Volando alto con el magnate más misterioso de Utah

Volando alto con el magnate más misterioso de Utah

Brandon Fugal, el magnate inmobiliario y propietario de Skinwalker Ranch, está remodelando el estado que ama y el futuro del nuevo oeste.

9 de agosto de 2022

Por Meg Walter

imageBrandon Fugal aparece en su oficina en Colliers International en Salt Lake City el miércoles 6 de julio de 2022. En 2016, Fugal compró Skinwalker Ranch para investigar y estudiar los fenómenos extraños e inexplicables que se han reportado allí durante más de dos siglos. Laura Seitz, Deseret News

Estamos flotando a miles de pies sobre la I-15 en lo que me han dicho es el helicóptero tecnológicamente más avanzado del estado, una afirmación que ni siquiera sé cómo comenzar a verificar. Estoy sentado al lado de Brandon Fugal, con su impecable traje característico (no tiene ni un solo par de jeans, me dice una fuente), cabello engominado y botas de diseñador.

“Puedes ver mi nombre detestable en ese edificio”, dice Fugal en sus auriculares mientras señala un edificio moderno de varios pisos a través del vidrio abovedado del helicóptero. De hecho, desde nuestro punto de vista, BRANDON FUGAL se lee claro como el cielo sin nubes no solo en el edificio al que apunta, sino en lo que parece ser cualquier otro edificio a lo largo del corredor tecnológico de Utah.

Fugal me está dando un recorrido aéreo de sus proyectos inmobiliarios comerciales a lo largo del Frente Wasatch. Nuestro vuelo es lo más cerca que he estado de mirar hacia el futuro. Por cada terreno vacío que detectamos, Fugal tiene una visión. Describe los planes de desarrollo en curso para los nuevos campus corporativos que surgirán durante la próxima década. Él está en la primera línea del desarrollo económico, me dice, y está haciendo todo lo posible para mantener vivo el espíritu pionero de Utah.

imageBrandon Fugal señala los bienes inmuebles en los que ha trabajado a la reportera de Desert News, Meg Walter, mientras su hermano, Cameron Fugal, sobrevuela Orem el jueves 21 de julio de 2022. Ben B. Braun, Deseret News

Para cada edificio que destaca hay una historia, muchas de ellas historias de superación de los desafíos de escalar una empresa durante una pandemia global. Recita de memoria las cifras de pies cuadrados y acres. No porque sea especialmente bueno memorizando, me dice, sino porque estos proyectos son sus bebés. Habla de los constructores y los inquilinos como si fueran viejos compañeros de universidad.

Mientras recorremos la cima del monte Timpanogos y el Sundance Resort, Fugal, que se ha vuelto a casar recientemente, describe su boda el otoño pasado en el pintoresco lugar de montaña. Él y su esposa Kristen viajaron en helicóptero para el evento. Air Supply tocó en la recepción. Entre los invitados se encontraban el exgobernador de Utah Gary Herbert, el actor de voz Jess Harnell y el boina verde Nate Boyer. Una fuente me dice que abandonaron el evento pensando en la variedad de invitados que asistieron: líderes de la industria, celebridades y políticos, todos amigos de Fugal.

La boda tuvo lugar mientras estaba de duelo por la muerte de su padre, preparándose para una ceremonia de inauguración en el edificio Brandon D. Fugal Gateway de la Universidad del Valle de Utah y filmando la temporada 3 de “The Secret of Skinwalker Ranch”.

“Estaba corriendo con adrenalina y Diet Mountain Dew”, me dice. “¡Como siempre!”

imageBrandon Fugal aparece en su oficina en Colliers International en Salt Lake City el miércoles 6 de julio de 2022. En 2016, Fugal compró Skinwalker Ranch para investigar y estudiar los fenómenos extraños e inexplicables que se han reportado allí durante más de dos siglos. Laura Seitz, Deseret News

Conocí a Fugal por primera vez en 2020 después de visitar Skinwalker Ranch. Fugal es dueño del rancho y protagoniza la serie documental de History Channel, que acaba de concluir su tercera temporada. El programa, en el que Fugal también tiene un crédito como productor ejecutivo, lo presenta como un benefactor del rancho y los excéntricos experimentos realizados en él, distante, sensato y algo reacio.

