Cuerpos en descomposición en la década de 1720 dieron a luz al primer pánico vampírico

Cuerpos en descomposición en la década de 1720 dieron a luz al primer pánico vampírico

Cómo la superstición chocó con las preocupaciones de salud pública para crear un monstruo moderno

gettyimages-593280150Los vampiros llegaron cuando la tradición popular llenó el vacío del conocimiento científico. En esta ilustración, los hombres recogen una tumba para matar a un supuesto vampiro. (Leemage/Corbis a través de Getty Images)

Por Karina Wilson

SMITHSONIANMAG.COM

23 de octubre de 2020

En 1721, el coadjutor de Londres Thomas Lewis, preocupado por el hedor mefítico de la carne en descomposición que se filtraba desde las tumbas abarrotadas hasta su iglesia, publicó un folleto titulado «Seasonable Considerations on the Indecent and Dangerous Custom of Burying in Churches and Church-yards»Consideraciones estacionales sobre la costumbre indecente y peligrosa de enterrar en iglesias y patios de iglesias«). Los vapores nocivos, creía, profanaban el espacio, distrayendo a su congregación de la oración. Lewis afirmó que los olores también causaban enfermedades como la peste, la viruela y la disentería.

La visión de Lewis de los muertos como peligrosos para los vivos se basaba en el pensamiento científico contemporáneo que, en la década de 1720, no se había liberado del todo de la superstición medieval. Unos años más tarde, al otro lado de Europa, en la aldea de Kisiljevo, en las afueras del Imperio Habsburgo, los lugareños culparon de manera similar a un cadáver por propagar la enfermedad, pero a través de un método de transmisión radicalmente diferente.

En julio de 1725, convocaron al Kameral Provisor, un funcionario de salud y seguridad. La preocupación habitual de Provisor Frombald en tales situaciones era identificar la causa del grupo de casos y prevenir una epidemia en toda regla. Los aldeanos creían que Petar Blagojević, que había muerto diez semanas antes, se había levantado y había salido de la tumba y había traído la muerte a sus hogares. La viuda Blagojević afirmó que su esposo llamó a su puerta después del funeral, exigiendo sus zapatos antes de intentar estrangularla. Blagojević se mantuvo activo durante las siguientes nueve noches, atacando a nueve aldeanos más. Al despertar, cada víctima informó que Blagojević se había «puesto encima de ellas y las había estrangulado». Después de sufrir una misteriosa «enfermedad de veinticuatro horas», todos murieron

Como Frombald detalló en su informe oficial, los ancianos del pueblo ya habían hecho su diagnóstico: Blagojević era «˜vampyri»™, la palabra serbia pera «regreso entre los muertos». El único trabajo de Frombald fue sellar esta conclusión. Los aldeanos lo tomarían desde allí.

Por tanto, Frombald realizó una autopsia formal al exhumado Blagojević. Él registró la apariencia (y el olor) del cadáver como «completamente fresco». También notó la aparición de «sangre fresca» alrededor de la boca, supuestamente succionada de las víctimas. Con tal evidencia ante él, no pudo reunir ninguna objeción al plan de acción de los aldeanos, por repulsivo que pareciera. Mientras clavaban una estaca afilada a través del torso de Blagojević, Frombald presenció «mucha sangre, completamente fresca» que brotaba de los oídos y la boca, una prueba más del estado de no-muerto, si era necesario.

En su informe a las autoridades de Habsburgo, Frombald aceptó «todos los indicios estaban presentes» de que Blagojević era efectivamente un vampiro. Al mismo tiempo, se negó a aceptar cualquier culpa si sus superiores consideraban que su conclusión era ignorante. Insistió en que la culpa era totalmente de los aldeanos «que estaban fuera de sí por el miedo» e hizo lo que tenía que hacer para calmarlos. Su informe tuvo una copia sensacional en los periódicos, lo que llevó al primer uso impreso del término local «vampyri», que pronto se filtraría a otros idiomas europeos.

