Cómo surgen las teorías de conspiración y cómo se desmoronan sus historias

Cómo surgen las teorías de conspiración y cómo se desmoronan sus historias

26 de junio de 2020

Jessica Wolf, Universidad de California, Los Ángeles

imageLos investigadores produjeron una representación gráfica de las narraciones que analizaron, con capas para las principales tramas secundarias de cada historia, y líneas que conectan a las personas, lugares e instituciones clave dentro y entre esas capas. Crédito: Universidad de California, Los Ángeles.

Un nuevo estudio realizado por profesores de la UCLA ofrece una nueva forma de entender cómo las teorías de conspiración infundadas emergen en línea. La investigación, que combina inteligencia artificial sofisticada y un profundo conocimiento de cómo está estructurado el folklore, explica cómo los hechos no relacionados y la información falsa pueden conectarse en un marco narrativo que se desmoronaría rápidamente si algunos de esos elementos se eliminan de la mezcla.

Los autores, del UCLA College y de la UCLA Samueli School of Engineering, ilustraron la diferencia en los elementos narrativos de una teoría de conspiración desacreditada y los que surgieron cuando los periodistas cubrieron un evento real en los medios de comunicación. Su enfoque podría ayudar a arrojar luz sobre cómo y por qué se propagaron otras teorías de conspiración, incluidas las relacionadas con COVID-19, incluso en ausencia de hechos.

El estudio, publicado en la revista PLOS ONE, analizó la difusión de noticias sobre el escándalo «Bridgegate» de 2013 en Nueva Jersey, una conspiración real, y la difusión de información errónea sobre el mito de «Pizzagate» de 2016, la teoría de la conspiración completamente inventada que la pizzería de Washington DC fue el centro de una red de tráfico sexual de niños que involucró a funcionarios prominentes del Partido Demócrata, incluida Hillary Clinton.

Los investigadores utilizaron el aprendizaje automático, una forma de inteligencia artificial, para analizar la información que se difundió en línea sobre la historia de Pizzagate. La IA automáticamente puede descifrar a todas las personas, lugares, cosas y organizaciones en una historia que se difunde en línea, ya sea que la historia sea verdadera o inventada, e identificar cómo se relacionan entre sí.

Encontrar las piezas del rompecabezas

En cualquier caso, ya sea para una teoría de conspiración o una noticia real, el marco narrativo se establece mediante las relaciones entre todos los elementos de la historia. Y resulta que las teorías de la conspiración tienden a formarse alrededor de ciertos elementos que actúan como adhesivos que mantienen unidos los hechos y los personajes.

«Encontrar narrativas ocultas en los foros de redes sociales es como resolver un gran rompecabezas, con la complicación adicional del ruido, donde muchas de las piezas son irrelevantes», dijo Vwani Roychowdhury, profesor de ingeniería eléctrica e informática de la UCLA y experto en máquinas, aprendizaje, y un autor principal del artículo.

En los últimos años, los investigadores han avanzado mucho en el desarrollo de herramientas de inteligencia artificial que pueden analizar lotes de texto e identificar las piezas de esos rompecabezas. A medida que la IA aprende a identificar patrones, identidades e interacciones que están incrustadas en palabras y frases, las narraciones comienzan a tener «sentido». A partir de la gran cantidad de datos disponibles en las redes sociales, y debido a la mejora de la tecnología, los sistemas son cada vez más capaces de aprender a «narrar» narraciones, casi como si fueran humanos.

Las representaciones visuales de esos marcos de historias mostraron a los investigadores cómo las narrativas de la teoría de la conspiración falsa se mantienen unidas por hilos que conectan múltiples personajes, lugares y cosas. Pero descubrieron que si incluso uno de esos hilos se corta, los otros elementos a menudo no pueden formar una historia coherente sin él.

«Una de las características de un marco narrativo de la teoría de la conspiración es que se «˜desconecta»™ fácilmente», dijo Timothy Tangherlini, uno de los autores principales del artículo, profesor de la sección escandinava de la UCLA cuyo estudio se centra en el folklore, la leyenda y la cultura popular. «Si eliminas uno de los personajes o elementos de la historia de una teoría de la conspiración, las conexiones entre los otros elementos de la historia se desmoronan».

¿Qué elementos se pegan?

