai Bondar trabaja en el sistema LHCb Muon en la instalación del Gran Colisionador de Hadrones de la Organización Europea para la Investigación Nuclear en las afueras de Ginebra. Los resultados preliminares publicados en 2021 de experimentos desde aquí y la instalación de Fermilab en los EE. UU. desafían la forma en que los físicos piensan que funciona el universo, una perspectiva que tiene al campo de la física de partículas desconcertado y emocionado. (Maximilien Brice, Julien Marius Ordan/CERN vía AP)

Los resultados preliminares de dos experimentos sugieren que algo podría estar mal con la forma básica en que los físicos piensan que funciona el universo, una perspectiva que tiene al campo de la física de partículas desconcertado y emocionado.

Pequeñas partículas llamadas muones no están haciendo lo que se espera de ellas en dos experimentos diferentes de larga duración en los Estados Unidos y Europa. Los resultados confusos, si se demuestra que son correctos, revelan problemas importantes con el libro de reglas que usan los físicos para describir y comprender cómo funciona el universo a nivel subatómico.

“Creemos que podríamos estar nadando en un mar de partículas de fondo todo el tiempo que simplemente no han sido descubiertas directamente”, dijo el codirector científico del experimento Fermilab, Chris Polly, en una conferencia de prensa. “Puede que haya monstruos que aún no hemos imaginado que están emergiendo del vacío interactuando con nuestros muones y esto nos da una ventana para verlos”.

El libro de reglas, llamado Modelo Estándar, se desarrolló hace unos 50 años. Los experimentos realizados durante décadas afirmaron una y otra vez que sus descripciones de las partículas y las fuerzas que componen y gobiernan el universo eran bastante acertadas. Hasta ahora.

“Nuevas partículas, nueva física podrían estar más allá de nuestra investigación”, dijo Alexey Petrov, físico de partículas de la Universidad Estatal de Wayne. “Es tentador”.

El Fermilab del Departamento de Energía de los Estados Unidos anunció el miércoles los resultados de 8,200 millones de carreras a lo largo de una pista en las afueras de Chicago que, aunque es aburrida para la mayoría de la gente, tiene a los físicos en movimiento: los campos magnéticos de los muones no parecen ser lo que el Modelo Estándar dice que deberían ser. Esto sigue a los nuevos resultados publicados el mes pasado por el Gran Colisionador de Hadrones del Centro Europeo de Investigación Nuclear que encontraron una proporción sorprendente de partículas después de colisiones de alta velocidad.

Si se confirman, los resultados de EE. UU. serían el mayor hallazgo en el extraño mundo de las partículas subatómicas en casi 10 años, desde el descubrimiento del bosón de Higgs, a menudo llamado la “partícula de Dios”, dijo Aida El-Khadra de la Universidad de Illinois que trabaja en física teórica para el experimento Fermilab.

2-tantalizingrEsta foto de agosto de 2017 facilitada por Fermilab muestra el anillo Muon g-2 en el Fermi National Accelerator Laboratory en las afueras de Chicago. Opera a -450 grados Fahrenheit (-267 grados Celsius) para detectar la oscilación de los muones mientras viajan a través de un campo magnético. Los resultados preliminares publicados en 2021 de los experimentos realizados aquí y las instalaciones del CERN en Europa desafían la forma en que los físicos piensan que funciona el universo, una perspectiva que tiene al campo de la física de partículas desconcertado y emocionado. (Reidar Hahn/Fermilab vía AP)

El objetivo de los experimentos, explica el físico teórico de la Universidad Johns Hopkins, David Kaplan, es separar partículas y descubrir si hay “algo raro” tanto con las partículas como con el espacio aparentemente vacío entre ellas.

“Los secretos no solo viven en la materia. Viven en algo que parece llenar todo el espacio y el tiempo. Estos son campos cuánticos”, dijo Kaplan. “Estamos poniendo energía en el vacío y viendo qué sale”.

