El atractivo de los monstruos del lago

El atractivo de los monstruos del lago, parte 1

Ver serpientes de verano

22 de junio de 2022

The Observer

imageA mediados del siglo XIX, las aguas dulces de los Grandes Lagos estaban repletas de monstruos. Los barcos de todos los puertos traían historias de grandes y misteriosos animales que habitaban las vastas extensiones azules. De vuelta en la costa, la prensa local documentó con entusiasmo hordas de serpientes marinas y otros críptidos acuáticos.

Si bien los informes se volvieron cada vez más novedosos durante la era, estas curiosidades que habitan en el agua no eran exactamente nuevas. Las leyendas contadas por las tribus indígenas prueban que se creía que las bestias de las profundidades proliferaban antes de la llegada de los exploradores europeos. A medida que avanzaba el siglo, tanto la tala como el turismo jugarían un papel crucial en el desarrollo de la mitología regional de serpientes, pero estos importantes catalizadores históricos no explican todas las cosas extrañas que se presenciaron en las olas.

La explotación forestal era una industria próspera en toda la región de los Grandes Lagos: Michigan incluso lideró el país en la producción de madera durante un período a fines del siglo XIX. Los pinos blancos de más de 60 pies de altura fueron cosechados y enviados por tren y barco. Un tronco de árbol errante que se balancea en un lago o río podría parecerse a una serpiente marina desde la distancia, pero esta explicación solo se ajusta a un puñado de avistamientos.

Estos asentamientos fronterizos produjeron más que solo madera suelta de aspecto serpenteante: la evolución del comercio de madera también significó la progresión de los ferrocarriles y las personas. En la década de 1900, los vapores surcaban las aguas y se estaban colocando millas de nuevas vías para facilitar la expansión.

Los avances en el transporte conectaron puertos aislados y puestos madereros con ciudades más grandes. Las remotas ciudades lacustres pronto dieron la bienvenida a un flujo constante de vacacionistas que buscaban consuelo y descanso entre la belleza natural de la zona. Los propietarios de resorts y dueños de negocios entendieron que un monstruo desconocido del lago podría atraer más atención a su cuello del bosque. En lugar de ocultar los peligros que acechan en los pozos de natación del vecindario, muchos lugareños anunciaron ansiosamente historias de serpientes marinas.

imageAún así, esta motivación no explica todas las anomalías acuáticas. Los monstruos de agua no se concentraron en una sola área: se filtraron por toda la región, saturando la tradición de una gran variedad de lugares. Algunas historias se originaron en lugares que no tenían ningún interés en el turismo, lo que sugiere que los informes de criaturas no pueden descartarse fácilmente como la invención de posaderos imaginativos que intentan llenarse los bolsillos.

Independientemente de su autenticidad, la prensa fue cómplice en la propagación de la noción de “serpientes marinas interiores”. En una era en la que las noticias viajaban lentamente y los artículos de seguimiento eran raros, el sensacionalismo era la regla y rara vez la excepción. A menudo se publicaban informes increíbles con animales extraños para aumentar la circulación. Un ejemplo típico se encuentra en un titular del New York Times del 27 de agosto de 1883. Advirtió a los lectores acerca de los “Sesenta pies de serpiente marina” que merodeaban por el lago Michigan (925′ de profundidad) cerca de Summer Island, una lengua de tierra ubicada justo al sur de la península superior del estado. Según el informe, la gente vio un “monstruo con cabeza de caimán” y “tres aletas a lo largo de su espalda”.

imageEl lago Erie, el cuarto gran lago más grande con una profundidad de 212′, pregonó su propio goliat tímido en 1887. Un par de pescadores encontraron un enorme animal anfibio después de que quedó varado en la costa cerca de Toledo (Omaha Daily Bee, 5.20.1887). Los testigos afirman que medía entre 20 y 30 pies de largo y se parecía a un esturión gigante (una especie prehistórica de pez que puede crecer más de 12 pies de largo) con brazos en lugar de aletas.

Años más tarde, el Gladwin County Record publicó un artículo sobre un monstruo de 25 pies visto en el lago Erie, 45 minutos al este de Toledo. Los observadores describieron que la bestia de color negro tenía “varias aletas o aletas grandes a unos cinco pies de la cabeza” (5.27.1892). Otro avistamiento se informó en 1897 frente a la costa de Sugar Island. El Record describió a la criatura como del ancho de un barril con una cabeza en forma de caballo (8.6.1897).

Estos primeros cuentos se combinaron con otros enfrentamientos en Ohio para establecer la leyenda de un críptido local apodado “Bessie”. El criptozoólogo Ron Schaffner hizo una investigación exhaustiva sobre Bessie a través de su revista ahora inactiva, Creature Chronicles. Su análisis reveló que los avistamientos en el lago Erie son consistentes con un esturión enorme. Agregando credibilidad a la explicación de Schaffner fue la captura en mayo de 2021 de un esturión de lago de 7 pies y 100 años de antigüedad en el cercano río Detroit.

imageLos esturiones de lago pueden crecer hasta una longitud de dos dígitos, creando una forma imponente a medida que se mueven por el agua.

En poco tiempo, las serpientes marinas se abrieron camino hacia lagos interiores más pequeños. Durante el verano de 1887, se corrió la voz de que el monstruo del lago Michigan estaba haciendo excursiones de un día a los cuerpos de agua poco profundos esparcidos a lo largo de la costa noroeste de Michigan. Debido a la compleja red de afluentes que cruzan el estado, la posibilidad de que algo pudiera encontrar su camino tierra adentro desde uno de los “grandes lagos” no era descabellada. La perspectiva no divirtió a un residente harto de Bellaire que compró una carga de dinamita para detonar en el Lago Intermedio infestado de serpientes: “Cuando se disparen, el monstruo también querrá hacerlo” (Diamond Drill 9.10.1887).

imageUn informe en el Weekly Expositoranunció la presencia de algo de 30 pies en Walled Lake, en el este de Michigan, una elección sorprendente considerando que es solo el cuarto lago más grande en su condado, con una profundidad de 50′ (6.19.1884). Lamentablemente, Novi del Evening News vació el tanque de la teoría de la serpiente antes de que pudiera madurar, explicando que se descubrió que el monstruo era “un enorme tronco de forma ondulada e irregular” (20/6/1884).

