El hombre que intentó contactar con extraterrestres desde la sala de su abuela

El hombre que intentó contactar con extraterrestres desde la sala de su abuela

imageJohn Shepherd en medio de su equipo en John Was Trying to Contact Aliens. Fotografía: Vimeo

Un nuevo documental sigue la búsqueda cósmica de 30 años del entusiasta espacial estadounidense John Shepherd. ¿Qué lo impulsó a transmitir mensajes y música, de Can a Coltrane, al espacio?

Sean O’Hagan

23 de agosto de 2020

A mediados de la década de 1960, cuando era un niño que vivía en la zona rural de Michigan, John Shepherd comenzó a pensar en formas de establecer contacto con formas de vida extraterrestres. «Fue por la época en que se emitía un programa llamado The Outer Limits«, recuerda. «Recuerdo estar fascinado con la idea de construir de alguna manera mis propios instrumentos científicos para explorar el misterioso fenómeno que es la vida extraterrestre».

En 1972, desde la sala de estar de la casa de sus abuelos, comenzó a perseguir su sueño transmitiendo una serie de pulsos de tonos electrónicos «hacia las estrellas». Así comenzó un extraordinario viaje de 30 años que llamó Proyecto STRAT (Investigación y seguimiento especiales de telemetría). Pronto se apoderaría de su vida y la vida de sus abuelos, que vivían en medio de una gama cada vez mayor de lo que él llama «instrumentos hermosos e inusuales», incluidos osciladores de doble canal, tubos de rayos catódicos, pantallas gigantes para monitorear los señales y un transmisor de baja frecuencia que envía señales a millones de millas al espacio profundo.

Aunque tenía poco dinero, rastreó los excedentes de ventas militares y un almacén eléctrico al por mayor en la cercana ciudad de Traverse, recolectando los materiales que necesitaba. En el jardín, erigió «una etapa de salida de 150,000 voltios de dos pisos» montada sobre un par de altas torres metálicas hechas de material de salvamento que incluían un remonte desmantelado. En la sala de estar, se dispuso el equipo científico, del piso al techo, a lo largo de una pared.

«A menudo, las personas que pasaban por la noche en sus automóviles veían un grupo de luces parpadeando en la sala de estar y se detenían para detenerse y mirar», dice. «Quizás ellos también habían estado viendo The Outer Limits, y se preguntaban qué estaba pasando. Recuerdo que algunas personas incluso pensaron que habíamos construido un sistema de espionaje ruso».

imageShepherd construyó transmisores y receptores con materiales recuperados. Fotografía: Matt Killip

El jueves pasado, Netflix estrenó un intrigante cortometraje llamado John Was Trying to Contact Aliens, que a principios de este año ganó el premio al mejor cortometraje documental en el festival de Sundance. Filmado, editado y dirigido por Matthew Killip, hijo del venerado fotógrafo documental británico Chris Killip, destila la búsqueda de 30 años de Shepherd en solo 16 minutos mágicos.

«Quería contar su historia de forma económica y con moderación, manteniendo intacto parte del misterio», dice Killip. «John es un tema maravilloso, pero hay algo misterioso y cauteloso en él que puede derivarse de su problemática juventud. Traté de equilibrar esa narrativa con su extraordinaria obsesión, que se encuentra en algún lugar entre los reinos de la ciencia y el arte externo. Cuanto más pensaba en lo que hizo, más me parecía una elaborada representación artística de 30 años».

En la década de 1970, la obsesión de Shepherd atraía de forma intermitente a los reporteros locales a su puerta. En 1989, incluso se le concedió sus 15 minutos de fama nacional con una aparición en The Joan Rivers Show. En YouTube se lo puede ver, apretujado entre otros dos ufólogos, un joven intenso de pelo largo y barba, explicando su misión a su presentador un tanto escéptico, quien señala que, después de 16 años, los extraterrestres aún no han devuelto su llamadas.