La denuncia de Lewis y la investigación de Frombald se derivaron del mismo problema de salud pública: la proximidad entre los vivos y los muertos. Este había sido un problema desde los inicios de la urbanización en la Europa del siglo XI. Las casas y los negocios tendían a construirse alrededor de lugares de culto y sus cementerios adjuntos. La Iglesia no estaba dispuesta a cambiar esto, ya que las inhumaciones, en interiores y exteriores, eran una empresa lucrativa. Los sacerdotes ganaban honorarios significativos por la entrega de los últimos ritos y misas de réquiem, así como por la venta de bienes raíces post-mortem: cuanto más cerca de los vivos, mejor. Mientras tanto, los buenos cristianos se consolaban al saber que se descompondrían junto a personas y lugares familiares, dentro de un cordón protector de oración y recuerdo. Pero, a medida que se acumulaban los siglos, las poblaciones aumentaban a ambos lados del muro del cementerio y competían por los mismos espacios urbanos.

Cuando todas las parcelas de un cementerio estaban llenas, como sucedía cada vez más a fines del siglo XVII, los sacristanes agregaron otra capa, cavando tumbas a dos, en lugar de los habituales seis pies. Los cuerpos de los pobres, o víctimas de la peste, fueron arrojados, en masa, a fosas. La mayoría de los cadáveres estaban cubiertos solo con un sudario de tela, ya que los ataúdes se consideraban un lujo.

Todo lo que hacía falta para que los muertos se levantaran era una fuerte tormenta, una jauría de perros merodeadores o un sepulturero borracho y descuidado (ver: Hamlet). Algunos estaban marchitos hasta los huesos, mientras que otros parecían rubicundos y bien alimentados, más reales que cuando jadeaban en sus lechos de muerte de mejillas hundidas. La ciencia médica no pudo explicar estas anomalías post-mortem, pero la tradición popular tenía un nombre para el resucitado, revenant, del verbo francés revenir, «volver». El término eslavo era «Vampyr» o «upyr».

Cualquiera sea el nombre, se creía que estos monstruos eran el resultado de ritos funerarios observados incorrectamente o de una muerte sospechosa. Negadas las ceremonias adecuadas, incapaces de descansar, se tambalearon de sus tumbas, atacando a familiares y amigos que murieron a su vez. La cura medieval fue drástica: exhumar, estacar, decapitar y quemar, antes de esparcir las cenizas en agua corriente. A medida que la Era de la Ilustración se afianzaba, esta espantosa solución comenzó a parecer una tontería supersticiosa, especialmente para los obispos católicos y protestantes deseosos de adaptarse a los tiempos y alejarse de la caza de brujas. A principios del siglo XVIII, los párrocos tenían prohibido llevar a cabo tales rituales arcanos.

saints_innocents_1550_hoffbauerEn el Cementerio de los Inocentes de París, el hedor de los cadáveres y la presencia generalizada de la muerte suscitaron temores de comportamiento vampírico. (Ilustración de Theodor Josef Hubert Hoffbauer a través de Wikicommons)

No obstante, los vampiros persistieron. Cuando sus informes sobre los muertos devueltos cayeron en oídos sordos en el palacio del obispo, los feligreses que pagaban impuestos llamaron a su representante del gobierno local. A finales de 1731, el cirujano de campo del regimiento austrohúngaro Johannes Flückinger viajó a la aldea serbia de Medvegya (a unas 120 millas de Kisiljevo, en la frontera otomana) para investigar otra serie de muertes misteriosas. Esta vez, el sospechoso «Vampire Zero» era un albanés llamado Arnaud Paole. Cuando estaba vivo, Paole afirmó que se había protegido de la mordedura de un vampiro comiendo tierra de su tumba y limpiándose con su sangre. Desafortunadamente, estas precauciones no le impidieron romperse el cuello cuando se cayó de un carro de heno. Cuarenta días después de su muerte, cuatro aldeanos declararon que el fallecido Paole había regresado «para atormentarlos», y luego esos cuatro fallecieron rápidamente. Los ancianos locales (aconsejados por su administrador, o hadnack, que claramente tenían experiencia pasada en tales asuntos) desenterraron el cadáver de Paole y lo encontraron «completo e incorrupto», mientras que «… sangre completamente fresca fluía de sus ojos, oídos y nariz». Satisfechos por la evidencia, los lugareños le clavaron una estaca en el torso, «tras lo cual dejó escapar un gemido notable y sangró copiosamente».