Troncos, ramas y troncos mal identificados (partes de árboles en general) han generado una buena cantidad de avistamientos de “serpientes” a lo largo de la historia. Sin embargo, tal vez había algo más sustancial detrás de los encuentros de Walled Lake, ya que años más tarde la criatura volvió a la acción y volvió a aparecer en los periódicos. Nada de eso impresionó al editor del Milford Times, quien bromeó diciendo que “puede inferirse la calidad del whisky de Walled Lake” por la frecuencia de informes de monstruos en el área (6.12.1909).

El 9 de septiembre de 1886, el Newberry News alertó a los lectores sobre una criatura que habitaba en el pequeño lago Narrow, sin salida al mar, un charco a 10 millas al sur de Charlotte, en el centro sur de Michigan. La bestia tenía la forma de un “tubo de estufa” con la cabeza de una serpiente y podía levantarse 10′ fuera del agua. La ciudad estaba asustada hasta el punto de la acción, y un contingente de residentes preocupados reclutó un grupo de búsqueda para investigar. El relato del Isabella County Enterprise explicó que el grupo escuchó al “monstruo marino” silbando como una serpiente, pero su elusividad hizo difícil asegurar una identificación positiva (9.10.1886).

imageA pesar de los cargos de testigos alimentados con alcohol y un escepticismo general hacia la idea, las serpientes de agua dulce se enroscaron alrededor de la conciencia del público. En 1886, su realidad estaba lo suficientemente bien establecida como para que el dueño del circo y showman P. T. Barnum colgara $ 20,000 frente a la primera persona que pudiera proporcionarle una de las pieles de la criatura (Grand Traverse Herald, 9.16.1886).

Alrededor de ese mismo tiempo, apareció una gran cantidad de informes de serpientes marinas en Torch Lake, el segundo cuerpo de agua interior más grande de Michigan. Situado en la parte noroeste del estado, el embalse se conecta a una serie de ríos y lagos que desembocan en el lago Michigan. Es posible que una gran criatura acuática haya viajado desde el lago más grande, a través de la cadena de vías fluviales y hacia el lago Torch; sin embargo, un artículo del Milford Times puso fin a la especulación cuando reveló que el temible críptido era el resultado de una broma local. Después de disparar “varias libras de plomo” a la supuesta serpiente, una partida de caza descubrió que su presa era solo un artilugio hecho de “lona, cuero y aserrín manipulado con cuerdas desde la orilla” (30.7.1892). Bromas similares asomarían la cabeza a medida que el frenesí por las criaturas marinas cobraba impulso en los últimos años del siglo XIX.

imageEl lado este de Michigan también era territorio de monstruos lacustres. Un resumen impreso en Newberry News afirmaba que un coloso de 25 pies se abría paso a través del río Saginaw, presumiblemente se dirigía a las aguas abiertas del lago Huron (725′ de profundidad). Los testigos afirmaron que la bestia podía sostener su cabeza muy por encima del agua, una pose que recuerda imágenes icónicas del Monstruo del Lago Ness y otros críptidos de “cuello largo” (8.26.1892).

Muchos periódicos cubrieron un incidente que ocurrió cerca del lago Nepessing, ubicado en el “pulgar” del estado. El lago interior tiene una profundidad promedio de solo 10 pies, sin lugares obvios para que se esconda una serpiente marina de 30 pies. Si se puede creer en el relato de True Northerner, tal vez la clave para la supervivencia de la criatura fue su capacidad de adaptación. El periódico afirmó que la bestia con cabeza de barril “perseguía” a dos hombres a través de 10 acres de tierra seca (24.6.1891).

Un despacho en el Isabella County Enterprise advirtió a los residentes que una “serpiente de mar monstruosa” fue vista en el río Coldwater (7.28.1893). El afluente es parte de una cuenca más grande que serpentea a lo largo de 70 millas antes de llegar a las aguas abiertas del lago Michigan, creando una posible ruta tierra adentro para una serpiente determinada.

 imageEn 1895, las sagas de serpientes inundaban las salas de redacción desde Menominee hasta Au Sable. Un artículo que apareció en el Pontiac Daily Gazette informó sobre cuatro avistamientos diferentes de una “serpiente marina, con la apariencia de un león marino” en las aguas del lago Huron cerca de la bahía de Saginaw (17/8/1895). El Detroit News publicó una historia sobre una mujer que perdió su traje de baño por una “serpiente marina que se parece [sic] a un león marino y medía cinco pies de largo”. El Grand Traverse Herald agregó color a la historia, suponiendo que la criatura debe ser la misma que frecuentaba las aguas en el lado oeste del estado (8.22.1895). Su artículo ubicaba a la “doncella justa” con el traje robado en Wenona Beach, un popular parque de diversiones junto al lago que alguna vez se conoció como “la ‘Isla Coney’ de los lagos”. El en broma afirmó que la serpiente estaba tan atónita por la belleza de la mujer que intentó “inducirla a que lo siguiera y fuera una sirena audaz”. Afortunadamente para la posible víctima, su traje cedió antes que ella y la serpiente se retiró sin su premio.

image¿Qué podemos hacer con estos primeros relatos de monstruos del lago? ¿No son más que forraje inventado por lugareños con piel en el juego de la hospitalidad? ¿O insinúan la existencia de algo real? Ciertamente hay mucho espacio para que un animal grande y desconocido se esconda en las profundidades de los Grandes Lagos y sus cuerpos de agua circundantes. Los huecos abisales que se convirtieron en las cuencas de los lagos fueron excavados en el paisaje hace unos 10,000-14,000 años por el movimiento de los glaciares que se extendían por los continentes. A medida que estas capas de hielo se derritieron, su escorrentía se acumuló en las enormes huellas que dejaron, creando depósitos de impresionantes profundidades.

¿Podría una población aislada de animales acuáticos prehistóricos haber sobrevivido tranquilamente o haberse adaptado a su nuevo hábitat después de que retrocedieran los glaciares? Las aguas entrelazadas de los Grandes Lagos finalmente fluyen hacia el Océano Atlántico a través de la vía marítima de St. Lawrence, proporcionando un camino para que un leviatán que habita en el océano acceda a los “mares interiores” del medio oeste estadounidense.