Ambos conjuntos de resultados involucran la extraña y fugaz partícula llamada muón. El muón es el primo más pesado del electrón que orbita el centro de un átomo. Pero el muón no es parte del átomo, es inestable y normalmente existe solo durante dos microsegundos. Después de que fuera descubierto en los rayos cósmicos en 1936, los científicos se sintieron tan confusos que un físico famoso preguntó: “¿Quién ordenó eso?”

“Desde el principio hizo que los físicos se rascaran la cabeza”, dijo Graziano Venanzoni, físico experimental en un laboratorio nacional italiano, que es uno de los principales científicos del experimento estadounidense Fermilab, llamado Muon g-2.

El experimento envía muones alrededor de una pista magnetizada que mantiene las partículas en existencia el tiempo suficiente para que los investigadores puedan observarlas más de cerca. Los resultados preliminares sugieren que el “giro” magnético de los muones es un 0.1% de lo que predice el Modelo Estándar. Puede que no parezca mucho, pero para los físicos de partículas es enorme, más que suficiente para trastocar la comprensión actual.

Los investigadores necesitan uno o dos años más para terminar de analizar los resultados de todas las vueltas alrededor de la pista de 50 pies (14 metros). Si los resultados no cambian, contará como un descubrimiento importante, dijo Venanzoni.

Por separado, en el CERN, el mayor destructor de átomos del mundo, los físicos han estado chocando protones entre sí para ver qué sucede después. Uno de los varios experimentos separados de los colisionadores de partículas mide lo que sucede cuando chocan las partículas llamadas quarks de fondo o belleza.

1-tantalizingrEsta foto de 2018 facilitada por el CERN muestra el sistema LHCb Muon en la instalación del Gran Colisionador de Hadrones de la Organización Europea para la Investigación Nuclear en las afueras de Ginebra. Los resultados preliminares publicados en 2021 de experimentos desde aquí y la instalación de Fermilab en los EE. UU. desafían la forma en que los físicos piensan que funciona el universo, una perspectiva que tiene al campo de la física de partículas desconcertado y emocionado. (Maximilien Brice, Julien Marius Ordan/CERN vía AP)

El Modelo Estándar predice que estos choques de quarks de belleza deberían resultar en el mismo número de electrones y muones. Es como lanzar una moneda 1,000 veces y obtener aproximadamente el mismo número de caras y cruces, dijo el jefe del experimento de belleza del Gran Colisionador de Hadrones, Chris Parkes.

Pero eso no es lo que pasó.

Los investigadores estudiaron minuciosamente los datos de varios años y algunos miles de choques y encontraron una diferencia del 15%, con significativamente más electrones que muones, dijo el investigador del experimento Sheldon Stone de la Universidad de Syracuse.

Ninguno de los experimentos se considera un descubrimiento oficial todavía porque existe una pequeña posibilidad de que los resultados sean caprichos estadísticos. Ejecutar los experimentos más veces, planeado en ambos casos, podría, en uno o dos años, alcanzar los requisitos estadísticos increíblemente estrictos para que la física lo considere un descubrimiento, dijeron los investigadores.

Si los resultados se mantienen, cambiarían “cualquier otro cálculo realizado” en el mundo de la física de partículas, dijo Kaplan.

“Esto no es un factor de engaño. Esto es algo que está mal”, dijo Kaplan. Ese algo podría explicarse por una nueva partícula o fuerza.

O estos resultados pueden ser errores. En 2011, un extraño hallazgo de que una partícula llamada neutrino parecía viajar más rápido que la luz amenazó al modelo, pero resultó ser el resultado de un problema de conexión eléctrica suelta en el experimento.

“Verificamos todas nuestras conexiones de cable y hemos hecho todo lo posible para verificar nuestros datos”, dijo Stone. “Estamos un poco confiados, pero nunca se sabe”.

https://phys.org/news/2021-04-tantalizing-results-defy-physics-rulebook.html

La ciencia detrás de las nubes lenticulares, y no, no son ovnis

La ciencia detrás de las nubes lenticulares, y no, no son ovnis

imageLas nubes lenticulares se vieron la semana pasada sobre Heavenly Valley y la Cordillera de Sierra Nevada.

