Las raras luces vistas cerca de los terremotos se habían llamado durante mucho tiempo ovnis

Las raras luces vistas cerca de los terremotos se habían llamado durante mucho tiempo ovnis

Brian Clark Howard, National Geographic

imageLa ciudad de Onna, dañada por el terremoto, en L’Aquila, Italia. Algunos residentes vieron luces brillantes antes del terremoto en la ciudad en 2009. FOTOGRAFÍA DE OLI SCARF, GETTY IMAGES

Extrañas luces de terremoto finalmente explicadas

7 de enero de 2014

RAROS destellos de luz que a veces se ven alrededor de los terremotos no son causados por pájaros, aviones u ovnis, todo lo cual se había utilizado previamente para explicar los fenómenos conocidos como luces de terremoto.

Extrañas olas ondularon alrededor de la Tierra. Ahora podemos saber por qué.

En cambio, las luces son causadas por las propiedades eléctricas de ciertas rocas en entornos específicos, informan los científicos en un nuevo artículo.

Algunas veces llamadas rayos de terremoto, las luces pueden tomar «muchas formas, colores y formas diferentes», dice el coautor del estudio Friedemann Freund, profesor adjunto de física en la Universidad Estatal de San José e investigador principal en el Centro de Investigación Ames de la NASA.

Freund dice que las formas comunes de luces de terremoto incluyen llamas azuladas que parecen salir del suelo a la altura del tobillo; orbes de luz llamados centellas que flotan en el aire durante decenas de segundos o incluso minutos; y destellos rápidos de luz brillante que se asemejan a los rayos normales, excepto que salen del suelo en lugar del cielo y pueden extenderse hasta 650 pies (200 metros).

Avistamientos Históricos

A lo largo de los siglos, ha habido muchos informes de luces de terremotos, tanto antes como mientras el suelo está temblando.

Apenas unos segundos antes del terremoto de L’Aquila, Italia, en 2009, la gente vio llamas de luz de cuatro pulgadas (diez centímetros) parpadeando sobre una calle de piedra.

El 12 de noviembre de 1988, la gente reportó un brillante globo de luz rosa púrpura a lo largo del río San Lorenzo en Quebec, 11 días antes de un poderoso terremoto.

La gente también informó haber visto un tenue arco iris de luz antes del gran terremoto de 1906 en San Francisco y luces antes de los devastadores terremotos del New Madrid de 1811-12 en Missouri.

Freund y sus colegas estudiaron dichos relatos históricos desde el año 1600 y publicaron sus hallazgos en Seismological Research Letters.

Forraje ovni

«En el pasado, las personas a menudo interpretaban [las luces del terremoto] en términos religiosos, y en los tiempos modernos pensaban en los ovnis, aunque hay una explicación física completamente racional en la que estamos trabajando», dice Freud.

Jim Conacher pensó que estaba viendo ovnis cuando divisó siete globos luminosos amarillos que flotaban en una montaña en el lago Tagish en el territorio canadiense de Yukon a principios de la década de 1970.

Un inspector de agricultura retirado del gobierno canadiense, Conacher tomó una foto de las luces, que circulaban ampliamente como una supuesta evidencia de un encuentro con un ovni.

imageLas luces del terremoto se captan en esta foto tomada en Tagish Lake, en el territorio de Yukon, en 1972 FOTOGRAFÍA POR JIM CONACHER

Freund y sus colegas notaron que el momento de la foto de Conacher parecía ubicarla solo unas horas antes del terremoto cercano de Cross Sound del 1 de julio de 1973, que midió 6.7 en la escala de Richter.

Durante muchos años, los avistamientos de luces de terremoto fueron descartados por la comunidad de geología seria.

Pero a mediados de la década de 1960, durante una serie de terremotos en Nagano, Japón, los científicos hicieron fotos de luces de terremotos que estaban claramente vinculadas a la actividad geológica. Desde entonces, un número cada vez mayor de fenómenos se han captado en películas y videos, dijo Freund, en parte debido al aumento de las cámaras de vigilancia.

Por ejemplo, las cámaras captaron imágenes claras de luces de terremoto en Pisco, Perú, en agosto de 2007, durante un terremoto de magnitud 8 allí.