Muchos investigadores promocionan la existencia de “Monster Latitudes” específicas, áreas del mundo donde se originan la mayor parte de los avistamientos. En The Field Guide to Lake Monsters, Sea Serpents, and Other Mystery Denizens of the Deep (2003), el criptozoólogo Loren Coleman y el autor de anomalías Patrick Huyghe resumen las características de estas regiones, señalando las similitudes en los ecosistemas, la presencia de densos bosques, y una abundancia de lagos de agua fría. Famosos hábitats crípticos como Loch Ness y Lake Champlain se encuentran dentro de estos límites geográficos, al igual que los Grandes Lagos.

imageUna guía de campo para los investigadores de “botas sobre el terreno”.

Quizás debido a este clima-monstruo ideal, las criaturas proliferaron en los abrevaderos regionales. En 1894, la aldea de Orion, ubicada a 25 millas al norte de Detroit, promovió la llegada de una serpiente marina en su cuerpo de agua homónimo. El momento era conveniente para la ciudad turística en ciernes, ya que las vías del tren recién construidas crearon una afluencia de turistas ansiosos por visitar el “París de Detroit”. Los rumores de un monstruo del lago, auténtico o no, agregaron un elemento de peligro y dieron a los turistas algo que buscar mientras montaban en la montaña rusa de madera y otras diversiones que cubrían la orilla.

Los orionitas que presenciaron la serpiente (o dragón, como se le conocía a menudo) la describieron en el Pontiac Gazette como “que tenía la cabeza de un perro, un cuerpo tan grande como el tubo de una estufa, cubierto de manchas amarillas y de unos 40 pies de largo” (8.10.1894). Avivando aún más la leyenda, el periódico declaró que la criatura tenía apetito por “tragarse a todos los niños malos”. Para el 18 de agosto, el Milford Times Milford Times informó que la gente del pueblo había reunido una pandilla armada con órdenes de capturar o matar a la bestia, y según True Northerner recibieron un poco de ayuda de una tía protectora (24.8.1894). Supuestamente, la Sra. Brown estaba discutiendo con sus sobrinas en el lago Orión cuando la serpiente la llamó. Brown, de pensamiento rápido, golpeó al invitado no invitado con una rama, lo que provocó que “emitiera un rugido horrible” y levantara una gran ola cuando partió. Según su estimación, el monstruo tenía cerca de 80 pies de largo (difícil de creer, considerando que la parte más profunda del lago mide 80 pies).

El Detroit Evening News se mostró escéptico sobre el “diablo marino” de Orion y culpó de la ola de avistamientos a “una imaginación espeluznante y un whisky muy malo”. Lo mismo ocurrió con el editor del Pontiac Gazette quien pensó que si las visiones de serpientes continuaban en Orión, “el Asilo para los dementes tendrá que ser ampliado” (9.7.1894).

imagePontiac Daily Gazette, 9.11.1895

El pequeño pueblo de Orión continuó presentando su bien documentada serpiente en el verano de 1895. Una serie de artículos del Pontiac Daily Gazette Pontiac bromeaba sobre dejar que la bestia deambulara libremente por la hierba durante una próxima reunión de la Academia de Ciencias de Michigan. El reportero de la Gazette se preguntó si los científicos podrían encontrar una manera de “medir la serpiente de mar de Orión” entre estudios de flora y fauna.

Los ciudadanos también estaban preocupados por cómo le iría al habitante del lago sin salida al mar en el transcurso de un gélido invierno en Michigan, pero un boletín del 12 de junio del Gazette “aseguró que ha pasado el invierno bien”. Su informe proporcionó una narración de dos mujeres que estaban en el lago cuando la serpiente se materializó junto a su embarcación. Sus gritos sobresaltaron a la criatura, y tan pronto como emergió, se fue. Mientras tanto, los navegantes se apresuraron a buscar la relativa seguridad de la orilla.

Para septiembre, el diligente personal de la Gazette había desentrañado el misterio de la Serpiente del Lago de Orión. Un residente local tropezó con el animal mientras yacía inmóvil bajo el Sol de finales de verano. Después de una inspección adicional, concluyó que su letargo fue causado por su naturaleza inanimada: el objeto fue “hecho a mano y fabricado por uno de los niños brillantes de Orión”. Construido con alambre enrollado y lienzo adornado con pintura marrón, el dispositivo aparentemente estaba conectado a un cable que controlaba el movimiento de la ‘serpiente’. El cercano Milford Times aplaudió la subyugación de la serpiente y aseguró a los lugareños que era seguro volver al agua. El monstruo “ya no infundiría terror en los corazones de los habitantes y los turistas en el encantador lago Orion” (9.21.1895).

imageAunque se dice que la bestia fue vencida, su legado perdura en la zona: la escuela secundaria local adoptó un “dragón” como mascota.

https://theobservermagazine.substack.com/p/the-lure-of-lake-monsters-part-1

El atractivo de los monstruos del lago, parte 2

29 de junio de 2022

The Observer

imageParte 1 Aquí

Historias sobre animales extraños siguieron surgiendo en lugares remotos alrededor del “Estado de los Grandes Lagos”. Según Isabella County Enterprise “una enorme serpiente de mar” estaba aterrorizando a la población cerca del lago Indian, alimentado por un manantial, en el suroeste de Michigan (14/10/1898). Sin entradas ni salidas del lago de 500 acres, la improbabilidad de su nuevo residente se demostró días después cuando el Evart Review reveló que era “una nutria y un muskalonge”, un tipo de pez que puede crecer hasta 6 pies en ocasiones. (28.10.1898). Si uno intentaba comerse al otro, la pareja entrelazada sería una vista notable y sin precedentes para los espectadores.

imageEn esta foto de “Vida al aire libre” de 1920 se muestra un almizcle enorme (más de cuatro pies de largo) capturado cerca de la península superior de Michigan.

La leyenda de la bestia desconocida del condado de Cass no terminó allí: el pie de 12 pies también fue visto al año siguiente. El Gladwin County Record proporcionó detalles adicionales sobre su comportamiento, señalando la capacidad de “impulsarse a sí mismo a través del agua como una fleche” (7.21.1899). Su presencia dejó a los visitantes del lago ansiosos, temiendo que “podría subir repentinamente en algún momento debajo de un bote, volcar a los ocupantes y posiblemente matar a algunos de ellos con la cola en su esfuerzo por escapar”.