John Lindsey

Desde los primeros tiempos, la gente ha tratado de comprender el clima. Los observadores del clima, desde Aristóteles hasta el filósofo francés René Descartes, describieron los fenómenos climáticos a través de la formación y la vida útil de las nubes, lo que resulta ser un método confiable para comprender el clima, y aquí está el por qué.

La semana pasada, se desarrollaron nubes lenticulares casi estacionarias sobre las montañas de Sierra Nevada cerca del lago Tahoe.

Estas impresionantes nubes lenticulares a menudo se confunden con un objeto volador no identificado (ovni) y por una buena razón, ya que parecen flotar sobre un área en particular y tienen la apariencia de una lente óptica o platillo.

Verá, los ovnis se clasifican como “cualquier fenómeno aéreo que no se puede identificar o explicar de inmediato”. pero esta columna intentará explicar por qué se forman estas espectaculares nubes lenticulares.

Según el Servicio Meteorológico Nacional, estas nubes se conocen oficialmente como “altocúmulos lenticulares en pie (ACSL) o altocúmulos en pie lenticularis; están asociadas con ondas en la atmósfera que se desarrollan cuando son relativamente estables, el aire en rápido movimiento es forzado hacia arriba y una barrera topográfica que está orientada más o menos perpendicular a la dirección desde la que sopla el viento en los niveles superiores”.

Ese miércoles por la tarde (7 de abril) tomé estas fotografías. Un frente frío débil se movió sobre el área del lago Tahoe temprano esa mañana, seguido por vientos crecientes del Noroeste en la superficie y en los tramos más altos de la troposfera durante la mañana y la tarde.

Estos vientos elevaron la masa de aire sobre las montañas de Sierra Nevada, lo que redujo la presión del aire que provocó que las temperaturas bajaran. A medida que el aire se enfrió, alcanzó su temperatura de punto de rocío, produciendo condensación. En otras palabras, nubes visibles cerca de la cresta de estas montañas.

A medida que la masa de aire descendía al otro lado de la cordillera, se calentaba a una velocidad de aproximadamente 5.5 grados Fahrenheit por cada 1,000 pies de descenso y hacía que las nubes desaparecieran, formando la forma de la lente o elipsoide. Los meteorólogos se refieren a esa tasa de enfriamiento y calentamiento como la “tasa de lapso adiabático seco”. Por lo tanto, estas nubes parecen permanecer estacionarias sobre una montaña a pesar de que los vientos se mueven a gran velocidad.

Si eres piloto y ves este tipo de nubes, lo mejor es volar lejos de ellas, ya que indican turbulencias extremas.

Durante mis 24 años volando como tripulante en la Marina de los EE. UU., nunca experimenté una turbulencia tan violenta como cuando me acerqué al Aeropuerto Internacional Reno-Tahoe en un P-3 Orion en un día de primavera cuando estas nubes estaban sobre la Sierra Alta.

Fue una suerte que toda nuestra tripulación estuviera firmemente sujeta a nuestros asientos. Si no, muchos de nosotros habríamos sido golpeados contra el techo y posiblemente seriamente heridos.

https://lompocrecord.com/news/local/lindsey-the-science-behind-lenticular-clouds-and-no-they-arent-ufos/article_8cd425fa-2377-5e33-a5c8-62ee86bdc5f8.html

Cómo la ciencia resolvió el misterio de los pies encallados en el Noroeste del Pacífico

Cómo la ciencia resolvió el misterio de los pies encallados en el Noroeste del Pacífico

Los inquietantes descubrimientos a lo largo del Mar de Salish provocaron conversaciones sobre asesinos en serie, extraterrestres y psíquicos. La verdad es aún más inesperada.