Por el contrario, dijo, las historias sobre conspiraciones reales, porque son ciertas, tienden a mantenerse incluso si algún elemento de la historia se elimina del marco. Considere Bridgegate, por ejemplo, en el cual los funcionarios de Nueva Jersey cerraron varios carriles del Puente George Washington por razones políticamente motivadas. Incluso si se eliminara cualquier cantidad de hilos de la cobertura de noticias del escándalo, la historia se habría mantenido unida: todos los personajes involucrados tenían múltiples puntos de conexión a través de sus roles en la política de Nueva Jersey.

«Todos están dentro del mismo dominio, en este caso la política de Nueva Jersey, que seguirá existiendo independientemente de las eliminaciones», dijo Tangherlini. «Esas conexiones no requieren el mismo «˜pegamento»™ que una teoría de conspiración».

Tangherlini se llama a sí mismo «folklorista computacional». En los últimos años, ha colaborado regularmente con Roychowdhury para comprender mejor la difusión de información sobre temas candentes como el movimiento contra la vacunación.

Para analizar Pizzagate, en el que la teoría de la conspiración surgió de una interpretación creativa de correos electrónicos pirateados lanzada en 2016 por Wikileaks, los investigadores analizaron casi 18,000 publicaciones desde abril de 2016 hasta febrero de 2018 de los paneles de discusión en los sitios web Reddit y Voat.

«Cuando miramos las capas y la estructura de la narrativa sobre Pizzagate, descubrimos que si eliminas a Wikileaks como uno de los elementos de la historia, el resto de las conexiones no se mantienen», dijo Tangherlini. «En esta conspiración, el volcado de correo electrónico de Wikileaks y cómo los teóricos interpretaron creativamente el contenido de lo que estaba en los correos electrónicos son el único pegamento que mantiene la conspiración».

Los datos generados por el análisis de IA permitieron a los investigadores producir una representación gráfica de las narraciones, con capas para las principales tramas secundarias de cada historia, y líneas que conectan a las personas, lugares e instituciones clave dentro y entre esas capas.

Construcción rápida versus combustión lenta

Otra diferencia que surgió entre las narraciones reales y falsas se refería al tiempo que tardan en construir. Las estructuras narrativas en torno a las teorías de la conspiración tienden a desarrollarse y estabilizarse rápidamente, mientras que los marcos narrativos en torno a las conspiraciones reales pueden tardar años en aparecer, dijo Tangherlini. Por ejemplo, el marco narrativo de Pizzagate se estabilizó un mes después del vertedero de Wikileaks, y se mantuvo relativamente constante durante los siguientes tres años.

«El hecho de que la información adicional relacionada con una conspiración real surgió durante un período prolongado de tiempo (aquí cinco años y medio) podría ser uno de los signos reveladores de distinguir una conspiración de una teoría de la conspiración», escribieron los autores en el estudio.

Tangherlini dijo que cada vez es más importante comprender cómo abundan las teorías de conspiración, en parte porque historias como Pizzagate han inspirado a algunos a tomar medidas que ponen en peligro a otras personas.

«Las narrativas de amenazas encontradas en las teorías de conspiración pueden implicar o presentar estrategias que alienten a las personas a tomar medidas en el mundo real», dijo. «Edgar Welch fue a esa pizzería de Washington con una pistola en busca de supuestas cuevas que escondían a las víctimas del tráfico sexual».

Los investigadores de la UCLA también han escrito otro artículo que examina los marcos narrativos que rodean las teorías de conspiración relacionadas con COVID-19. En ese estudio, que ha sido publicado en un foro de código abierto, hacen un seguimiento de cómo las teorías de conspiración se están aplicando a teorías de conspiración circuladas previamente, como las que se refieren al peligro percibido de las vacunas y, en otros casos, cómo la pandemia ha dado se elevan a otras completamente nuevas, como la idea de que las redes celulares 5G propagan el coronavirus.

«Estamos usando la misma tubería en las discusiones de COVID-19 que usamos para Pizzagate», dijo Tangherlini. «En Pizzagate, los objetivos eran más limitados, y la teoría de la conspiración se estabilizó rápidamente. Con COVID-19, hay muchas teorías de conspiración en competencia, y estamos rastreando la alineación de múltiples y más pequeñas teorías de conspiración en otras más grandes. Pero la teoría subyacente es idéntica para todas las teorías de conspiración».

https://phys.org/news/2020-06-conspiracy-theories-emergeand-storylines-fall.html

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