The Cheboygan Democrat notificó a los lectores el 12 de agosto de 1899 que una serpiente se estaba acomodando en Black Lake, el séptimo cuerpo de agua interior más grande del estado. Situado cerca del estrecho de Mackinac, está conectado con el lago Huron a través de un gran río que podría proporcionar acceso río arriba para una gran variedad de anomalías acuáticas.

Los cuentos de serpientes continuaron en el nuevo milenio, aunque la cobertura de los periódicos disminuyó considerablemente. Un artículo del Milford Times detalló el regreso de un reptil desconocido a los confines de Gull Lake en el oeste de Michigan, coincidentemente el mismo año en que el servicio de trenes interurbanos comenzó a unir la comunidad turística con las concurridas ciudades de Kalamazoo y Battle Creek en Michigan (25.8.1900). Habían pasado 7 años desde la última vez que se vio una serpiente en el área, y los residentes no estaban emocionados de escuchar sobre su gira de regreso. Según los informes, estaban “comprando dinamita para explotar en el lago con la esperanza de traer al ‘monstruo’ a la superficie”. Algún regalo de inauguración de la casa.

imageMilford Times, 8.2.1900

En el verano de 1903, se vio algo en el lago Zukey del sureste de Michigan. El cuerpo de agua es parte de una cadena interior que serpentea lentamente hacia el lago Erie, proporcionando una entrada para que una serpiente errante explore. Los detalles del Saline Observer sugieren que la bestia medía 80 pies y era “capaz de tragarse a cien personas” (25/6/1903).

El 19 de agosto de 1905, el Alpena Evening News informó que “un conocido hombre de negocios de Kalamazoo” observó un “reptil gigantesco” de al menos 10 pies de largo en el lago Barton, una cavidad de 53 pies de profundidad excavada en el suroeste de Michigan. La criatura supuestamente llevaba la cabeza “un pie por encima del agua” y era lo suficientemente aterradora como para mantener a los turistas nadando en las aguas poco profundas. El lago alimenta el río Portage como parte de un canal intrincado que eventualmente desemboca en el lago Michigan, otro punto de entrada desde los Grandes Lagos.

Un año después de que el Monstruo del Lago Ness ganara popularidad en 1933, el Northport Leader documentó la recuperación de una serpiente falsa de la ciudad de Ludington, a orillas del lago Michigan (11.1.1934). El guardián del Big Sable Lighthouse estaba caminando por la playa cuando descubrió los restos de una cabeza y una sección media “pintadas por expertos” diseñadas para retorcerse como una serpiente en aguas abiertas.

Snot Lake, ubicado en el centro del estado, supuestamente fue molestado por su propia criatura de 22 pies de largo. Según el Clare Sentinel dos oficiales de conservación vigilaron el lago hasta que atraparon a su principal sospechoso: una nutria revoltosa (25/9/1936).

¿Solo una falsa alarma? Tal vez, pero los lugareños no estaban convencidos, y las historias de monstruos persistieron hasta el año siguiente cuando el Sentinel publicó una historia sin aliento bajo el título: “Monstruo de Snot Lake sometido por oficiales del condado” (9.3.1937). En lugar de una serpiente salvaje, los funcionarios aprehendieron “una enorme mata de nenúfares con sus raíces arrancadas flotando en el agua”. Mientras que algunos lugareños respiraron aliviados, otros vieron los intentos anuales y la falta de resultados como prueba de que la Serpiente de Snot Lake todavía estaba prófuga.

imageClare Sentinel, 9.37.1937

Los avistamientos alrededor de los Grandes Lagos se desplomaron en la segunda mitad del siglo XX. Mientras que los puntos calientes perennes en todo el mundo seguían atrayendo el interés, las oscuras “leyendas locales” estaban disminuyendo. Un aumento en la actividad humana podría ser en parte el culpable: en lugar de generar más avistamientos, la conmoción adicional podría haber causado que las cautelosas criaturas se retiraran.

A pesar de la calma, los periódicos locales seguían publicando informes esporádicos de vez en cuando. El 14 de agosto de 1952, el Leelanau Enterprise-Tribune documentó una persecución de “monstruos marinos” que tuvo lugar en Northport Bay, una ensenada en el “dedo meñique” del noroeste de Michigan. Dos turistas siguieron algo que parecía tener 6′ de largo y que “nadaba ruidosamente” a 50-100 yardas de la orilla. Un testigo afirmó que parecía un bagre (pez gato), pero nadaba “con un movimiento como de brazada”. Según los informes, el objeto se movió por la superficie del agua más rápido de lo que la pareja podía correr, algo bueno para la criatura dado que uno de los perseguidores estaba armado con un cuchillo de carnicero.

El Enterprise también relató el extraño encuentro que tuvo un joven que vivía con sus padres a orillas del lago Leelanau. Un artículo del 6 de junio de 1963 comenzó preguntando a sus lectores: “¿Hay una serpiente de mar en el lago Leelanau?” La investigación se produjo después de que John Gauthier, de 15 años, viera un animal acuático desconocido con “una cabeza enorme, de aproximadamente un pie de ancho y con dos grandes ojos saltones”. La criatura salió del agua a unos 100 pies de distancia de donde estaba en la orilla, lo que le permitió ver cómo se sumergía y reaparecía en diferentes lugares del lago. Puso las dimensiones del objeto de color oscuro en aproximadamente 10′ de largo. El Enterprise especuló que podría ser “un almizcle gigante, o quizás un gran esturión, o, por supuesto, una serpiente de mar”; pero nunca se llegó a una conclusión definitiva.