Pero es difícil no estar desarmado y un poco sorprendido por la explosión de personalidad que rebota más allá del mostrador de recepción para saludarme. Hablando al doble de velocidad, inicia un recorrido por la oficina de Colliers, me presenta a cada uno de sus colegas y me muestra su colección de libros raros y recuerdos de películas.

Ya estoy esperando que Fugal me llame “viejo deporte” cuando dirija mi atención a la copia de la primera edición de “El gran Gatsby” con los icónicos ojos del Doctor T. J. Eckleburg en la portada. Luego a una primera edición de “El sabueso de los Baskerville” en su estantería; y, finalmente, al libro más valioso de su colección: la copia del Libro de Mormón de Oliver Cowdery.

Cuando finalmente nos sentamos para nuestra charla, un endoesqueleto T-800 del set de “Terminator 2” se cierne detrás de la mesa.

A través de nuestras conversaciones, llegué a descubrir a un hombre de profundas complejidades: un gran magnate inmobiliario que vive en la pequeña ciudad de Pleasant Grove, Utah. Un miembro practicante de la Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días y una auténtica estrella de telerrealidad en busca de vida extraterrestre por tercera temporada consecutiva. Un filántropo establecido, pero también un tipo que se vuelve loco por la parafernalia de las películas de los 80.

La ambición de Brandon Fugal es a partes iguales frenética y fantástica, pero también está innegablemente remodelando el estado que ama y el futuro del nuevo oeste.

Fugal comenzó su carrera en bienes raíces comerciales cuando era adolescente, dice. Incluso afirma haber cerrado uno de sus primeros grandes negocios, la venta de un edificio de oficinas, como nuevo misionero de la Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días. Él sabe que suena un poco ortodoxo, pero insiste en que nada en el manual misional en ese momento le impedía poseer y usar el teléfono de ladrillo grande que trajo consigo en la misión para incursionar en su negocio de bienes raíces en casa.

imageBrandon Fugal sosteniendo su teléfono celular como misionero de la Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días. Cortesía de Brandon Fugal

De todos modos, un líder de zona confiscó el dispositivo. Pero Fugal se compró un traje de Armani con la comisión, un traje de Armani que usó mientras andaba en bicicleta en su primera área de misión en Hawái.

Recita de memoria las cifras de pies cuadrados y acres. No porque sea especialmente bueno memorizando, me dice, sino porque estos proyectos son sus bebés. Habla de los constructores y los inquilinos como si fueran viejos compañeros de universidad.

Cuando regresó de su misión, actualizó de inmediato su base de datos patentada y, a las pocas horas de bajarse del avión, volvió al trabajo. Fugal dice que cuando tenía 25 años, tenía más listados de oficinas que cualquier corredor en Utah. Después de que se agotó su no competencia con su empresa, “hizo un Jerry Maguire” en 1998 y se fue para establecer Coldwell Banker Commercial en Utah, trayendo consigo a varios agentes. Para 2003, Coldwell Banker Commercial era la principal firma de bienes raíces comerciales en el estado de Utah. En 2013, convirtió en privada la operación Intermountain de Coldwell Banker Commercial y se convirtió en la única fuente de capital para su expansión nacional. Luego reclutó a Lew Cramer para que dejara el World Trade Center Utah, donde era presidente, para convertirse en su director ejecutivo.

No hizo falta mucho para convencerlo, según Cramer. Consideraba a Fugal el mejor vendedor del estado con una visión apasionante. “Muchos de nosotros pasaríamos por el infierno con una lata de gasolina abierta por Brandon”, me dice, elogiando el talento y el empuje de su compañero.

Juntos, Fugal y Cramer administraron 30 oficinas en 11 estados con decenas de millones de pies cuadrados. En 2015, se fusionaron con Colliers International y Fugal se convirtió en presidente de Colliers Intermountain. En 2016 fue nombrado empresario regional del año de EY.

Hoy tiene 200 proyectos en desarrollo, así como una serie de grandes proyectos que ya están bajo su cinturón de cuero de diseñador: el nuevo centro tecnológico de 400,000 pies cuadrados de Zions Bank, Thanksgiving Park, Station Park y Traverse Mountain.

Después de que hablamos por teléfono, recibí un mensaje de texto de Cramer con una cita del piloto de carreras Mario Andretti: “Si todo parece estar bajo control, simplemente no estás yendo lo suficientemente rápido”.