15 de marzo de 2021

Porerika Engelhaupt

Esta historia es un extracto del libro Gory Details: Adventures From the Dark Side of Science de Erika Engelhaupt.

imageUna vista de Howe Sound, parte del Mar Salish al norte de Vancouver, muestra las montañas de la isla Gambier y la costa continental en silueta. John Zada, ALAMY FOTO STOCK

El 20 de agosto de 2007, una niña de 12 años vio un tenis para correr azul y blanca —una talla 12 para hombre— en una playa de la isla Jedediah de Columbia Británica. Miró dentro y encontró un calcetín. Miró dentro del calcetín y encontró un pie.

Seis días después, en la cercana isla Gabriola, una pareja de Vancouver que disfrutaba de una caminata junto al mar se encontró con un Reebok blanco y negro. Dentro había otro pie en descomposición. También era talla 12. Los dos pies claramente no pertenecían a la misma persona; no solo los zapatos eran diferentes, sino que ambos tenían el pie derecho.

La policía quedó atónita. “Dos se encuentra en un corto período de tiempo es bastante sospechoso”, dijo Garry Cox de la Real Policía Montada de Canadá al Vancouver Sun. “Encontrar un pie es como una probabilidad de un millón a uno, pero encontrar dos es una locura. He oído hablar de bailarines con dos pies izquierdos, pero vamos”.

Al año siguiente, aparecieron cinco pies más en las cercanas playas canadienses. Los descubrimientos aumentaron los temores del público y la especulación de los medios se disparó. ¿Había un asesino en serie suelto? ¿Tenía algo contra los pies?

En el transcurso de los siguientes 12 años, un total de 15 pies llegaron a la costa en el área alrededor de la isla de Vancouver, una red de vías fluviales llamada Salish Sea. Seis más aparecieron en Puget Sound, que se encuentra al otro lado de la frontera con Estados Unidos en el extremo sur del mar. Con la excepción de un pie que llevaba una vieja bota de montaña, todos estaban cubiertos con tenis de deporte. Los pies calzados con tenis se hicieron famosos, incluso consiguiendo su propia página de Wikipedia. Y con la fama llegaron los engaños: los bromistas rellenaban los zapatos con huesos de pollo o patas de perro esqueletizadas y los esparcían por las costas canadienses.

Los informantes llamaron a la policía con todo tipo de teorías sobre el origen de los pies. “Recibimos algunos consejos muy interesantes sobre asesinos en serie o contenedores llenos de migrantes que se encuentran en el fondo del océano. Los extraterrestres también se mencionaron”, dice Laura Yazedjian, antropóloga forense que trabaja como especialista en identificación humana para el Servicio Forense de Columbia Británica. “Y ocasionalmente un psíquico. En realidad, casi todas las veces, un psíquico llama y se ofrece a ayudar”.

Pero resulta que este tipo de misterio requiere investigación científica, en lugar de criminal (o psíquicos). De hecho, la ciencia puede responder a todas las preguntas obvias, por ejemplo, ¿por qué los pies, y no los cuerpos enteros, llegan a la orilla? ¿Y por qué aparecen en este tramo particular de las costas de la Columbia Británica? Pero la investigación que ha abordado estas preguntas es todo menos obvia. Para entender cómo llegaron los pies a donde llegaron, tenemos que seguir algunas líneas de investigación inesperadas, que involucran todo, desde la ciencia del hundimiento hasta la descomposición de los cerdos y la propagación de derrames de petróleo.

Hundirse o nadar

Para empezar, debemos entender qué le sucede a un cadáver una vez que está en el agua. Así que sigamos las aventuras de un cadáver marinero.

Una vez en el agua, el primer movimiento de un cadáver será flotar o hundirse. Este es un paso sorprendentemente crucial, ya que ayudará a determinar qué sucede a continuación. Un objeto flotante será transportado con los vientos y las corrientes superficiales, y pronto podría llegar a la orilla. Uno que se hunde, por otro lado, puede permanecer en su lugar o ser arrastrado en una dirección diferente por corrientes más profundas. Es más, un cuerpo flotante, expuesto al aire, se descompondrá de manera diferente a uno que se hunde, con ramificaciones para el destino de sus pies.

