¿Estuvo un cohete a punto de chocar con un avión de Continental?

¿Estuvo un cohete a punto de chocar con un vuelo de Continental?

Jueves, 3 de julio de 2008

Por Cindy Horswell / Houston Chronicle

Houston – Un avión de Continental podría haber estado sólo a un minuto de chocar con lo que el piloto describió como un modelo de cohete que pasó por la ventana de su cabina, según muestran los registros de la Administración Federal de Aviación obtenidos por el Houston Chronicle.

En el Memorial Day, el piloto de Continental informó haberse asustado por su encuentro con este objeto que iba hacia arriba» y dejó un largo rastro de vapor blanco.

Sin embargo, el camino para la identificación de este objeto parece haberse enfriado desde que el Grupo de Tareas sobre Terrorismo conjunto de la FAA y el FBI inició su investigación sobre el episodio.

Para empezar, el radar del Aeropuerto Intercontinental George Bush fue incapaz de detectar cualquier objeto inusual en el cielo cuando despegó el vuelo 1544. Una grabación de vídeo, adquirida de la FAA a través de una petición del Chronicle, demuestra que el radar sólo detectó docenas de aviones.

Las autoridades de la FAA dicen que esto no es sorprendente ya que el radar del aeropuerto está diseñado para realizar un seguimiento de la salida y llegada de aviones, y los funcionarios quieren evitar el desorden. Por lo general no captan un objeto pequeño, como un modelo de cohete que se eleva, dice la FAA.

Los datos de radar también muestran que el avión que transportaba 148 pasajeros a Cleveland, Ohio, nunca cambió su ruta.

Pocos minutos después del despegue, ya que el avión fue dirigido sobre el Lago de Houston, el piloto reconoció haber visto el objeto. El avión había llegado a 4750 pies de altitud y se viaja a 277 millas por hora, muestran los registros.

El piloto en ese vuelo, el capitán George Drebo, ha declinado hacer comentarios. No se pudo encontrar al co-piloto, John Knight.

Pero la conversación por radio entre el piloto del avión y el control del tráfico aéreo puso de manifiesto la sorpresa al tropezarse con algo en su espacio aéreo.

«¿Puede decirme lo que esta a las 12 (en frente de su avión)? Está subiendo alrededor de 20 millas. ¿Es un lanzamiento de un cohete?», pregunta.

La torre de control responde: «Yo desconozco cualquier actividad en su vecindad».

Más tarde, el piloto agrega: «Â¡Oh, eso va hacia arriba!»

Como medida de precaución, alrededor de una hora, la FAA colocó una restricción temporal de vuelo sobre la zona en donde fue visto el objeto. Algunos residentes dijeron haber visto aviones de combate F-16 en toda la zona, pero la Guardia Nacional Aérea no ha contestado las llamadas telefónicas acerca de los jets.

El controlador de tráfico aéreo también fue grabado preguntando a otros pilotos que volaban en las cercanías lo que vieron.

«En su ascenso, ¿vieron algún lanzamientos de cohetes en las cercanías?» Pregunta la torre de control.

«Negativo», dijo un piloto del vuelo 2168.

«OK. Sólo estamos checando algo».

El piloto del vuelo 1544 vuelve a decir: «Â¡Se fue hacia arriba!»

Más tarde, el despachador pregunta a otro piloto si vio a un «lanzamiento de cohetes» acerca de «tres a cuatro millas».

«No quiero alarmarlo, pero podría haber una posibilidad de que usted lo viera», dijo el despachador.

Ese piloto responde: «Veo algunas estelas aquí, pero eso es todo.»

En otro punto, el control del tráfico aéreo pide a otro piloto que se comunique por radio con los miembros de la tripulación del 1544 de Continental y les pida una mejor descripción de lo que vieron, como el tamaño del objeto y si se asemejaba a un modelo de cohetes.

«Estamos tratando de averiguar un lugar para ver si se trata de un problema para nosotros», dijo el despachador.

Él le dice a otro piloto que detectó una estela que «estamos manteniéndolo al sur del área sospechosa».

A la velocidad en que estaba volando el avión, estuvo a sólo un minuto de una colisión si el avión y el objeto estuvieron a cuatro millas de distancia, dijeron las autoridades. El responsable ha indicado que el objeto estaba aproximadamente a tres o cuatro millas del avión, mientras que un portavoz del FBI, Rich Kolkohas, estima «una milla o dos».

La portavoz del FBI, Shauna Dunlop, quien dijo que su organismo busca de forma rutinaria actividad sospechosa de aviones, dijo que los agentes aún no han identificado lo que el piloto vio.

Ella no podía discutir los detalles de la investigación, pero dijo que la agencia vería con agrado cualquier persona que pudiera tener información sobre el incidente.

Ningún club de aficionados ha respondido o ha pedido autorización para lanzar cualquier modelo de cohete de alta potencia el 26 de Mayo.

Rocketeers, como los aficionados se llaman a sí mismos, deben obtener autorización especial de la FAA para volar cohetes en el espacio aéreo controlado.

Además, son huellas digitales y se someten a controles de antecedentes de la Oficina de Alcohol, Tabaco, Armas de Fuego y Explosivos antes de que puedan comprar los motores de alta potencia que impulsan este tipo de cohetes.

Las normas de la FAA también prohíben estos lanzamientos, ya que estaba situado demasiado cerca de un aeropuerto, dijeron las autoridades.

Cuando se le preguntó si un modelo de cohete podría dañar seriamente un avión, el portavoz de la FAA Roland Herwig se negó a especular: «Hay tantas variables. Depende de las circunstancias. ¿Qué tan rápido va? ¿Qué tamaño tiene? ¿Viene hacia ellos o lo están persiguiendo?»

Marlene McClinton, portavoz del Houston Airport System, dijo: «No tenemos ni idea de si este modelo de cohetes podría ser peligroso. Pero el sentido común dice que cualquier cosa que golpee un avión no es bueno».

Los modelos de cohetes están equipados con paracaídas y otros artefactos para regresarlos a salvo a la tierra para que puedan ser recuperados y reutilizados.

Pueden hacerse de cualquier cosa, desde cartón hasta aluminio.

Jenni Etgen, tesorera del Capítulo de Houston de la Tripoli Rocketry Association, dijo que algunos modelos pueden pesar 150 libras, medir 11 pies de altura y tener de seis pulgadas de diámetro.

Ella dijo que el FBI recibió una copia de su lista de miembros, pero no encontraron nada mal.

Se pregunta si el objeto podría haber sido algún tipo de fuegos artificiales, como una gigantesca botella de cohetes.

http://www.khou.com/news/local/stories/khou080702_tj_rocketplane.1a20b24e.html#

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