“Esa es nuestra emocionante vida con Brandon Fugal”, escribió.

imageBrandon Fugal se para en su hangar frente a su helicóptero Airbus H130 personalizado en Provo el jueves 21 de julio de 2022. Ben B. Braun, Deseret News

Le pregunto a Fugal si su valor neto es realmente lo que Internet me dice que es (cientos de millones) y dice que no puede estar seguro. Solo los muy ricos parecen no saber la cantidad exacta en sus cuentas bancarias en un momento dado y hablan de que la riqueza está “atada” a los activos como lo hace Fugal. Pero tiene suficiente para desarrollar 1250 acres en la costa norte de Oahu para la agricultura sostenible. “Una gran parte de esta propiedad parece sacada de ‘Jurassic Park’ o ‘Avatar’”, dice, dos de las muchas referencias cinematográficas que hace durante nuestra conversación.

Recientemente adquirió Evermore Park, un parque temático de experiencia inmersiva en Pleasant Grove, o, como él lo llama, “el paraíso de A LARPer”. Es inversor en Colossal Biosciences, el esfuerzo por resucitar al mamut lanudo y, por supuesto, es dueño de Skinwalker Ranch.

En 1996, Deseret News publicó una historia sobre una familia que vivía en un rancho de Uinta Basin. Los Sherman habían sido testigos de lo que Fugal llama “gran extrañeza” en su rancho: ovnis del tamaño de campos de fútbol, bolas de luz que incineraron a sus perros, ganado desaparecido y mutilado. La historia llamó la atención del multimillonario de Las Vegas y entusiasta de lo paranormal, Robert Bigelow, quien compró el rancho dos años después. Bigelow planeó recopilar datos para su organización sin fines de lucro The National Institute for Discovery Science. Después de casi una década de investigación silenciosa, tiempo durante el cual concedió una entrevista críptica para Deseret News aludiendo a descubrimientos inquietantes, estaba listo para vender.

Seis meses después de ser propietario de Skinwalker Ranch, Fugal afirma haber visto un ovni, un objeto plateado con forma de disco de 40 a 50 pies de largo, flotando a plena luz del día sobre la meseta que bordea el rancho.

Según Fugal, el equipo de Bigelow se acercó a él para comprar el rancho, habiéndose conocido a través de un proyecto separado. Fugal dice que aprovechó la oportunidad de hacer negocios con el solitario magnate inmobiliario y hacer la jugada inmobiliaria más singular de su carrera. Finalizó el trato en 2016.

Mantuvo la adquisición en secreto durante años, una salida para el hombre cuyo nombre está aparentemente en todas las propiedades del estado. Me dice que no quería que su propiedad de este notorio rancho distrajera o comprometiera sus esfuerzos profesionales. Hizo la compra a través de una empresa ficticia llamada Adamantium Real Estate, llamada así por la famosa aleación indestructible de Marvel utilizada para forjar las garras de Wolverine. “Los tengo allí”, dice, señalando hacia su colección de recuerdos de películas.

Incluso su esposa en ese momento no tenía idea de que Fugal era el nuevo dueño del rancho. “Yo no quería nada de fama”, me dice. “No tenía intención de monetizar mi propiedad del rancho. Estaba en esto puramente por descubrimiento.

Él dice que creía que había un 95% de posibilidades de que hubiera una explicación natural y prosaica para las anomalías reportadas en el rancho. Pero, me dice, “creía que incluso si hubiera solo un 1% de probabilidad de que lo que se informó en el rancho fuera real, muy bien podría cambiar la forma en que vemos nuestro mundo y conducir a los mayores descubrimientos de nuestro tiempo”.

imageEl rancho del condado de Uintah de Brandon Fugal se muestra donde se filma la docuserie de History Channel “The Secret of Skinwalker Ranch”. Fugal es productor ejecutivo de la serie, que acaba de terminar su tercera temporada. Brandon Fugal

Seis meses después de ser propietario de Skinwalker Ranch, Fugal afirma haber visto un ovni, un objeto plateado con forma de disco de 40 a 50 pies de largo, flotando a plena luz del día sobre la meseta que bordea el rancho. “No era un punto en el cielo. Estaba literalmente allí mismo, a la vista, claro como el día”, dice. Esa misma tarde, otros en el rancho afirman haber experimentado anomalías electromagnéticas, episodios médicos agudos y baterías de teléfonos celulares que se agotan del 80 al 0% en cuestión de minutos. Después de ese día, Fugal dice que duplicó la inversión en su rancho, estableciendo sistemas para monitorear y documentar eventos en el rancho.