Todo estuvo en paz durante unos cinco años. Desafortunadamente, el vampiro Paole también había chupado pantorrillas durante su alboroto. A medida que el ganado contaminado maduraba y era sacrificado, los que consumían la carne también se infectaban, lo que resultaba en hasta 17 nuevos vampiros.

Experto en enfermedades contagiosas, Flückinger ordenó sistemáticamente exhumaciones y realizó autopsias a todos los sospechosos. Con el fin de prevenir una epidemia y un mayor pánico en el pueblo, buscó una explicación científica para sus muertes repentinas y las aparentes anomalías en la descomposición.

Una vez más, no pudo encontrar ninguna evidencia de enfermedades conocidas. La hipótesis popular superó a la ciencia como el diagnóstico más plausible. Flückinger clasificó a cada uno de los cadáveres ante él como en descomposición o incorruptos. Dadas sus lealtades imperiales, no es sorprendente que tendiera a etiquetar a los forasteros (turcos o campesinos) como vampiros y los tratara de la manera tradicional. Aquellos de familias húngaras más adineradas, como la esposa y el bebé recién nacido del hadnack, fueron enterrados en silencio en un terreno consagrado.

En enero de 1732, el informe de Flückinger, «Visum et Repertum» («Visto e informado») encendió otro furor. El debate rabió en círculos académicos, religiosos y cortesanos sobre la naturaleza de estas llamadas epidemias de vampiros. ¿Podrían los vampiros ser reales, el resultado final de una muerte o un funeral desordenado? ¿Debían los ciudadanos temer que los ghouls chupadores de sangre pudieran atacarlos en sus camas? En cuyo caso, ¿era seguro vivir cerca de un cementerio? ¿Debería, como Lewis y su cohorte habían estado sugiriendo durante mucho tiempo, los muertos ser enterrados de forma segura en cementerios de paredes altas fuera de los límites de la ciudad? La cuestión no se resolvió hasta 1746, cuando el erudito del Vaticano Dom Augustin Calmet concluyó en sus «Dissertations sur les apparitions» que, aparte de las escrituras, nadie se levantaba de la tumba. Clasificó a los vampiros como criaturas de la imaginación, en lugar de una amenaza inmediata.

La conclusión de Calmet coincidió con el nacimiento del movimiento de reforma del cementerio, especialmente en Francia. Si los muertos que se escaparon no estuvieran animados por fuerzas sobrenaturales, entonces bastarían medidas prácticas y sensatas para mantener los cadáveres confinados en sus tumbas. Mientras que los planificadores urbanos como Christopher Wren de Londres abogaban por cementerios fuera de los límites de la ciudad ya en 1708, París lideró el camino legislativo, restringiendo los entierros en iglesias y cementerios urbanos en 1765. En 1780, el famoso Cementerio de los Inocentes en el centro de París, que había sido bastante literalmente estallado en las costuras, se cerró y se vació. Los restos fueron enterrados nuevamente en catacumbas.

La visión de Lewis de los cementerios sanitarios finalmente se hizo realidad en los cementerios con jardín del siglo XIX. Père Lachaise fue el primero, inaugurado fuera de París en 1804. Con los seres queridos difuntos ahora asegurados fuera de la vista y de la mente, el miedo de la gente a los cadáveres merodeadores que alguna vez fue real se desvaneció en el pasado. Los vampiros, gracias a su nuevo estatus de ficción, prosperaron durante el siglo XIX. Fueron recuperados en la literatura romántica como figuras efímeras y liminales, encontrando un hogar natural entre los elegantes monumentos de las nuevas necrópolis. Se despojaron de su antigua identidad como ghouls apenas sintientes que se arrastraban del fétido barro de las tumbas urbanas y se levantaron de nuevo como seductores sobrenaturales y superiores, la posición que han jugado en nuestros corazones hasta el día de hoy.

https://www.smithsonianmag.com/history/decomposing-bodies-1720s-gave-birth-first-vampire-panic-180976097/

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