Curiosamente, la historia tiene un precedente de 1910, cuando William Gauthier, ¿un antepasado de John?, afirmó un encuentro anterior con el monstruo del lago Leelanau. La historia fue recopilada por Scott Francis en su libro Monster Spotter’s Guide to North America (2007), y cuenta cómo William estaba pescando en un área poco profunda del lago cuando intentó atar su bote a un árbol cercano que sobresalía del agua. En lugar de un ancla improvisada, el “árbol” rápidamente se reveló como una criatura acuática cuya cabeza y cuello se extendían 5′ por encima de las olas. Tanto el niño como la bestia saltaron rápidamente, y William observó cómo el gran cuerpo del animal nadaba debajo de su bote hacia los rincones más profundos del lago Leelanau. Separado recientemente de las aguas profundas del lago Michigan por una pequeña presa construida a mediados del siglo XIX, el lago es una propiedad inmobiliaria de primera para un críptido que busca refugio.

“Petoskey lo tiene”

En el noroeste de Michigan, las aguas cristalinas de Little Traverse Bay frente a la costa de Petoskey demostraron ser una fuente abundante de avistamientos de serpientes marinas a lo largo de la historia. En 1890, los residentes vieron un monstruo que se convertiría en un elemento constante en el área. El Grand Traverse Herald declaró que “Petoskey lo tiene”, volviendo a contar un relato de esa ciudad por parte de los testigos a bordo del vapor, Clara Belle. El capitán y la tripulación informaron haber visto un objeto de 40 pies de largo con “tres enormes jorobas” jugando en la estela del barco. Curiosamente, dijeron que la cara del animal no se parecía mucho a un pez o una serpiente (una característica que repetiría un testigo años después, lo que llevó a suponer que un mamífero marino podría estar involucrado). El último día de julio, el Herald informó que el pie de 40 pies fue visto en la costa del lago Michigan, cerca de la ciudad de Harbor Springs.

imageSer serpientes. El “Clara Belle” como se veía en 1870. El barco tuvo un encuentro temprano con el infame críptido Petoskey.

En 1895, el Petoskey Record reimprimió un artículo extenso del Detroit Journal que investigó la posibilidad de un monstruo en medio de ellos (30.1.1895). Los avistamientos se repitieron en papel, las imágenes se extrajeron de las descripciones de los testigos y la ciudad hizo todo lo posible para solidificar la realidad de la bestia en su bahía. El “ciudadano respetable” H. M. Wilcox le dijo al reportero sobre el momento en que vio un objeto de 100 pies de largo con aletas que tenía la capacidad de levantar su cabeza 2-3′ fuera del agua; El Dr. Worden testificó sobre la veracidad del “monstruo acuático” después de verlo él mismo desde la cubierta de un barco de vapor. Cuando se le preguntó si se parecía a un pez o a una serpiente, el médico respondió: “Tampoco se parecía exactamente”. Continuó describiendo un animal con cabeza cuadrada, “como la de una vaca”, y patas de aspecto anfibio, “como aletas o patas de lagarto”. Las imágenes que acompañan al artículo muestran un animal que se asemeja a una variedad familiar de críptidos de cuello largo conocido como “caballo de agua”.

imageUna adición al artículo informó a los lectores que los funcionarios del área habían encargado “una fuerza de pescadores” equipados con grandes redes de pesca con la esperanza de atrapar a la criatura una vez que el hielo se descongelara.

Poco después de que se imprimiera el artículo, surgieron preguntas sobre la autenticidad de la serpiente de Petoskey. Algunos insinuaron que los lugareños confundidos habían sido engañados por una vela y un mástil desechados que flotaban animadamente en la bahía. El Isabella County Enterprise informó que el monstruo era simplemente un tronco de cedro equivocado, atrapado en un banco de arena y al que le dio vida el movimiento de la corriente (6.14.1895).

El Traverse Eagle un periódico de la “ciudad turística hermana” de Petoskey en el sur, rechazó los intentos apresurados de explicar la maravilla inundada de agua de su vecino. Un editorial de reproche exigió “pruebas más sólidas que las que se han producido hasta ahora para hacernos creer que la serpiente de mar de Petoskey no es algo genuino”.

De hecho, los rumores de su muerte resultaron ser muy exagerados; poco después, la tripulación a bordo del Adrienne registró un nuevo avistamiento. Se unieron a una gran multitud reunida en la costa para observar cómo un enorme objeto “se retorcía en el agua cerca de Harbor Point” (Saline Observer 6.6.1895).

Si bien la mayoría de los periodistas adoptaron un enfoque alegre sobre el tema, la caza de monstruos no siempre fue un juego y diversión. Un diario de viaje impreso en Pontiac Gazette insinuaba un lado oscuro de la serpiente sociable de Petoskey (8.2.1895). Hablando con un ciudadano “estimado” de la ciudad, el autor conoció “la teoría más espeluznante sobre la dieta del monstruo”, pero los detalles eran tan ofensivos que se negó a dar más detalles.

Independientemente de la ferocidad de la criatura, la ciudad celebró a su monstruo migratorio construyendo una réplica completa de 108 pies de largo con alas batientes y fosas nasales que arrojaban fuego y humo. El apodo también se otorgó a su equipo de béisbol local, las Serpientes Marinas de Petoskey, que eran conocidas por llevar un facsímil de 30 pies de su homónimo.

imageCon un aspecto más parecido a un dragón marino que a una serpiente, la serpiente de Little Traverse Bay fue conmemorada como mascota del desfile. El monstruo estaba propulsado por tres autos escondidos debajo del lienzo pintado a mano.

Después de defender las credenciales de criatura de Petoskey a principios de temporada, Traverse City registró su propio avistamiento de serpientes en 1895. Un informe del 15 de julio transmitió el relato de dos hombres que estaban revisando sus redes de pesca en Grand Traverse Bay. De repente, se encontraron con un “inmenso monstruo bajo el agua, tan grande como un tonel, con su superficie superior curvada como una gran joroba”. Una oración el 5 de julio en el Clare Sentinel and the Democrat-Press proporcionó la historia junto con una posible explicación: anunciaron que “los ciudadanos de Traverse City han descubierto un león marino genuino en el puerto”. (Más sobre leones marinos más adelante).

imageEn junio de 1897, dos hombres que trabajaban en la bahía de Traverse City vieron al visitante anual en las aguas cercanas a Omena. El informe del Daily Eagle fue bien recibido por las comunidades circundantes a la orilla del lago, ya que la llegada de la atracción de criaturas significó que “el negocio turístico del norte ahora está asegurado”.