Se había convertido, en sus palabras, en “un testigo innegable”.

Para 2018, dos años después de la compra, los gerentes del rancho de Fugal estaban recibiendo llamadas de productores del History Channel que querían filmar un programa en el rancho. Los ejecutivos del canal persiguieron la idea hasta que Fugal afirma haber aceptado reunirse a regañadientes, siempre que firmaran un acuerdo de confidencialidad. Durante su almuerzo en la base del Hotel Monaco en el centro de Salt Lake City, uno de los productores le preguntó a Fugal: “¿Eres creyente?” a lo que Fugal respondió: “No soy creyente. Soy un experimentador”.

Antes de abordar el helicóptero para mi recorrido por el valle de Utah, Cameron Fugal, el hermano de Brandon (también piloto del helicóptero) me dijo que no me preocupara, que acababan de limpiar la cabina para que no hubiera espíritus autoestopistas del rancho. Me reí hasta que me di cuenta de que no era una broma.

Fugal dice que el ejecutivo “Jedi lo engañó mentalmente” para que considerara una serie documental filmada en el rancho. Pero tenía tres estipulaciones: 1. Nada podía ser falsificado, inventado o fabricado de ninguna manera. Tendría la propiedad de todas las imágenes y la aprobación final de cualquier cosa que se muestre al público. 2. Tenían que usar su equipo. “No quería tener un casting de Hollywood ni traer gente que hiciera sensacionalismo sobre el tema”, explica. 3. No podían revelar su identidad.

Si bien el equipo de History Channel estuvo de acuerdo con las dos primeras solicitudes, no concedió la tercera. Le dijeron a Fugal que si quería que se creyera y se tomara en serio la realidad de su “investigación”, tenía que estar dispuesto a hacerlo público.

La filmación comenzó en 2019 y el 10 de marzo de 2020, Vice dio la noticia de que Fugal era dueño del rancho. Al día siguiente, Rudy Gobert y Tom Hanks dieron positivo por COVID-19 y el mundo se paralizó. Veinte días después de eso, un público desesperado por distraerse devoró el primer episodio de “The Secret of Skinwalker Ranch”.

imageBrandon Fugal, centro, aparece en la foto con el elenco de la docuserie de History Channel “The Secret of Skinwalker Ranch”. Fugal es productor ejecutivo de la serie, que acaba de terminar su tercera temporada. Está filmada en el rancho del condado de Uintah de Fugal. Brandon Fugal

Las tres temporadas hasta ahora siguen los intentos de Fugal y su equipo de descubrir lo que le da al lugar su innegable reputación espeluznante. Durante mi visita a Skinwalker, el gerente del rancho, Thomas Winterton, detalló los supuestos encuentros con lo paranormal que cada miembro del equipo afirma haber experimentado en diferentes lugares del rancho. Lugares donde dicen haber encontrado vacas muertas, mutiladas con precisión de cirujano. Habitaciones donde habían “escuchado voces”. Monitores que mostraban mensajes digitales, aparentemente del más allá. Me llevó a la cima de la mesa, sobre la cual se dice que flotan los ovnis, y señaló un triángulo en la propiedad. Este triángulo, formado por tres caminos de tierra que se cruzan, es lo que afirman que es el epicentro de la “alta extrañeza” en el rancho.

La mayor parte de la temporada 3 se dedica a intentar penetrar en la pequeña parcela de tierra.

Spoiler: resulta sorprendentemente difícil.

No vi un UFO o “UAP” como los más conocedores parecen llamarlos en el rancho (significa “fenómenos aéreos no identificados”). Tampoco vi ninguna figura sombría. Ni una sola vaca podrida. Pero me fui con una inquebrantable sensación de inquietud.

