Con nuevo estudio, la NASA busca la ciencia detrás de los ovnis

Con nuevo estudio, la NASA busca la ciencia detrás de los ovnis

Aunque de alcance modesto, un proyecto de investigación de la NASA refleja actitudes cambiantes hacia el tema tabú de los ovnis.

3 de Agosto de 2022

Adam Mann

El 9 de junio, con solo unas pocas horas de anticipación, la NASA realizó una conferencia de prensa para anunciar un estudio que estaba encargando sobre fenómenos aéreos no identificados (UAP). El acrónimo es un cambio de marca de lo que se conoce más popularmente como objetos voladores no identificados u ovnis, un tema generalmente asociado con supuestas visitas extraterrestres y teorías de conspiración del gobierno. La pregunta en la mente del público era por qué una de las principales agencias científicas de los EE. UU. se estaba involucrando en algo que a menudo se consideraba en los límites más lejanos de la respetabilidad.

Sin embargo, el pronunciamiento también encaja con el zeitgeist repentinamente más abierto con respecto a los UAP. El año pasado se publicó un informe muy esperado sobre las propias investigaciones del Departamento de Defensa sobre el tema, luego de la publicación de relatos en primera persona y videos de pilotos de combate estadounidenses que afirman mostrar encuentros con objetos extraños en los cielos. La cobertura de alto perfil en los principales medios de comunicación y las audiencias abiertas en el Congreso sobre los UAP han hecho que el asunto siga circulando en el ámbito público. Un mes después de que saliera el informe del Pentágono, el astrofísico teórico Avi Loeb, ex presidente del departamento de astronomía de la Universidad de Harvard, anunció una iniciativa privada llamada Proyecto Galileo, cuyo objetivo es buscar evidencia potencial de tecnología alienígena aquí en la Tierra.

Lo que la NASA puede aportar a esta discusión aún no está claro. La agencia ha reservado unos escasos 100,000 dólares para el estudio de nueve meses, menos de la financiación habitual que proporciona para estudios exploratorios de tecnologías no convencionales, como telescopios espaciales con espejos a escala de kilómetros o sondas interestelares impulsadas por rayos láser gigantes. Dirigida por el respetado astrofísico de la Universidad de Princeton, David Spergel, la investigación pretende identificar conjuntos de datos existentes y futuros que los científicos podrían usar para avanzar en su comprensión de los UAP. Incluso si descubre poco de interés, la existencia del estudio sugiere que algo de lo que la agencia alguna vez evitó hablar a toda costa está a punto de convertirse en un tema de investigación apropiado.

“No hay duda de que tienes muchas más voces en los círculos científicos y académicos que están dispuestas a ser públicas y decir que esta es una empresa legítima”, dice Greg Eghigian, historiador de la Universidad Estatal de Pensilvania, que está escribiendo un libro sobre avistamientos de ovnis.

El anuncio inesperado de UAP de la NASA es quizás un poco menos sorprendente en retrospectiva. El administrador actual de la agencia, el exastronauta y senador Bill Nelson, dijo a los periodistas el año pasado que estaba seguro de que los pilotos estadounidenses que reportaron encuentros misteriosos “vieron algo y sus radares lo detectaron”. La Oficina del Director de Inteligencia Nacional y los funcionarios de la Oficina de Inteligencia Naval detrás del grupo de trabajo UAP del Pentágono habían hablado previamente sobre la participación de múltiples ramas del gobierno en sus investigaciones, dice Eghigian. “La NASA fue una de las agencias mencionadas”, agrega.

Sin embargo, podría decirse que explorar incursiones enigmáticas en los espacios aéreos estadounidenses tiene más sentido como un proyecto para las fuerzas armadas que como uno para una agencia espacial civil. Después de todo, estos objetos no identificados, si es que existen, podrían ser de origen terrestre, lo que quizás constituya evidencia de tecnología aeroespacial avanzada rusa o china en lugar de algo más allá de la Tierra. El estudio de la NASA tiene como objetivo categorizar los datos de los satélites de observación de la Tierra y otros instrumentos de monitoreo que pueden haber recogido alguna porción de información relevante para tales fenómenos para ver si hay algo que la agencia pueda decir sobre su naturaleza. La NASA ya recopila amplia información sobre la atmósfera utilizando un conjunto de sondas en órbita como Terra, Suomi National Polar-Orbiting Partnership (NPP) y CloudSat, cualquiera de los cuales puede haber recogido datos incidentales que podrían ayudar a identificar los UAP.

“Tenemos las herramientas y el equipo que pueden ayudarnos a mejorar nuestra comprensión de lo desconocido”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA, en un comunicado oficial. “Esa es la definición misma de lo que es la ciencia. Éso es lo que hacemos”.

En esto, Zurbuchen no suena diferente a Loeb, el investigador de más alto perfil que actualmente realiza tales investigaciones. De hecho, Loeb se acercó a la NASA para investigar los UAP y envió a Zurbuchen una propuesta el verano pasado para usar telescopios y otros instrumentos para buscar eventos celestiales transitorios que podrían ser relevantes para la existencia de aviones desconocidos. Expresó su molestia al enterarse de que la agencia había establecido su propia comisión independiente en la que él no estaba involucrado.

“Para mí, es realmente una contradicción”, dice Loeb. “Si hay alguien que persigue la agenda de investigación que está tratando de estudiar, ¿por qué no colaboraría con esa persona?”

Dado que él es el jefe del Proyecto Galileo, que tiene objetivos superpuestos, la NASA le dijo a Loeb que sería un conflicto de intereses que participara en el nuevo esfuerzo de la agencia. Finalmente hizo las paces con el problema. “Lo que importa es la verdad”, dice. “No importa quién lo diga. Estoy feliz de no estar solo”.