En 1901, el Petoskey Democrat afirmó que los residentes de Harbor Springs con ojos de águila vieron la serpiente familiar ondulando en Little Traverse Bay. El animal fue descrito como de entre 40 y 150 pies de largo con “la cabeza del tamaño de la de un caballo”. Mientras la “espléndida atracción veraniega” de la ciudad sopesaba sus opciones de alojamiento, su leyenda se expandía. El Democrat observó que “el número de personas que creen indiscutiblemente que tal monstruo infesta Little Traverse Bay crece cada día más”.

Años más tarde, apareció un informe en el Evening Record de Traverse City sobre un críptido conspicuo que “tomaba el sol” en el río Boardman, un pequeño afluente de Grand Traverse Bay (7.17.1903). El periódico admitió que el “horrible monstruo verde” estacionario parecía más una masa sumergida de algas bailando en la corriente que una verdadera serpiente, pero como testimonio del poder de la imaginación humana, la curiosidad acuática aún logró atraer multitudes de curiosos.

Para 1948, los platillos voladores habían invadido los titulares de todo el mundo, y el Sutton’s Bay Courier sonaba excluido por la ausencia de ovnis en los cielos de Grand Traverse Bay: “No se ha visto ninguno aquí hasta el momento”. Aún así, la columna se mantuvo optimista sobre sus posibilidades, comparando la existencia de platillos voladores con la de los monstruos del lago: “…como la ‘serpiente marina’, tarde o temprano, uno debería ser visto” (29.7.1948).

imageSutton’s Bay Courier, 7.29.1948

La serpiente de Petoskey hizo su peregrinaje habitual a Little Traverse Bay ese mismo verano. El Traverse City Record Eagle sonaba como un amante abandonado cuando dio la noticia de que la criatura había seleccionado la cala adyacente como su alojamiento preferido: “Nos avergüenza pensar que Petoskey se le adelantó a Traverse City en la historia anual de la serpiente marina” (7.17.1948). El Eagle pasó a describir la iteración reciente como una bestia de 60 pies de largo con una “cola afilada… cuernos, y es de color verde tenue”. Escribiendo en broma, el artículo concluyó admitiendo que la ciudad de Traverse City casi había abandonado el “negocio de las serpientes marinas” ya que estaba perjudicando el turismo del área: “Los huéspedes de verano comenzaron a ir a lugares donde no había monstruos”.

Historias de serpientes

Muchos críptidos de los Grandes Lagos nunca llegaron a la prensa local, existiendo solo en relatos de primera mano compartidos entre miembros de comunidades costeras muy unidas. En su obra seminal sobre la mitología del norte de Michigan (Bloodstoppers & Bearwalkers 1952), el folclorista Richard Dorson registró algunas de las leyendas menos conocidas que circulan entre los residentes de la península superior del estado. Obtuvo un par de historias sobre serpientes del residente de Munising desde hace mucho tiempo, Bill Powell. Situada en el implacable Lago Superior (1333′ de profundidad), la ciudad natal de Powell era un puerto importante y su proximidad al agua significaba que la pesca era una fuente importante tanto de ingresos como de alimentos.

imageEl libro de Dorson que contiene cuentos populares y tradiciones locales de la península superior de Michigan.

Powell detalla un encuentro de 1876 que le contaron su padre y su hermano. Una noche, mientras la pareja estaba haciendo “iluminación” para ciervos en el lago Au Train, su antorcha brillantemente encendida iluminó algo inesperado en el agua:

“Esta criatura, como nada que hayan visto antes; dio dos o tres vueltas al barco; estaba a medio metro fuera del agua; podían oír el castañeteo de sus dientes. No podía ser una tortuga porque zumbaba muy rápido. Lo golpearon con una paleta de madera dura, sonaba como golpear una roca. Bajó hasta el fondo. Debe haber habido mucho en el agua, ya que levantó una pequeña estela”.

Dorson corroboró la siguiente anécdota del monstruo del lago de Powell con un residente de otra área. Angus Steinhoff era miembro de una tripulación de dos pescadores que pescaban con curricán en las aguas del lago Superior en 1926 cuando vio un animal que se movía rápidamente por el agua:

“Era una especie de pez o algo que hacía una ola como un avión o un bote a motor. Iba más rápido de lo que podíamos viajar… Parecía un ganso o un colimbo, pero más grande; viajó para vencer al infierno, el rocío salió disparado por ambos lados… tratamos de alcanzarlo; esperaría un poco, ganaríamos, luego se iría como el infierno”.

El compañero de Steinhoff había sido pescador de toda la vida y solo había presenciado algo así una vez antes: “un reptil en Suecia que hizo una estela similar, moviendo la peluca” (un coloquialismo adorable).

Travesuras de leones marinos

Si bien los periódicos insistieron en etiquetarlos como “serpientes”, no todas las criaturas extrañas mostraban las características de una serpiente acuática. Muchos testigos describen “serpientes” con pelo, bigotes y otros rasgos de mamíferos. En Field Guide to Lake Monsters los investigadores Coleman y Huyghe proponen que “monstruos” como estos podrían ser una variedad de pinnípedos gigantes conocidos como focas de cuello largo.

imageLa foca de cuello largo

Esta teoría también fue considerada por Peter Costello, autor de In Search of Lake Monsters (1974). Argumenta que las temperaturas del agua en regiones como los Grandes Lagos son demasiado bajas para que sobreviva un reptil de sangre fría, lo que sugiere que “solo un mamífero con un abrigo de piel y sangre caliente es realmente adecuado para ese entorno”.

Un posible perpetrador pinnípedo que se ajusta a esta descripción es un león marino. Después de que un gran espécimen fuera visto repetidamente en el estrecho de Mackinac en el siglo XIX, se especuló que podría haberse escapado recientemente de un zoológico de Chicago. Desde entonces, las historias sobre leones marinos fugitivos en los Grandes Lagos se reciclaron de diversas formas, y finalmente adquirieron el estatus de mito.

imageUna de las primeras menciones de esta historia de origen de Windy City proviene de un artículo de Milford Times que declaró que un “león marino” avistado en el puerto de Ludington en el lago Michigan era “presumiblemente el que escapó recientemente de un parque de Chicago” (11.5.1892). La apasionante narrativa sobre la mascota marina desaparecida de Chicago quedó bien documentada en la prensa local, que describió cómo la pobre criatura se estaba ocupando de sus propios asuntos cuando atrajo tanto la atención como los proyectiles de un grupo de inútiles: “Después de ser bien apedreado por una multitud de muchachos, se deslizó de nuevo al agua y desapareció”. Tenga en cuenta que esta interpretación se imprimió en 1892, un año antes de la Feria Mundial de Chicago de 1893, que, en versiones posteriores del hilo, se convierte en la fuente del león marino rebelde.