Se podría suponer que una persona ahogada se hundirá porque sus pulmones están llenos de agua y que los pulmones llenos de aire de un cadáver actuarían de otra manera como un dispositivo de flotación. Pero la realidad no es tan sencilla. Utilizando datos recopilados en 1942, E. R. Donoghue del Instituto de Patología de las Fuerzas Armadas se propuso resolver el asunto en un artículo de 1977 titulado “Flotabilidad del cuerpo humano: un estudio de 98 hombres”. Los 98 hombres en cuestión eran “hombres sanos de la Marina de los EE. UU. en el grupo de edad de 20 a 40 años”. Cada uno fue suspendido bajo el agua y pesado con los pulmones llenos de aire y después de expulsar la mayor cantidad de aire posible. No es una tarea fácil esperar a que lo pesen bajo el agua sin aire en los pulmones, pero nuevamente, estos eran hombres de la Marina.

Con sus pulmones completamente inflados con aire, todos los hombres flotaron. Pero una vez que se habían vaciado los pulmones (como sería el caso de un cadáver) la mayoría de los hombres se hundieron en agua dulce; sólo el 7 por ciento flotó. Sin embargo, en el agua de mar, la gente es más flotante: el 69 por ciento de los hombres de la Marina flotaría si estuvieran muertos y desnudos en el océano, estimó Donoghue. Pero estuvo cerca; solo un poco de peso adicional, como ropa pesada o agua en los pulmones, puede hacer que el cuerpo se hunda. Al final, los datos sugieren que, en general, los cadáveres tienen más probabilidades de hundirse que de flotar, y las personas que se ahogan son las más propensas a hundirse.

Es más, una vez que un cuerpo se hunde, tiende a ir directamente al fondo. A veces, un cadáver submarino eventualmente se hinchará, al igual que un cuerpo en tierra, haciendo que salga a la superficie. Pero eso no siempre sucede, dice Yazedjian, el investigador del Servicio Forense. En un lago u océano profundo, es posible que nunca vuelva a subir. El frío no solo inhibe la descomposición en aguas profundas, sino que la mayor presión del agua también evita que los gases se expandan y hagan que los cuerpos floten. En cambio, otros procesos microbianos toman el control y convierten los tejidos de un cuerpo hundido en adipocere, “este tipo de tejido ceroso, parecido al jabón”, dice. Adipocere puede persistir durante años, incluso siglos, en un entorno con poco oxígeno.

Y eso es exactamente lo que vio Yazedjian en los pies que examinó desde el Mar Salish. Estaban cubiertos de adipocere, lo que sugiere que los cadáveres se hundieron y permanecieron bajo el agua mientras se descomponían. Eso podría explicar dónde estaban los restos de los cuerpos: se hundieron y quedaron hundidos.

Pero, ¿por qué los pies no se quedaron con los cuerpos?

Los pies zarparon

Para comprender cómo los pies zarpan sin cuerpos, necesitamos saber cómo un cuerpo humano podría descomponerse bajo el agua y si sus pies son propensos a salirse y flotar. Los científicos estudian el proceso de descomposición de cadáveres humanos en varios sitios de investigación forense de EE. UU., pero todos están en tierra; ninguno se había atrevido a arrojar un cuerpo al océano.

Pero nuestra investigación no está muerta en el agua. En el verano de 2007, la científica forense Gail Anderson de la Universidad Simon Fraser estaba realizando un estudio para el Centro de Investigación de la Policía Canadiense para comprender qué tan rápido se descompondría una víctima de homicidio en el océano. Debido a que las reglas éticas excluyen el uso de un cuerpo humano, en su lugar utilizó un cerdo muerto. Los cerdos se han utilizado a menudo en la investigación forense como sustitutos del cuerpo humano; son aproximadamente comparables en tamaño y son bastante similares biológicamente.

Era como si un buffet de Red Lobster se hubiera levantado para exigir su venganza.