Cómo se forman las luces de terremoto

En los últimos años, se han propuesto varias teorías sobre cómo se forman las luces de terremoto, incluida la interrupción del campo magnético de la Tierra por el estrés tectónico y el llamado efecto piezoeléctrico, en el que las rocas que contienen cuarzo producen voltajes cuando se comprimen de cierta manera .

Pero Freund y sus colegas ahora informan que lo que causa las luces de terremoto parece ser un proceso eléctrico completamente diferente.

«Cuando la naturaleza tensa ciertas rocas, se activan las cargas eléctricas, como si se encendiera una batería en la corteza terrestre», dice.

Los tipos de rocas que se le dan particularmente al fenómeno son los basaltos y los gabbros, que tienen pequeños defectos en sus cristales. Cuando golpea una onda sísmica, se pueden liberar cargas eléctricas en las rocas.

En algunas áreas, los basaltos y los gabbros están presentes en estructuras verticales llamadas diques, que se formaron a medida que el magma se enfriaba a lo largo de fallas verticales y puede alcanzar profundidades de hasta 60 millas (97 kilómetros) bajo tierra. Estos diques pueden canalizar cargas eléctricas, escribieron los científicos.

«Las cargas pueden combinarse y formar una especie de estado similar al plasma, que puede viajar a velocidades muy altas y explotar en la superficie para realizar descargas eléctricas en el aire», agregó Freund. Esas descargas son las que hacen que los coloridos espectáculos de luces.

Los científicos estiman que las condiciones adecuadas para las luces existen en menos del 0.5 por ciento de los terremotos en todo el mundo y explican por qué los fenómenos son relativamente raros.

Las luces de terremoto parecen ser más comunes en Italia, Grecia, Francia, Alemania, China y partes de América del Sur, aunque se han observado en Japón, América del Norte y otros lugares.

Las luces pueden ocurrir semanas antes de los grandes terremotos, señaló Freund, o durante el temblor real. Se han registrado a distancias de hasta 100 millas (160 kilómetros) desde el epicentro.

¿Predicción de terremotos?

Freund está trabajando con otros científicos en un sistema global de pronóstico de terremotos y dice que los científicos han comenzado a incluir luces de terremotos como un indicador de que podría estar llegando un temblor. (Evita el término «predicción» porque «implica demasiada precisión»).

«Si vemos dos, tres o cuatro fenómenos característicos, entonces parece que podría haber un terremoto», dijo. Admitió que las luces de terremoto tienden a ser raras, pero agregó: «Si se observan, tengamos cuidado».

Pero otros dicen que las luces serán de uso limitado para tales pronósticos.

«Es poco probable que las luces de terremoto sean muy útiles con la predicción de terremotos porque no parecen ser reportadas tan a menudo», dice Bruce Presgrave, geofísico del National Earthquake Information Center del Servicio Geológico de EE. UU.

Las luces de terremoto ya se han utilizado para ayudar a predecir los terremotos. Justo antes del terremoto de L’Aquila en Italia en 2009, un hombre en su cocina vio brillantes destellos de luz. Debido a que, según los informes, había leído sobre luces de los terremotos antes, trasladó a su familia a un lugar más seguro.

En China, en 1976, un geólogo se refugió después de ver luces, seguidas por el mortal terremoto de Tangshan.

Aún así, Freund dice que las luces son una pequeña parte de su trabajo más amplio que involucra la conductividad eléctrica de las rocas.

«No estaba interesado en los terremotos al principio, pero luego me di cuenta de que los fenómenos eléctricos se están activando por el estrés en las rocas», dice. «Las luces de los terremotos son la punta del iceberg, la expresión más extrema de estos fenómenos, pero debajo hay muchos otros aspectos, y estamos considerando medirlos en el contexto de los pronósticos».

Como siguiente paso, Freund espera reproducir luces de terremoto en un laboratorio. También quiere comprender mejor qué causa el estallido de energía que conduce a la luz visible.

https://news.nationalgeographic.com/news/2014/01/140106-earthquake-lights-earthquake-prediction-geology-science/

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