El lago Huron también arrojó informes de algo parecido a un león marino en la bahía de Saginaw. La ciudad de Pinconning afirmó haberlo visto en agosto de 1894, pero el Gladwin County Record dudó en respaldar el avistamiento, insinuando en cambio que se debía al “efecto [p]eculiar que parece tener el whisky Pinconning” (31/8/1894). El consumo excesivo fue comúnmente culpado por inspirar a las personas a ver objetos extraños en el lago, serpientes o de otro tipo.

Los avistamientos continuaron en 1893, el mismo año en que Chicago organizó la Feria Mundial a orillas del lago Michigan. El Cheboygan Democra relató un encuentro con la bestia peluda en Grand Traverse Bay por parte de la tripulación del vapor Lawrence (6.24.1893). El Grand Traverse Herald sospechaba que su “extraño visitante”, apodado “Jack el Destripador”, probablemente estaba en la ciudad para la inminente temporada turística (7.20.1893).

Un informe detallado en el Herald del verano anterior parece confirmar las sospechas de los leones marinos. Múltiples testigos observaron que uno se estaba “divirtiendo mucho” tomando el Sol en una roca a unos metros de la orilla. Dado que la criatura estaba fuera del agua, era claramente visible para su audiencia, especialmente con la ayuda de un “anteojo” para ampliar lo que veían (27.6.1895).

El Herald anunció la llegada de la aclamada bahía acuática nuevamente en 1896, señalando que su presencia “peluda” frente a la costa de Cheboygan, en el norte de la península inferior de Michigan, significaba que estaba a solo un par de semanas de “su domicilio marino cerca de Traverse Beach Hotel” (16.7.1896). Un artículo de True Northerner también aseguraba que las personas que veían leones marinos en el río Cheboygan estaban presenciando el famoso pinnípedo de Chicago, excepto que alegaban que acababa de escapar en 1894, un año después que las variaciones anteriores (7.2.1896).

A mediados de agosto, cuando el clima comenzó a desvanecerse y las playas se volvieron menos concurridas, el Grand Traverse Herald informó que el león marino estaba migrando hacia el sur, por la costa del lago Michigan hasta el pueblo de Manistee (8.13.1896). El editor aseguró con optimismo a los lectores que, con la misma seguridad con que cambian las estaciones, su familiar amigo animal regresaría con el Sol: “de nuevo en sus viejos lugares predilectos, listo para recibir visitantes”. Trágicamente, esta predicción no se cumpliría.

Semanas más tarde, el Saline Observer informó sobre el desastroso resultado de la escala de los lobos marinos (9.3.1896). Durante una excursión por el río Manistee, un lugareño supuestamente disparó y mató a la bestia disparándole desde la orilla. Al recibir la noticia de la tragedia, la víctima del Grand Traverse Herald culpó a la criatura por visitar el vecindario equivocado: “… en un momento desafortunado, cayó en malos caminos y fue a visitar a Manistee. Como era de esperar, allí no lo apreciaban” (9.3.1896). De luto por el “asesinato brutal” de su “atracción de mascotas”, el periódico comentó sobre el “sentimiento de tristeza y pesimismo” que atraviesa la ciudad junto a la bahía.

El 24 de diciembre, quizás esperando un milagro de Nochebuena, el Herald habló de “un monstruo terrible, de veinte pies de largo, con cabeza de perro y cola de pez”, visto en la costa oeste del estado, 25 millas río arriba de donde el río Grand desemboca en el lago Michigan. Los niños que vieron al animal dijeron que “ladraba como un perro y nadaba como un pez”, rasgos que suenan decididamente a leones marinos. ¿Fue la ‘Masacre de Manistee’ un engaño? ¿El lobo marino luchador logró otro escape espectacular? ¿O había múltiples criaturas patrullando los Grandes Lagos?

Años más tarde, el Milford Times revivió el interés cuando informó sobre un objeto que “se parecía a una serpiente marina pero que se cree que es un león marino frente a la costa de Benton Harbor” (5.11.1901). El reportero pensó que podría ser el notorio cachorro de Chicago que desapareció “hace tres años”, alterando la fecha de partida del animal una vez más.

Este patrón se repitió en 1903, después de que la criatura fuera vista en la costa suroeste de Michigan, cerca de St. Joseph. Esta vez se le dio un nuevo nombre, “Big Ben”, y una historia de fondo actualizada. Un informe en el Clare Sentinel explicó cómo escapó de un zoológico de Chicago apenas “hace tres semanas” (12.3.1903).

Las cosas se calmaron hasta 1907, cuando hubo mucho regocijo en las ciudades turísticas del norte de Michigan cuando los informes de un “flap” de lobo marino inundaron Grand Traverse Bay. Una serie de artículos que aparecieron en el Evening Record del 25 al 27 de junio registraron un encuentro del “Capitán Dave” que estaba remando por la ensenada una noche.

imageSu viaje fue interrumpido por un animal de pelo castaño con “dos afilados colmillos blancos que sobresalen de la boca” chapoteando cerca de su esquife. Al comentar sobre esta representación de marfiles parecidos a morsas, el Record sugirió que una especie de morsa de agua dulce podría ser responsable de los avistamientos. Agregando credibilidad a la teoría de la morsa, un mamífero desconocido con un “color marrón rojizo”, cabeza puntiaguda y colmillos afilados fue atrapado ese mismo día en Lake Ann, un pequeño lago a 10 millas tierra adentro de Grand Traverse Bay.