Aún mejor, Anderson realizó su estudio en el Mar de Salish, no lejos de donde se encontraría el tercer pie humano seis meses después. Su equipo arrojó al cerdo muerto al agua y rápidamente se hundió 308 pies hasta el fondo del mar. Lo que sucedió a continuación no fue agradable. El cadáver del cerdo fue devorado rápidamente por una multitud grande y rebelde de camarones, langostas y cangrejos Dungeness, comenzando con las “áreas esperadas, la región del ano y los orificios faciales”, informó Anderson. Era como si un buffet de Red Lobster se hubiera levantado para exigir su venganza.

Desde entonces, Anderson ha dejado caer más cerdos aún más profundamente en el Estrecho de Georgia, un canal principal del Mar Salish, y descubrió que en algunos casos los carroñeros pueden esqueletizar un cadáver en menos de cuatro días.

Entonces, ¿qué pasa con los pies? Resulta que los carroñeros submarinos como los crustáceos trabajarán alrededor de huesos y otros obstáculos difíciles, prefiriendo separar los tejidos más blandos. Y a diferencia de las articulaciones óseas en forma de bola y cavidad que unen nuestras piernas a nuestras caderas, nuestros tobillos están compuestos principalmente de cosas blandas: ligamentos y otros tejidos conectivos. Por lo tanto, es probable que un cadáver hundido con zapatos en el mar de Salish sea masticado por los carroñeros y que sus pies se desarticulen del resto del cuerpo en poco tiempo.

Y como me dice Yazedjian, todos los pies del mar Salish parecían haber sido separados de sus cuerpos por procesos naturales, como la limpieza y la descomposición. “Por favor, no los llame ‘pies cortados’”, advierte. Cortado significa que alguien los cortó, explica, y el Servicio Forense nunca encontró marcas de corte en ninguno de los huesos que sugieran eso.

Es más, los pies con tenis de deporte fabricadas en la última década casi con certeza flotarían. No solo los bolsillos llenos de gas se han vuelto comunes en las suelas de las tenis (y son visibles en algunas tenis que se encuentran en el Mar de Salish), sino que en esa época, las espumas utilizadas en las suelas de las tenis comenzaron a ser notablemente más ligeras, con más aire mezclado. En otras palabras, se han vuelto flotantes.

Soplando en el viento

Así que ahora tenemos un pie marinero, en tenis y listo para navegar. Pero, ¿por qué el Mar de Salish? Si es probable que los pies floten lejos de los cadáveres, ¿por qué no hay playas en todas partes llenas de ellos?

Posiblemente, el hombre que más sabe sobre cómo y dónde terminan las cosas en el Mar Salish es Parker MacCready, profesor de oceanografía en la Universidad de Washington en Seattle. Ha construido una simulación por computadora en tres dimensiones del océano costero del Noroeste del Pacífico, incluido el mar de Salish. “Todo es realista”, dice, “en el sentido de que tiene mareas, vientos, ríos y condiciones del océano realistas”. La simulación se llama LiveOcean, y mientras hablamos por teléfono, ambos la vemos correr en su sitio web: el agua de colores brillantes se agita alrededor de un mapa de acuerdo con el clima y las mareas de ese día.

imageLa fuerza de los números: diminutas criaturas marinas podrían crear grandes corrientes oceánicas

Estas diminutas criaturas marinas pueden tener un efecto no tan pequeño en el océano. Si bien se cree que el viento y las corrientes de marea son las causas principales de la mezcla de las aguas del océano… los científicos de la Universidad de Stanford descubrieron que el zooplancton también puede tener este efecto.

MacCready usa el modelo para predecir a dónde viajaría un derrame de petróleo en el transcurso de tres días. Mientras observamos, aparecen manchas negras cerca de Seattle y Tacoma, simulando el hipotético derrame de petróleo, e inmediatamente comienzan a fluir hacia el Norte hacia Puget Sound, navegando en remolinos de colores del arco iris que representan aguas en movimiento de diversas salinidades. Pronto, las manchas se rompen en finas serpentinas y puntos, partiéndose y chapoteando en todas direcciones a medida que las mareas y las corrientes las empujan.