Antes de abordar el helicóptero para mi recorrido por el valle de Utah, Cameron Fugal, el hermano de Brandon (también piloto del helicóptero) me dijo que no me preocupara, que acababan de limpiar la cabina para que no hubiera espíritus autoestopistas del rancho. Me reí hasta que me di cuenta de que no era una broma.

imageBrandon Fugal aparece en su oficina en Colliers International en Salt Lake City el miércoles 6 de julio de 2022. En 2016, Fugal compró Skinwalker Ranch para investigar y estudiar los fenómenos extraños e inexplicables que se han reportado allí durante más de dos siglos. Laura Seitz, Deseret News

Le pregunto a Fugal cómo responde a quienes levantan las cejas ante sus excentricidades e interés por lo paranormal. “Soy poco convencional”, me dice. “Pero nadie me ha dicho en mi cara que estoy loco por hacer esto”. No ha perdido ningún cliente, dice, y su conducta profesional habla por sí sola.

Fugal cree que la mayoría de la gente desearía poder hacer lo que él está haciendo, pero no quiere correr el riesgo monetario o de reputación. “Hay muy pocas personas en el planeta que arriesgarían millones de dólares para financiar una investigación científica que trate sobre lo paranormal”, dice, “aunque todos quieren saber si estamos solos en el universo”.

Es posible que su gran riqueza lo proteja de tener que preocuparse por las burlas y los desprecios que puedan apuntar en su dirección. Es posible que debido a que nunca le han importado las burlas o los desprecios, ha podido acumular una gran riqueza y poner su nombre en todos los edificios del estado. Es posible que una combinación de esos dos hechos haga de Fugal el hombre que es hoy.

Siempre de traje. Siempre hablando con entusiasmo sobre su último corte de cinta, la última película de ciencia ficción que vio y el fenómeno más nuevo en el rancho. O el titán de la industria más reciente que conoció, el último accesorio de película que adquirió (la varita y los anteojos de Harry de “Harry Potter y la piedra filosofal”), o el artefacto más antiguo que tiene en su colección de historia de la iglesia de los Santos de los Últimos Días. Siempre conduciendo su Lamborghini Aventador Miura negro sobre negro de un lado a otro de la autopista, reuniéndose con clientes y volando al rancho.

La noche anterior a nuestro viaje en helicóptero, Brandon Fugal estuvo despierto hasta las 3 am para cerrar su último trato. “Tengo cinco latas vacías de Diet Mountain Dew en mi escritorio”, me dice, riéndose. Corre con un cóctel de cafeína y adrenalina, como siempre.

imageLas puertas del rancho del condado de Uintah de Brandon Fugal se muestran donde se filma la docuserie de History Channel “The Secret of Skinwalker Ranch”. Fugal es productor ejecutivo de la serie, que acaba de terminar su tercera temporada. Cortesía de Brandon Fugal

imageBrandon Fugal aparece en su rancho del condado de Uintah, donde se filma la docuserie de History Channel “The Secret of Skinwalker Ranch”. Fugal es productor ejecutivo de la serie, que acaba de terminar su tercera temporada. Cortesía de Brandon Fugal

imageBrandon Fugal aparece en su rancho del condado de Uintah, donde se filma la docuserie de History Channel “The Secret of Skinwalker Ranch”. Fugal es productor ejecutivo de la serie, que acaba de terminar su tercera temporada. Cortesía de Brandon Fugal

imageBrandon Fugal aparece en su rancho del condado de Uintah, donde se filma la docuserie de History Channel “The Secret of Skinwalker Ranch”. Fugal es productor ejecutivo de la serie, que acaba de terminar su tercera temporada. Cortesía de Brandon Fugal

imageBrandon Fugal se detiene en su hangar conduciendo su Lamborghini Aventador Mira en Provo el jueves 21 de julio de 2022. Ben B. Braun, Deseret News

imageBrandon Fugal se para en su hangar frente a su helicóptero Airbus H130 personalizado en Provo el jueves 21 de julio de 2022. Ben B. Braun, Deseret News

imageBrandon Fugal habla a través de sus auriculares con la reportera de Deseret News, Meg Walter, antes de un recorrido en helicóptero y una entrevista dentro de su helicóptero Airbus H130 personalizado antes de volar desde Provo el jueves 21 de julio de 2022. Ben B. Braun, Deseret News

imageBrandon Fugal toma una foto del centro de Salt Lake City desde su helicóptero que sobrevuela la ciudad durante un recorrido en helicóptero y una entrevista con la reportera de Deseret News, Meg Walter, dentro de su helicóptero Airbus H130 personalizado el jueves 21 de julio de 2022. Ben B. Braun, Deseret News

https://www.deseret.com/2022/8/9/23198503/flying-high-with-utahs-most-mysterious-mogul

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