Para entonces, con la ayuda de los ahorros de toda la vida de su abuela Irene, Shepherd había construido un espacioso laboratorio de dos pisos al lado de la casa de sus abuelos. «Mientras mi cuerpo estaba en la comunidad local», le dice a Killip, «mi mente estaba en el espacio y en otros reinos, viajando por el cosmos». Las imágenes parpadeantes de las películas caseras de esa época revelan un interior futurista lleno de pantallas, consolas y conjuntos de luces con pitidos: el Starship Enterprise trasladado al pequeño pueblo de Michigan.

imageLa abuela de Shepherd, Irene, se entregó a su pasión por descubrir la vida extraterrestre. Fotografía: Vimeo

Usando un transmisor gigante en el jardín delantero, comenzó a transmitir música al espacio durante varias horas al día, de personas como Sun Ra, Ornette Coleman y John Coltrane junto con experimentalistas alemanes como Can, Cluster y Harmonia. En un momento, vemos al joven Pastor inclinándose intensamente hacia el micrófono y anunciando al cosmos: «Ahora, ahora vamos a traerte algo de Afro-pop para calentar tu velada».

Killip se dio cuenta por primera vez de Shepherd cuando estaba leyendo un libro sobre cultos ovni y vio una fotografía de «un joven de pelo largo rodeado por bancos de maquinaria con su abuela sentada a su lado, tejiendo». Mientras trabajaba en su trabajo diario como editor de películas para artistas como Jeremy Deller, Killip había hecho un cortometraje llamado Master of Reality sobre otro adolescente estadounidense, Ronny Long, cuyas obsesiones incluían la lucha libre y las películas de terror. «Había ciertas similitudes en términos de su determinación extrema», dice.

En el retrato con ternura de Killip, Shepherd emerge como un alma sensible, consciente de su alteridad y, sin embargo, a la par con ella. La narración toca brevemente su problemática primera infancia: un padre que se fue poco después de su nacimiento y una madre emocionalmente distante con la que ha tenido muy poco contacto. «Las cosas fueron difíciles en los primeros años», le dice a Killip, «Mi abuela sintió pena por mí y me llevó con ella». A los 12 años, Shepherd se dio cuenta de que era gay, lo que, dice con su manera inimitablemente discreta, resultó «bastante difícil» en la zona rural de Michigan a principios de la década de 1960.

«Creo que si tienes una vida temprana problemática, eso hace que sea un viaje más exploratorio», me dice con total naturalidad. «Ciertamente me hizo independiente de alguna manera y me animó a expandir mis horizontes».

[Yo era] un artista del sonido, la luz y la electricidad. Y un inconformista. Definitivamente un inconformista

«La mayor parte de lo que hice fue autodidacta, pero mi abuelo, que había trabajado como fabricante de herramientas en Detroit, me ayudó con las cosas prácticas a menudo muy precisas. Sin embargo, fue mi abuela quien compartió mi interés, cómo diría, temas más exóticos. Definitivamente lo sentía y trajo mucha inspiración a mi vida». (Irene murió en 1988 y la película está dedicada a ella).

En un momento de autorreflexión conmovedora en la película, Shepherd compara el viaje de su vida con un viaje a lo largo de «una carretera de montaña solitaria». Eso cambió cuando conoció a su socio, John Litrenta, en 1993. Viven, dice, «una vida tranquila en una casa frente al lago entre dos pueblos pequeños».

Vea un avance de John Was Trying to Contact Aliens.

En 1998, debido a la falta de fondos, Shepherd desmanteló a regañadientes su laboratorio y puso todo en un almacén, donde permanece. Él guía a Killip a través del desordenado espacio con una linterna, señalando su amada maquinaria: equipos de comunicación por satélite, tubos de microondas de alta potencia, un transmisor acelerador de alto voltaje. «Estos son solo los remanentes», dice, «las piezas de pensamiento sobrantes».

«Lo extraño», me dice, «realmente lo hago, pero lo guardé todo. Es como una colección de hermosos objetos. Esperando».

En la película, describe su largo y extraño esfuerzo creativo como «una especie de estado de sueño» que le infundió significado a su vida. Y, en el clip del programa de Rivers, cuando ella menciona su falta de éxito, él responde: «Como un artista puede continuar pintando incluso si no vende sus pinturas, puedo continuar construyendo equipo y trabajando en ideas». ¿Piensa, en retrospectiva, que fue tanto un artista conceptual como un científico? «Supongo que sí», dice en voz baja. «Artista del sonido, la luz y la electricidad. Y un inconformista. Definitivamente un inconformista. Esa sería una descripción bastante buena».

John Was Trying to Contact Aliens está en Netflix

https://www.theguardian.com/film/2020/aug/23/the-man-who-tried-to-contact-aliens-from-his-grandmas-living-room

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