Resulta que LiveOcean revela una clave importante del misterio: por qué tantos pies están encallando aquí en particular. ¿La respuesta? El mar de Salish tiene la tormenta perfecta de propiedades que atrapan los pies.

Las razones se suman. Primero, es un cuerpo de agua interior inusualmente grande y complejo, que actúa como una trampa. Como muestra el modelo de MacCready, una vez que algo entra en el agua, puede llegar a la orilla en muchos lugares, pero todavía está dentro del Mar de Salish. En segundo lugar, los vientos predominantes son del Oeste, por lo que traen cosas del océano, en lugar de empujarlas hacia el mar. Y finalmente, hay algo que el modelo de MacCready no muestra, pero lo señala. Ves a mucha gente con tenis en la playa en el Noroeste del Pacífico, donde muchos eligen caminar entre las rocas resbaladizas. En conjunto, todos estos factores, más las frías aguas profundas y las poblaciones sanas de carroñeros, hacen del Salish el imán ideal para los pies.

Pero, ¿quiénes eran los dueños de los pies del mar Salish? El primer lugar donde los investigadores buscaron fueron los informes de personas desaparecidas. El Servicio Forense ha comparado el ADN de cada pie con una base de datos de más de 500 personas desaparecidas en Columbia Británica, además del nuevo Programa Nacional de ADN de Personas Desaparecidas de Canadá, lanzado en 2018.

Usando ADN, el equipo vinculó nueve de los pies a siete personas desaparecidas. (Para dos, se encontraron ambos pies; la mayoría había estado desaparecida durante un año o más). La persona desaparecida por más tiempo había desaparecido en 1985; su pie en una bota de senderismo fue encontrado en 2011. En el caso más reciente, se documentó que el pie de un joven que desapareció en 2016 había llegado a una isla en Puget Sound en 2019.

El Servicio de Forenses en Columbia Británica informa que ninguno de los casos canadienses hasta ahora ha resultado de homicidio. En algunos casos, quedó claro que la persona había muerto por accidente o suicidio, como en el caso de una mujer que saltó de un puente. Otras veces, las circunstancias eran más confusas. En el caso de un joven cuyo pie fue encontrado en Puget Sound en 2019, la policía de Estados Unidos dijo que no podía descartar ni el homicidio ni el suicidio. Y para aquellos que desaparecieron sin testigos, es casi imposible deducir la causa de la muerte solo con un pie.

Al momento de escribir este artículo, cinco de los pies en Columbia Británica permanecen sin identificar.

Algunos, sin duda, se sentirán decepcionados al saber que un asesino en serie no estaba acechando las costas rocosas del Noroeste del Pacífico. Aunque The Mystery of the Floating Feet sería un gran título, probablemente no se convertirá en un documental original de Netflix, especialmente una vez que los productores descubran que sus imágenes mostrarían principalmente cangrejos arrastrando entrañas de cerdo por el fondo del océano, en lugar de tomas prolongadas de una serie de fotos del anuario de la escuela secundaria del asesino.

Esa es la diferencia entre los fanáticos de CSI de sillón y los científicos forenses reales: un científico quiere saber la respuesta correcta, incluso si es mundana. Pero si lo piensas, en realidad es bastante emocionante que la naturaleza nos dé pistas sobre lo que de otro modo probablemente seguirían siendo casos fríos. Incluso años después, se podría encontrar a una persona desaparecida, investigar su muerte, todo debido a una combinación peculiar de fisiología del pie, comportamiento de carroñero y tecnología del calzado.

A veces, tales pistas inesperadas nos llevan a lugares a los que nunca pensamos que iríamos, si tan solo estuviéramos dispuestos, pacientes y lo suficientemente valientes para seguirlos. Y a veces lo hacen con tenis.

https://www.nationalgeographic.com/science/article/how-science-solved-the-mystery-of-feet-washing-ashore-in-the-pacific-northwest-salish-sea