El Proyecto Galileo terminó recientemente de ensamblar sus primeros instrumentos telescópicos en el techo del Observatorio de la Universidad de Harvard, que comenzará a capturar datos en las próximas semanas que podrían hablar de la realidad de las UAP (o no). A principios de este mes, la colaboración celebró su primera conferencia en persona, donde Loeb presentó el progreso y los planes para el futuro del primer año del equipo. También hay 10 artículos científicos en preparación de diferentes miembros del equipo sobre el funcionamiento de su telescopio, que estarán disponibles públicamente después de que pasen por la revisión por pares.

Loeb actualmente está reuniendo fondos para perseguir los fragmentos de un meteorito del tamaño de una caja de pan llamado CNEOS 2014-01-08 que se estrelló frente a la costa de Papua Nueva Guinea en 2014. Según la velocidad a la que entró en la atmósfera de la Tierra, unos asombrosos 162,000 kilómetros por hora, Loeb y su alumno Amir Siraj propusieron que la roca espacial provenía de otro sistema estelar (una hipótesis respaldada por datos de satélites espía estadounidenses posteriormente desclasificados). El hecho de que las piezas de un objeto tan pequeño no se quemaran por completo sugirió a Loeb y Siraj que estaba hecho de un material más resistente que el hierro.

“Me hace preguntarme si era de origen natural o artificial”, dice Loeb. Le gustaría liderar una expedición para rastrear el fondo del océano con un imán en un intento de recoger piezas de lo que cree que podría ser una nave extraterrestre.

Que ahora haya múltiples proyectos de investigación que investigan un tema anteriormente despreciado habla de cuánto ha cambiado el panorama científico en los últimos años. “La forma en que la NASA se ha acercado a los temas UFO/UAP durante décadas, creo que una palabra generosa y cortés sería ‘cauteloso’”, dice Kate Dorsch, historiadora de la ciencia en la Universidad de Pensilvania. La agencia hizo todo lo posible para dejar en claro que no existe evidencia creíble de un vínculo entre los UAP y los extraterrestres putativos, e incluso el nivel de financiación dedicado a su nuevo estudio implica que no está listo para hacer más que sumergir un dedo del pie en las aguas turbias en torno a este asunto. “$100,000 es una miseria”, dice Eghigian. “No estoy seguro, para un proyecto serio, de lo que puedes hacer con $100,000”.

Al mismo tiempo, hablar de la posibilidad de vida en otras partes del cosmos ya no parece tan extravagante o de mala reputación como antes. Científicos de todo tipo elaboran regularmente planes para que las sondas busquen microbios en planetas y lunas del sistema solar, y han usado sus telescopios para buscar evidencia química de ecosistemas vivos en mundos que orbitan estrellas distantes.

“Creo que el material UAP está surgiendo en un clima en el que ya estamos discutiendo la vida en el universo de una manera nueva”, dice Adam Frank, astrofísico de la Universidad de Rochester. “Ahora que el ‘factor de risa’ para la búsqueda científica de vida en el universo ha disminuido, es posible que esto también haga que sea más fácil para las personas hablar sobre los UAP”.

Los relatos de fenómenos no identificados a menudo incluyen afirmaciones asociadas con estándares de evidencia extremadamente bajos, como experiencias extracorpóreas, abducciones extraterrestres y círculos de cultivos, dice Jacob Haqq-Misra, astrobiólogo del Instituto de Ciencias del Espacio Blue Marble. “Cuando juntas todo eso, veo por qué algunos científicos lo descartan todo”, agrega. Pero centrarse en los relatos de testigos presenciales de estimados pilotos convencidos de que vieron algo (relatos a menudo respaldados por datos de sensores) le ha permitido reconocer que podría haber algo concreto para que los científicos investiguen, incluso si el culpable termina siendo problemas de instrumentación mundanos.

“Si no te importa personalmente como científico, está bien”. Dice Haqq-Misra. “Pero fingir que no es algo interesante, eso no ayuda”.

A algunos les podría preocupar que la reputación de la NASA se vea manchada al asociarse con un tema notoriamente pseudocientífico o que nada de lo que diga la agencia sobre este asunto satisfaga a los verdaderos creyentes. “El peligro es que la NASA no encuentre nada, y la gente dirá, ‘Oh, la NASA está involucrada en la conspiración. La NASA no nos dice qué es verdad’”, dice Frank. Pero también cree que existe una oportunidad para que el estudio genere un momento educativo sobre el proceso de la ciencia y cómo investiga el mundo.

“La ciencia solo funciona porque tenemos este medio riguroso de evaluar nuestros propios sesgos”, lo que implica estar dispuesto a examinar “su afirmación de que sabe lo que sabe”, dice.

Por su propia naturaleza, los UAP apuntan a eventos que están un poco más allá de nuestra comprensión. Existen en los límites de lo conocido, un reino que la ciencia es particularmente experta en abordar. La proliferación de proyectos para investigar los UAP sugiere que tal vez algunos investigadores estén dispuestos a adoptar una actitud más relajada hacia un tema que antes estaba fuera de los límites. Pero incluso un mayor escrutinio parece poco probable que elimine por completo las preguntas que los rodean.

“Hasta que alguien construya un sistema perfecto que capture todos los datos en todo momento y en todos los niveles de detalle”, dice Dorsch, “algunos de estos UAP simplemente evadirán el conocimiento”.

https://www.scientificamerican.com/article/with-new-study-nasa-seeks-the-science-behind-ufos/

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