Según los informes, otro grupo se acercó a 50 pies del animal mientras descansaba al Sol, lo que le dio una longitud de aproximadamente 6 pies. Los testigos lo escucharon “ladrar como si fuera un león marino”. Al día siguiente, un pescador en la bahía sacó sus redes para encontrar un botín de cabezas de peces solitarios sin sus cuerpos, una señal de que algo extraño se estaba dando un festín con ellos debajo de las olas. El Record se preguntó si no podría ser el sospechoso habitual: “Big Ben”, antes de Chicago.

Los leones marinos fueron sometidos hasta 1935, cuando un pinnípedo precoz hizo varias paradas en un recorrido por los lugares de vacaciones del lago Michigan. Un artículo impreso en el Michigan Alumnus narraba la aventura de un séquito de hombres decididos a resolver el misterio del “Monstruo de Grand Traverse Bay” (8.10.1935). Durante su salida, afirmaron haber tomado evidencia fotográfica del mamífero acuático y decidieron que era una foca en lugar de un león marino. Según su estimación, el animal probablemente abandonó su hogar en Chicago durante la Feria Mundial de 1933.

imageEsta foto granulada de 1935 supuestamente representa al “león marino” de Grand Traverse Bay. A pesar de su baja calidad, la imagen sigue siendo mucho más clara que la mayoría de las imágenes de “monstruos del lago” presentadas a lo largo de los años.

Ese mismo verano, el Leelanau Enterprise informó que se había visto una “foca o león marino” retozando en las ensenadas cerca de Grand Traverse Bay. Un turista de la península de Leelanau que vio al animal cerca de la costa lo describió como “muy manso” y de entre 6 y 7 pies de largo (22/8/1935). El Enterprise también se fijó en el caso el verano siguiente, informando que un león marino fue visto en la misma área por la tripulación de un remolcador de pesca (7.23.1936).

Décadas más tarde, el Enterprise trajo noticias del caso del león marino cuando el cuerpo de uno apareció en las costas del puerto de Benton (14/11/1968). El periódico lo calificó como “el cadáver de un león marino honesto” después de recibir la confirmación de la oficina regional de conservación.

Décadas de informes sobre leones marinos fuera de la ley que deambulan por los Grandes Lagos demuestran la ineptitud de la seguridad del zoológico de Chicago o, más probablemente, insinúan la formación de una leyenda urbana. El tropo familiar se repitió y embelleció con el tiempo, tomando la forma de una historia de “amigo de un amigo”. Si bien los animales marinos desplazados pueden estar detrás de algunos avistamientos de serpientes marinas en los Grandes Lagos, no pueden explicar los casos que involucran criaturas de aspecto reptiliano de dos dígitos de largo.

Poder de permanencia de la serpiente

Hablando de críptidos de tamaño colosal, la saga de la década de 1990 del monstruo del lago Michigan se encuentra entre las más grandes.

El Weekly World News, en su mayoría satírico y de temática sobrenatural, causó revuelo con un artículo de portada que alegaba que la Marina de los EE. UU. había atrapado con éxito a una criatura de 140 pies en el norte del lago Michigan (17/11/1992). El equipo encubierto utilizó una red de pesca de acero especialmente diseñada para atrapar a la bestia y se rumoreaba que la mantenía en una gigantesca jaula submarina para estudiarla más a fondo.

 imageCabe destacar el área de agua donde el WWN afirmó que el monstruo fue capturado: un lugar de menos de 30 millas de jaula submarina gigantesca para un estudio más detallado.

Cabe destacar el área de agua donde WWN afirmó que el monstruo fue capturado: un lugar a menos de 30 millas de la casa de la “serpiente Petoskey”, cerca de la confluencia de Grand y Little Traverse Bays. Tabloide o no, la ubicación elegida por el artículo sugiere siglos de historias de monstruos regionales que continúan ejerciendo una influencia rotunda.

En cuanto al destino del gigante asediado del lago, WWN publicó un artículo de seguimiento anunciando que la Marina estaba liberando al espécimen para que pudiera reunirse con su pareja (3.2.1993). Al comentar sobre el cambio de opinión, un funcionario del Pentágono proporcionó la declaración menos parecida al Pentágono: “La serpiente del lago Michigan es tan libre como el viento”.

imageEl “Monstruo del lago Michigan” resurgió años después, demostrando que la bestia podía pasar del agua dulce al agua salada.

Su libertad duró poco. América del Norte se estaba recuperando de una “ola de frío” en 1994 que azotó la costa atlántica con las temperaturas más bajas en 60 años. Tal vez estimulado por el clima gélido, el monstruo del lago Michigan supuestamente huyó de su hábitat de agua dulce hacia el Océano Atlántico navegando por la vía marítima de St. Lawrence (30/8/1994). Con un crecimiento notable de 200 pies desde su última aparición, la serpiente ahora mide 340 pies de largo, lo que representa una amenaza monumental para los barcos y las rutas de navegación en su camino. Aplicando las mismas tácticas que funcionaron en el 92, la Marina atrapó al monstruo frente a la costa de Carolina del Norte antes de llenarlo de tranquilizantes. El despacho final del WWN afirmó que el enorme espécimen estaba bajo sedación intensa en la base naval de Norfolk, Virginia.

imageSi bien rara vez se ven en la era actual de las lanchas a motor y los deportes acuáticos, los críptidos acuáticos se informaron comúnmente a lo largo de la historia. ¿Los monstruos realmente vagaban por la región en los días antes de que los humanos invasores los empujaran a aguas más profundas? ¿O son las “serpientes marinas” simplemente el subproducto de lonas, trucos y trampas para turistas; ¿Restos de una artimaña diseñada para obtener prensa y ganancias? Incluso las explicaciones “naturales” dejan mucho que desear: los pinnípedos del lago, los peces demasiado grandes y los objetos flotantes no identificados no explican completamente la amplia gama de criaturas documentadas por siglos de testigos.

En última instancia, las respuestas al misterio podrían encontrarse en los lugares explorados por folcloristas como Richard Dorson durante su viaje por la península superior, esos focos perdurables de la sociedad, donde las leyendas eternas se acumulan como los cuerpos de agua que los rodean. Si bien el asunto de las serpientes en los Grandes Lagos sigue sin resolverse, su presencia siempre está al acecho, flotando justo debajo de la superficie de nuestros bancos de memoria colectiva.

https://theobservermagazine.substack.com/p/the-lure-of-lake-monsters-part-2

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